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Erano i "Sunshine Boys" (ragazzi irresistibili) molto prima che uscisse la commedia a Broadway e il film con lo stesso nome. Di giorno, Bob Anderson e Dick Drott mettevano il sorriso sui volti dei fans dei Los Angeles Angels eliminando i battitori come pistoleri in un film western. Di notte, condividevano un piccolo appartamento vicino a Hollywood in attesa di essere scoperti.

Bob Anderson
Dick Drott

Anderson, 20 anni, e Drott, 19enne, erano già alla ribalta del baseball. Un mese nella stagione 1956, furono chiamati "can’t missers - destined for stardom in the majors" (indimenticabili - destinati alla celebrità nelle majors).

Bob Anderson, a destra, era il top rookie della Pacific Coast League nel 1956, mentre Steve Bilko, a sinistra, aveva vinto gli onori di mvp

Anderson nativo dell'Indiana, 1,93 x 95 kg, era un lanciatore destro, che ispirava il paragone con due dei migliori lanciatori di rilievo di tutti i tempi. "Non era abbastanza come Mariano Rivera, ma buono almeno come Troy Percival" disse Gene Mauch, il seconda base degli Angels che continuò come manager per 26 anni nelle Major Leagues, "Sapevamo una cosa. Se avessimo avuto un vantaggio per entrare nell'ottavo inning, la partita era finita. Tutti nella League erano spaventati a morte da Anderson - spaventati a morte da lui. Era abbastanza selvaggio".

Charlie Silvera, un ex ricevitore della major league, paragonò Drott, 1,85 x 84 kgt, nativo dell'Ohio, a Allie Reynolds dei New York Yankees, sei volte All-Star, perché "uccide i battitori con la fastball, curva e coraggio".

Anderson fu usato solo come rilievo nel '56, realizzando un record di 12-4, il migliore della squadra con 2.65 di ERA e 28 salvezze.

"Era come una macchina", disse Dwight "Red" Adams, uno dei veterani lanciatori della squadra, "Poteva lanciare strikes. Li sopraffaceva. E appena saliva sul monte li inchiodava al muro".

Drott aveva un record di 13-10 e condusse la league in strikeouts con 184. Vinse sei delle sue prime sette decision, spingendo il Los Angeles Herald & Express a scrivere: "Le sue curveball confondevano e si piegavano come il capo del cameriere e la sua vivace fastball esponeva ogni battitore a un attacco di polmonite".

"Dick Drott aveva la migliore palla curva che abbia mai visto in un ragazzo di 19 anni", disse Mauch.

"Sono stato sempre stupito dalla sua palla curva", aveva dichiarato Jim Brosnan, un compagno di squadra di Drott con i Chicago Cubs, "Era un bel lancio. Mi ricordava la curva di Sandy Koufax e Koufax, a mio parere, è stato il miglior lanciatore di tutti i tempi".

Drott indicò la sua fastball come "hummer".

"Nel primo inning è veloce, la volta successiva che è il tuo turno è davvero veloce e la terza volta ti getta dei proiettili contro" si meravigliò Jim Westlake, un ex major leaguer per i Mounties di Vancouver nel '56.

Dick Drott vinse 15 partite come rookie per i Cubs nel 1957.

"Dick ha l'istinto killer di una tigre e la cordialità di un agnello", spiegò il manager degli Angels Bob Scheffing.

"A Dick non piaceva essere battuto", disse Anderson, "Lui sapeva che aveva roba buona ed era estremamente fiducioso nella sua capacità di mettere strikeout la gente. Quindi era una tigre in questo senso, mentre il suo comportamento fuori dal campo era molto simile a un agnello".

Anderson aggiunse: "Se non si fosse fatto male al braccio con i Cubs, probabilmente sarebbe stato uno dei lanciatori in circolazione di quel periodo".

Lo stesso si potrebbe dire di Anderson.

Da sinistra, Anderson e Drott parlano di battuta con Rogers Hornsby, istruttore di battuta dei Cubs, in questo foto del 1958

"Ho pensato che Anderson e Drott avrebbero avuto grandi, grandi carriere", disse Mauch, "Per vari motivi, non fecero abbastanza per diventare grandi come avevo pensato che sarebbe stati nelle major leagues".

Anderson andò 36-46 e Drott 27-46 nelle major.

La stagione migliore di Anderson fu il 1959, quando vinse 12 partite e fu il cavallo di battaglia del pitching staff dei Cubs, partendo in 36 partite e lanciando 235 innings.

Nel corso dei successivi tre anni, Anderson giocò per sette manager diversi. Nel 1960, vinse nove partite da titolare. Lanciò principalmente come rilievo nel 1961-62, quando i Cubs giocarono senza un manager, ruotando il cosidetto collegio di allenatori.

"Non c'era né capo né coda, per come eravamo abituati", disse Anderson, "Ricordo il riscaldamento e lanciare sei partite di fila. Non c'era la preoccupazione per quello che poteva accadere ai lanciatori".

Alla fine di agosto 1961, Anderson apparve in tre partite di fila contro Pittsburgh, registrando due salvezze e una vittoria. Lanciò un inning nella prima partita; due inning e un terzo nella seconda e tre inning nella terza. Nell'ultimo lancio della terza partita Anderson si fece male al braccio.

"Ricordo vividamente quando mi sono fatto male al braccio. Era contro Roberto Clemente ed era un lancio che non aveva bisogno di essere tirato perché lo avevo messo strikeout con il lancio precedente, ma l'arbitro chiamò ball due. Anche Clemente lasciò cadere la mazza e cominciò ad allontanarsi dal piatto. Ho lanciato una fastball che si muoveva su di lui. Ma quando l'ho lasciata, ho sentito qualcosa nella mia spalla. Il giorno dopo mentre mi scaldavo per entrare in partita mi accorsi che non potevo lanciare".

Anderson apparve ancora in nove partite nel '61, finendo con un record di 7-10, otto salvezze e 4.26 di ERA.

"L'anno dopo, 1962, andò di schifo", disse Bob, riferendosi al suo record di 2-7 e 5,02 di ERA.

Anderson attese altri due anni prima di decidersi a chiudere nel 1964, all'età di 28 anni.

La stagione da rookie di Drott nel 1957 fu incredibile come un altro lanciatore dei Cubs al suo primo anno - Kerry Wood nel 1998.

Dick, che aveva compiuto 21 anni durante la stagione '57, realizzò un record di 15-11, 3.58 ERA e i suoi 170 strikeout lo piazzarono al secondo posto nella National League. Kerry, anche lui 21enne, era 13-6 con una ERA di 3,40 e 233 strikeout, terzo nella League.

Quando Wood mise strikeouts 20 battitori degli Houston Astros in un one-hit shutout al Wrigley Field il 6 maggio del 1998, riportò alla mente il ricordo di Drott che eliminava 15 giocatori dei Milwaukee Braves nello stesso stadio il 26 maggio del 1957.

"Quel ragazzo", disse di Drott il futuro Hall of Famer Robin Roberts, "è un buon lanciatore per la sua età, il migliore che abbia mai visto".

I 15 strikeouts di Dick erano il terzo record della major league, al momento. Henry Aaron, il mitico slugger dei Braves, era così confuso che andò strikeout tre volte - due volte sulle fastballs e una volta su una curva.

La somiglianza nelle carriere dei due lanciatori dei Cubs non si ferma qui.

Wood si fece male al braccio e trascorse la stagione successiva sulla lista disabili riprendendo dopo un intervento chirurgico Tommy John. Nel corso della sua carriera di 14 anni, fu sulla lista disabili 16 volte, senza mai realizzare le potenzialità che aveva mostrato come rookie.

Dopo un record di 7-11 e 5.43 di ERA al suo secondo anno, Drott fu arruolato per sei mesi in servizio attivo con l'Army Reserve. Nella primavera del '59, tornò ai Cubs fuori condizione e con 20 chili, circa, sotto il suo peso forma. Si infortunò al braccio quando cercò di lanciare troppo forte e troppo presto.

Drott trascorse i successivi tre anni a intermittenza nella lista disabili prima di concludere la sua carriera nel 1963 con un record di 2-12 per gli Houston Colt 45s.

"Per un brillante momento la scorsa stagione Drott è stato buono come mai lo era stato, quasi come uno dei grandi di tutti i tempi” – disse Juan Marichal dei San Francisco Giants.

Il 15 giugno del 1963, Drott stava realizzando un one hit shutout per entrare nella parte bassa dell'ottavo inning nel classico duello tra lanciatori con Marichal. Concesse un doppio, mise strikeout il battitore successivo e Marichal andò al volo prima di permettere un altro doppio che diede ai Giants il loro unico punto della partita. Drott mise strikeouts sette battitori e concesse tre valide. Marichal finì con cinque K e lanciò una no-hitter.

Negli anni '50 e primi anni '60, Anderson disse che i Cubs "usavano tutti selvaggiamente e la gente si faceva male". Elencava i nomi degli altri lanciatori promettenti che si infortunarono il braccio - Myron "Moe" Drabowsky, Glenn Hobbie e Don Elston. "Drott si fece male al braccio. Io mi infortunai. Dick Ellsworth arrivò un po' più tardi nel corso di tale periodo e si fece male al braccio. I Cubs hanno avuto alcuni buoni lanciatori nel loro farm system che hanno distrutto dopo che sono arrivati alle major".

Drott aveva 28 anni quando si ritirò alla fine della stagione 1964 - la stessa età di Anderson.

Non era il tipo di finale che tutti avevano previsto nel '56, quando Anderson e Drott erano i "Sunshine Boys" destinati alla celebrità.

Riferimenti da The Bilko Athletic Club: The Story of the 1956 Los Angeles Angels

Partita di 18 inning senza punti

16 luglio 1909: Bennett Park di Detroit.

Alle 3:30, Oron Edgar "Kickapoo Ed" Summers salì sul monte per i Tigers contro il pitcher rookie di Washington Dolly Gray. Dopo 18 inning, alle 6:45, l'arbitro di casa base John Kerin decretò finita la partita a causa del buio, con grande dispiacere dei giocatori e degli spettatori. Per 3 ore e 15 minuti, nessuna delle due squadre aveva attraversato il piatto nei primi 18 inning. Un record del 20° secolo.

Oron Edgar "Kickapoo Ed" Summers
Dolly Gray

• Summers andò alla distanza, lanciando l'equivalente di due partite. Concesse solo 7 valide con 2 basi su ball (una delle quali era intenzionale) e realizzò 10 K.

• Gray lanciò 8 inning, concedendo solo una valida e una base su ball. Nessun strikeout. Venne sostituito nel nono, quando in modo evidentente si strappò un muscolo del fianco mentre lanciava al battitore leadoff.

Bob Groom

• Il rilievo di Dolly, Bob Groom, concesse 5 valide, 6 basi su ball, e mise strikeouts 8 battitori in 10 inning.

I Tigers, leader dello junior circuit con 3 partite di vantaggio, pensavano che avrebbero vinto la partita nel 15° inning.

• Oscar Stanage da leadoff colpì un singolo al centro e venne sostituito dal pinch runner Red Killefer.

Oscar Stanage
Red Killefer

• Summers fece un bunt su Groom che tirò la palla all'esterno centro, permettendo a Killefer di continuare fino alla 3a.

• I Senators intenzionalmente passarono in base Matty McIntyre per creare il gioco forzato in qualsiasi base.

Matty McIntyre

• Donie Bush colpì un pop out sul terza base Speedy Kelly.

Donie Bush

• Sam Crawford colpì la palla verso la 1B. Groom la raccolse e la tirò al suo catcher Gabby Street che toccò Killefer mentre scivolava a casa base. Kerin chiamò "safe".

Sam Crawford

• A questo punto, i giocatori di entrambe le squadre pensavano che la partita fosse finita e cominciarono ad uscire dal campo. Ma Kerin rimase dietro il piatto, chiamando i giocatori a riprendere le loro posizioni. "Che problema c'è?" chiese uno di loro. "Il corridore è out", fu la risposta. Assediato da entrambe le squadre, l'umpire spiegò che si era dimenticato che le basi erano piene e che Street non doveva necessariamente toccare il corridore. Ma Killefer era davvero out sul gioco forzato a casa base.

• Crawford partì dalla prima verso la seconda quando il difensore di seconda Bob Unglaub ricevette la palla da Street e cominciò a inseguire "Wahoo" Sam Crawford con i 3078 tifosi che urlavano. Tutti e tre i corridori di Detroit riuscirono a tornare sulle loro basi senza essere eliminati.

Ty Cobb

• Dopo qualche minuto di discussione, Ty Cobb andò a battere con le basi ancora cariche. Ma Groom lo mise strikeout, "ending one of the most bizarre half-innings in baseball history" (fine di uno dei più bizzarri semi inning nella storia del baseball).

Nel 1909, le partite che venivano interrotte in parità, erano giocate nella loro interezza. Il 22 agosto, i Nationals e i Tigers rigiocarono la partita del 16 luglio con Detroit che vinse 3-1.

Riferimenti da: Baseball Records Registry, Joseph J. Dittmar

Un uomo con records in due World Series

Willie Davis

Willie Davis, morto il 9 marzo del 2010, detiene due records nelle World Series - uno positivo e uno negativo (E ogni record che si realizza è, per definizione, il primo).

• Giocando per i Los Angeles Dodgers nel 1965, diventò il primo giocatore a rubare tre basi in una partita del Fall Classic. Lo fece nella quinta partita contro i Minnesota Twins. Erano tutte rubate della seconda base nella vittoria per 7-0 dei Los Angeles al Dodger Stadium (Non rubò tre basi in un inning come fu erroneamente riportato sul New York Times dopo la sua morte).

• L'anno successivo, diventò il primo a commettere tre errori in un inning nelle World Series. Nella parte alta del quinto della 2a Gara senza punti contro i Baltimore Orioles al Dodger Stadium, l'esterno centro Davis perse nel sole la palla al volo di Paul Blair. Il corridore in prima, Boog Powell, raggiunse la terza e Blair la seconda. Il battitore successivo, Andy Etchebarren, colpì un corto fly che Willie lasciò cadere. Poi tirò malamente in terza, permettendo a Blair di segnare e a Etchebarren di raggiungere la terza. I tre punti degli Orioles nell'inning furono tutti non guadagnati. Gli errori di Willie rispecchiarono il gioco mediocre dei Los Angeles nella serie, una sweep di 4 gare di Baltimora.

Davis detiene ancora molti record dei Dodgers nella sua carriera di 14 anni con il club.

• La sua striscia di 31 partite con almeno una valida nel 1969 è stata la più lunga delle Major dalle 34 partite di Dom DiMaggio nel 1949 con i Red Sox.

• Altri cinque records dei Dodgers sono detenuti da Willie: valide (2091), valide extra-base (585), at-bats (7495), punti (1004), tripli (110), e basi totali (3094).

Box dei Coaches

I box dei coaches vennero aggiunti sui campi da baseball nel 1887. La ragione della loro creazione potrebbe sorprendervi.

• Nel decennio del 1880, i St. Louis Browns dell'American Association divennero famosi per "rowdyism" (rissosità verbale).

Charles Comiskey

• Il manager Charles Comiskey - sì, colui che in seguito divenne il proprietario dei famigerati Chicago "Black Sox" e diede il nome allo stadio del club - incoraggiava i suoi giocatori a cercare di far espellere gli avversari dalla partita con costanti abusi verbali.

• Qualsiasi giocatore che fungeva da coach in terza base correva su e giù per la linea di foul lanciando insulti e oscenità al pitcher. Poiché i Browns vincevano, altri club li imitarono.

• Per frenare questa assurdità, la Rules Committee (commissione per il regolamento) riconobbe i coaches per la prima volta e creò i box accanto alla 1B e 3B per la stagione 1887.

The New Bill James Historical Baseball Abstract

La prima partita in notturna dell'American League

Furono due clubs della National League a mettere in scena la prima partita in notturna.

• I Cincinnati Reds sconfissero i Philadelphia Phillies, 2-1, venerdì 24 maggio del 1935 al Crosley Field davanti a 20422 fans.

Venerdì 24 maggio del 1935: Ethan Allen alla battuta nella prima partita in notturna al Crosley Field

• Ci vollero più di tre anni prima che un secondo club, Brooklyn, giocasse una partita sotto le luci. Non era un caso che il GM dei Dodgers, Larry MacPhail, avesse voluto e realizzato la prima partita di notte quando ricopriva la stessa posizione per i Reds.

Larry MacPhail

• Il 15 giugno del 1938, i Dodgers persero a Cincinnati 6-0. Johnny Vander Meer lanciò la sua seconda consecutiva no-hitter, quella notte, l'unica volta che l'impresa venne realizzata nella storia della ML. Ben 38748 tifosi stiparono l'Ebbets Field.

Il primo club dell'AL a sperimentare una partita in notturna furono i Philadelphia Athletics il 16 maggio del 1939.

• Una scarsa folla di 15109 tifosi vide Cleveland sconfiggere gli A's, all'ultimo posto, 8-3 in 10 inning. Tuttavia, la partecipazione fu migliore di quella che il club di Connie Mack avrebbe avuto di giorno e di martedì.

La foto (per gentile concessione di Bob Warrington) venne realizzata da Westinghouse, la società che installò le luci. Si vedono i responsabili della Westinghouse, degli A's e dell'AL sul campo per valutare se l'illuminazione fosse sufficiente per giocare le partite di major league

• Il Cleveland Plain Dealer considerò l'evento abbastanza significativo da meritarsi il titolo iniziale in prima pagina la mattina successiva.

Cartoon pubblicato sul Cleveland Plain Dealer il giorno dopo la partita in notturna a Philadelphia

• The Tribe pareggiò con due punti nell'ottavo e poi approfittò di quattro basi su ball di Leroy Parmelee nel decimo per assicurarsi la vittoria.

• La temperatura era scesa da 54° fahrenheit (12 °C) a 46° (6°C) dall'inizio alla fine della partita.

• Mentre la maggior parte dei suoi compagni di squadra concordarono che l'impianto di illuminazione "non era poi così male", il terza base di Cleveland Ken Keltner disse: "E 'un sistema di illuminazione schifoso. Ho giocato con delle migliori illuminazioni nelle minor".

• Gli Indians, inoltre, non pensavano che il mondo sarebbe finito se il baseball notturno fosse diventato universale. Frankie Pytlak: "Questa roba che il baseball di notte sia diverso da quello di giorno è per lo più nella mente di un ragazzo. Non riesco a vedere una differenza abbastanza significante, soprattutto in un campo così illuminato come questo".

• Però, Hal Trotsky era in disaccordo: "Penso che il campo esterno sembrasse un po 'buio in alcune zone, ma l'infield era buonissimo e non era poi così male al piatto. Ho perso un paio di palle che penso avrei catturato di giorno, ma nel complesso non ho trovato molto da lamentarmi. Dopo tutto, se dobbiamo guadagnarci da vivere, dobbiamo giocare dove vorrà il pubblico".

Però, non tutti i proprietari delle Major Leagues optarono per le partite in notturna.

• Limitarono qualsiasi club che aveva installato le luci a sette partite notturne all'anno, una per ogni squadra ospite.

Ed Barrow

• Il GM degli Yankees, Ed Barrow, fu il critico più schietto, dichiarando che il suo club non avrebbe mai giocato partite in notturna in casa. Egli sosteneva che il costo sarebbe stato proibitivo. "Mettere le luci allo stadio comporterà un enorme esborso - almeno un quarto di milione di dollari. E' il più profondo di tutti gli stadi illuminati e le grandi torri d'acciaio verrebbero a costare una fortuna” . Il sistema di illuminazione a Cincinnati costava solo 60000 $. Temeva anche che il baseball in notturna avrebbe sconvolto "l'equilibrio e l'armonia" della sua organizzazione di grande successo.

Prima che la stagione 1939 si concludesse, altre tre squadre iniziarono le partite in notturna.

• I Phillies, che condividevano lo Shibe Park con gli A's, ospitarono Pittsburgh sotto le luci il 1° giugno.

• Gli Indians giocarono la loro prima partita notturna in casa il 27 giugno (poco più di due anni dopo, il Municipal Stadium ospitò una delle più famose partite notturne della storia, quando la striscia di 56 partite con valide di Joe DiMaggio si concluse grazie a due sensazionali prese di Keltner).

• I White Sox entrarono in azione il 14 agosto contro i St. Louis Browns.

Si dovette attendere fino al 1948 perchè tutte le sedici squadre, tranne i recalcitranti Cubs, installassero le luci.

• Il 1940 vide altri quattro club installare le luci: entrambe le squadre di St. Louis, che condividevano il Sportsman's Park, i New York Giants, e i Pirates.

• I Washington Senators erano l'unica nuova franchigia arrivata nel 1941.

• Dopo un ritardo di quattro anni durante la seconda guerra mondiale, i Boston Braves e i New York Yankees aderirono nel 1946 al contingente delle squadre con gli stadi illuminati. Anche in questo caso, non è un caso che il GM degli Yankees fosse Larry MacPhail, che era succeduto a Barrow.

• I Red Sox installarono le luci nel 1947. L'ultima delle franchigie dell'AL contrarie, i Tigers di Detroit, si unirono alla folla nel 1948.

15 giugno 1948 - La prima partita in notturna al Briggs Stadium di Detroit

• I Cubs attesero fino ad agosto del 1988.

9 agosto 1988 - La prima partita in notturna al Wrigley Field di Chicago

Phil Linz e la sua armonica vinsero per gli Yankees il pennant dell'American League

Phil Linz e la sua famosa armonica

Phil Linz poteva battere, poteva difendere, poteva correre, e fu importante per la sua versatilità nella vincente quadra yankee dei primi anni '60. Linz poteva ricoprire praticamente qualsiasi posizione infield e outfield, e con gli infortuni che tormentarono gli Yankees del 1964, ebbe la sua stagione più piena in major, giocando 112 partite all'interbase, seconda base, terza base e in campo esterno.

Ma Linz ha lasciato il suo segno sulla corsa al pennant del 1964, tra le tante cose, suonando (non molto bene) l'armonica. Gli Yankees, lottando per il loro quinto consecutivo pennant dell'American League, non avevano mai vinto in un anno che finiva con il "4", e alla fine di agosto sembrò che la sfiga sarebbe continuata anche nel 1964. Dopo aver perso la loro quarta partita di fila il 20 agosto con i White Sox al Comiskey Park, gli Yankees erano a quattro partite e mezza dalla prima.

Yogi Berra era al suo primo anno come manager degli Yankees, e le cose non stavano andando bene. Lo skipper Ralph Houk era riuscito a portare gli Yankees al pennant nelle sue prime tre stagioni al timone, ma Houk non era carismatico, e dopo aver visto l'ex manager Yankee Casey Stengel generare entusiasmo per la nuova terribile squadra dei Mets, gli Yankees decisero che avevano bisogno di più colore. Houk divenne il general manager, e il popolare Yogi fu elevato da giocatore a manager. Se i fans volevano colore in panchina, Yogi sembrava essere l'uomo giusto per questo incarico.

Ralph Houk, che vinse le World Series nel 1961 e '62 come manager dei New York Yankees, con Yogi Berra, che si toglie il berretto dopo essere stato nominato successore di Houk nel 1963

Purtroppo per Berra, l'unico lavoro di Stengel fu quello di fornire intrattenimento, mentre i Mets persero 100 partite. Yogi si aspettava di vincere il pennant e le World Series, preferibilmente con facilità. Quando gli Yankees cominciarono a farsi sentire per l'invecchiamento e gli infortuni, Yogi venne criticato. Cominciava ad avere difficoltà a gestire e disciplinare gli uomini che erano stati suoi compagni di squadra solo un anno prima? Era una situazione difficile, e un certo numero di giocatori veterani si lamentarono di Berra con Houk. Il GM non li scoraggiò, né difese molto energicamente il suo successore.

Dopo la sconfitta finale a Chicago, il bus degli Yankees rimase bloccato in un enorme ingorgo sulla strada per l'aeroporto. Faceva caldo e gli animi erano imbronciati, soprattutto Yogi. Linz, che stava giocando all'interbase a causa di un infortunio a Tony Kubek, non condivideva l'umore acido di Berra. Gli piaceva vincere, ma era uno dei giovani ribelli Yankees, insieme a Jim Bouton e Joe Pepitone, che non rispettano la tradizione secolare della recitazione avvilita dopo una sconfitta. C'era sempre un party quella notte e un'altra partita domani.

Linz aveva recentemente acquistato un'armonica. Non ne aveva mai suonata una prima, ma il suo acquisto includeva un libretto con alcune semplici canzoni, una delle quali era Mary Had a Little Lamb (Mary aveva un agnellino). Con l'autobus che non andava da nessuna parte, Linz tirò fuori la sua armonica e cominciò a suonarla con imperizia.

Berra, cominciò a ribollire di rabbia sul sedile anteriore, e si voltò. A quanto pare, Mary Had a Little Lamb non era sufficientemente lamentosa - per una striscia di quattro sconfitte consecutive. "Metti quel coso in tasca", gli gridò secondo i giornalisti, anche se quelli sul bus ricordavano che Yogi disse a Linz di mettere l'armonica da qualche altra parte. Linz non sentì Berra e chiese a Mickey Mantle cosa che gli aveva detto. "Ha detto di suonare più forte", rispose Mantle. "Ho continuato e pensavo fosse divertente", disse Linz, "Non mi ero reso conto che Yogi era così sconvolto".

Quando Linz riprese a suonare, Berra saltò dalla sedia e si precipitò verso la parte posteriore del bus. "Lui stava arrivando di corsa", ricordava Linz, "Non lo avevo mai visto così impazzito". Linz gettò l'armonica a Berra, ma il manager degli Yankee la schiaffeggiò via. Lo strumento colpì Pepitone alla gamba, e lui cadde a terra in finta agonia e gridò "Medico, Medico".

Mentre Pepitone clowneggiava, Berra andò da Linz. "Si alzò su di me e alzò il braccio", ricordava Linz, "Ho girato la testa e ho pensato, 'Oh, merda, sta per colpirmi'". Berra ci ripensò, emise un grugnito disgustato, si girò, e battendo i piedi ritornò verso la sua sedia. Con il manager fuori portata, Linz venne incoraggiato. Si alzò in piedi sul sedile e gridò: "Perchè ti accanisci contro di me? Io do il 100 per cento", il che implicava che gli altri Yankees non lo facevano. Berra non rispose.

Il cartoonist Amadee Wohlschlager disegnò per "Trivia" il famoso Yogi Berra/Phil Linz "Harmonica Incident"

I ragazzi nella parte posteriore del bus pensarono che tutta la cosa fosse divertentissima. Mantle suggerì a Linz che avrebbe potuto essere il coach di terza base e dare segnali con la sua armonica. Il coach di lunga data degli Yankees, Frank Crosetti, difensore della tradizione della casacca a strisce, non pensava che fosse così divertente. "Ti stai comportando come un bambino", sbottò verso Linz, che lo aveva sempre infastidito. Crosetti disse che era il peggior scontro che avesse mai visto durante i suoi 33 anni con il club.

Negli anni precedenti, gli affari interni degli Yankees erano rimasti questioni private. Quando il lanciatore ubriaco Ryne Duren lottò con il manager Ralph Houk sul treno nel 1958, l'unico giornalista a menzionare l'incidente fu l'anticonformista e impopolare Leonard Schechter. Numerosi altri sgradevoli momenti erano rimasti privati, ma dal 1964, i media erano cambiati. C'era un gruppo di giovani giornalisti sportivi di New York, che si chiamavano i "Chipmunks" e non seguivano le orme degli scrittori veterani, la cui prima fedeltà era alla squadra di cui si occupavano. Avidamente si avventarono sull'incidente dell'armonica.

L'articolo dell'incidente Linz/Berra pubblicato nel quotidiano The Springfield Union, di Springfield, Massachusetts, il 21 Agosto del 1964 

Linz e Berra dominarono le pagine sportive di New York per i successivi giorni e fecero notizia in tutto il paese. "Almeno", disse Bouton, "Vogliono distrarci dal Vietnam". Linz ottenne un contratto di sponsorizzazione di 5000 $ dalla Hohner Harmonica, che registrò un enorme picco di vendite nel corso delle successive settimane. Diversi fans spedirono delle armoniche a Linz, spingendo Pepitone a suggerire che se Linz avesse suonato il pianoforte durante il volo in aereo avrebbe fatto più soldi. Quando gli Yankees giocarono il Mayor’s Trophy Game allo Shea Stadium contro i Mets un paio di giorni più tardi, i fans lanciarono delle armoniche sul campo.

Gli Yankees avevano assunto Berra per cambiare la loro immagine altezzosa, e la loro reazione fu diversa da quella che sarebbe stata sotto il vecchio regime dell'austero GM George Weiss. Houk confessava di essere divertito, e Berra potè verificare quanta copertura stavano ottenendo gli Yankees dalla stampa. Pensò che il suo ritratto di quel giorno fosse piuttosto lusinghiero.

Phil Linz con Yogi Berra, nelle casacche dei Mets, ripropongono il famosissimo "Harmonica Incident", in questa baseball card del 1967

Berra disse a Linz che doveva pagare una multa di 200 $, e Linz fu felice di pagare alla luce del suo nuovo contratto con la Hohner. Non c'era rancore tra i due uomini, e Linz poi nominò uno dei suoi cani Yogi. Disse che Berra era il suo manager preferito perché lo aveva fatto giocare più di chiunque altro.

Ci furono implicazioni più gravi. Quando venne assunto, molti pensavano che Berra non fosse abbastanza forte per essere un manager, e l'incidente aveva sollevato la questione se avesse perso il controllo della squadra. Se Houk fosse stato ancora il manager, disse un veterano Yankee, "con uno schiaffo gli avrebbe portato via le orecchie". Infatti, Houk aveva rinunciato a Berra nella stagione 1964 e aveva già sondato il terreno con il manager dei Cardinals, Johnny Keane, per la gestione degli Yankees nel 1965. Sembrava che i Cardinals non andassero da nessuna parte, e il proprietario dei St. Louis, Gussie Busch, stava cercando di sostituire Keane con Leo Durocher.

L'incidente dell'armonica sembrò essere stato dimenticato subito dopo che gli Yankees iniziarono a giocare meglio. Nelle restanti cinque settimane e mezza della stagione, passarono gli Orioles e i White Sox, vincendo a un certo punto 11 partite consecutive, e conquistarono il pennant dell'American League. Poteva Linz e Mary Had a Little Lamb essere stato il motivo per l'improvviso cambiamento delle sorti degli Yankees? Lo scontro aveva aiutato gli Yankees a riavvicinarsi? Un osservatore più razionale avrebbe puntato sull'arrivo del partente Mel Stottlemyre nel mese di agosto e del rilievo Pedro Ramos nel mese di settembre, o al ritorno di Mantle dall'elenco infortunati, ma Phil Linz e il comportamento anomalo della sua armonica scrissero una storia migliore.

Phil Linz celebra, nella clubhouse degli Yankees, la vittoria del pennant dell'AL del 1964 versando della birra sulla testa del manager Yogi Berra

Berra e gli Yankees avevano sorpreso Houk vincendo il pennant dell'AL, e Keane e i suoi Cardinals fecero la stessa cosa per Gussie Busch nella NL. I Cardinals sconfissero gli Yankees in sette partite nelle World Series, e poco dopo Busch indisse una conferenza stampa per annunciare un nuovo contratto con il suo manager. Keane arrivò con una mezz'ora in anticipo e consegnò a Busch una lettera di dimissioni che aveva dettato alla moglie parecchie settimane prima. Quando arrivarono i media, Keane li informò che stava lasciando i Cardinals, con uno stordito e ribollente Busch al suo fianco. "Non ho la minima idea di ciò che gli ha fatto prendere questa decisione", disse Busch, che due mesi prima stava tramando il licenziamento di Keane.

Ci fu una sorpresa anche a New York, lo stesso giorno. Fu chiesto a Berra di andare nell'ufficio centrale degli Yankees credendo dovessero parlare di un nuovo contratto. Invece, Houk gli disse che era stato licenziato. Quando Houk annunciò il licenziamento ai media, gli fu chiesto se Johnny Keane era un candidato alla successione di Berra. Houk disse di non pensare che Keane fosse disponibile, e si finse sorpreso quando gli dissero che lo skipper dei Cardinals si era dimesso proprio quel giorno. Quattro giorni più tardi, Keane sottoscrisse il contratto per allenare gli Yankees.

Si trattò di una sequenza, ma sarebbe accaduto allo stesso modo, e con lo stesso dramma, senza Phil Linz e la sua armonica? Fu il carismatico giovane infielder a svegliare gli Yankees con la sua discordante melodia mettendoli in corsa per la vittoria del pennant? A tutti piacerebbe credere che l'abbia fatto.

Quando William Ryczek intervistò Linz diversi anni fa, dimostrò una tecnica armonica notevolmente migliorata suonando Take Me Out al Ballgame (potete ascoltarlo cliccando qui).

Riferimenti dal The National Pastime Museum di William Ryczek

Le World Series del 1949

Le prime due partite delle World Series del 1949 produssero due primati nella storia del baseball.

• Il rookie Don Newcombe dei Brooklyn Dodgers, vincitore di 17 partite, diventò il primo pitcher afro-americano ad iniziare una partita delle World Series quando salì sul monte in Gara 1 allo Yankee Stadium. Il grande pitcher destro lanciò straordinariamente bene, tenendo testa al suo opposto Allie Reynolds sullo 0-0 fino alla fine del nono, quando Tommy Henrich colpì un HR nella zona più bassa della recinzione a destra, la quinta valida degli Yankees.

Don Newcombe in Gara 1 delle Word Series del 1949

• La seconda Gara produsse un altro capolavoro di lanciatori. I Dodgers spinsero un punto a casa contro il partente degli Yankees, Vic Raschi, nel 2° inning grazie al doppio di Jackie Robinson e al singolo di Gil Hodges. L'astuto mancino Preacher Roe realizzò una shutout concedendo 6 valide. Il risultato fu che per la prima volta una World Series vedeva concludersi le prime due partite sull'1-0.

Preacher Roe, al centro, festeggiato dai suoi compagni dopo aver vinto Gara 2 delle World Series 1949

• Gli Yankees vinsero tutte e tre le partite all'Ebbets Field e conquistarono il titolo in cinque partite. La quinta Gara produsse un altro primato, quando la partita fu conclusa con le luci accese.

Switch-Pitcher

Pat Venditte con la casacca dei Nashville Sounds

Il baseball pro ha uno switch-pitcher. Il suo nome è Pat Venditte.

Nel 2008, a 23 anni, ha lanciato nelle minor per la squadra di Staten Island Yankees, nella Classe A Short-Season della New York–Penn League.

Nel 2009 ha iniziato con Charleston RiverDogs nella Class A della South Atlantic League, per poi passare a Tampa Yankees della Classe A Advanced nella Florida State League il 26 giugno 2009.

Il 31 agosto 2010 è stato promosso ai Trenton Thunder della Eastern League Classe AA.

Altra promozione con Scranton / Wilkes-Barre della Classe AAA International League per l'Opening Day del 2012.

Ha lanciato per la Nazionale Italiana nel World Baseball Classic del 2013.

Dopo la stagione 2014, Venditte è diventato free agent. Durante l'offseason, ha firmato un contratto di minor league con gli Oakland Athletics, ricevendo un invito allo spring training nel 2015.

Ha iniziato la stagione 2015 con i Nashville Sounds della Classe AAA della Pacific Coast League. Il 5 giugno 2015 gli A's lo hanno promosso in major league. Dopo un infortunio è rientrato con gli A's il 15 agosto realizzando la sua prima vittoria in major league.

Il 19 ottobre del 2015, è stato preso dai waivers dai Toronto Blue Jays.

• Innanzitutto, Venditte utilizza un guanto a sei dita su misura che passa da un lato all'altro quando il battitore successivo batte nel box opposto rispetto al compagno precedente.

• Come rilievo, quando viene chiamato sul monte si riscalda lanciando quattro lanci con la destra e quattro da mancino.

• Ha un assortimento di lanci diversi da ogni lato. Come pitcher destro, lancia una palla veloce a 90 mph, una curva, e un cambio. Da mancino lancia sidearm e ha un eccellente slider e cambio.

• Quando giocava a Charleston il pubblico si divertiva con la speciale capacità di Pat. Quando cambiava mano di lancio, il pubblico era invitato a cambiare sedia.

• Quando cominciò ad affrontare dei switch-hitters, questi inizialmente cominciarono a giocare al gatto e al topo, passando da un box all'altro per forzare Venditte a cambiare costantemente il suo guanto. Onde evitare questo la Professional Baseball Umpire Corporation (PBUC) introdusse il 3 luglio del 2008 la OBR Rule 8.01(f) - conosciuta anche come Pat Venditte Rule. In sintesi la regola stabilisce che all'inizio di un at-bat, il pitcher deve dichiarare con quale braccio lancerà in modo che il battitore possa scegliere il suo lato. Fino alla conclusione del turno di battuta di quel battitore egli non potrà cambiare braccio di lancio.

• I suoi manager hanno sempre reputato che se Pat lanciava per esempio solo 15 lanci con un braccio e 10 con l'altro in una partita avrebbero potuto usarlo anche la sera successiva.

Lanciare con ambedue le braccia non è una predisposizione recente di Pat Venditte.

• Suo padre si accorse che Pat stava lanciando con entrambe le mani quando aveva tre anni.

• Invece di fargli scegliere, Pat Venditte Sr. gli fece lanciare il pallone da football con entrambe le mani e calciare da entrambi i lati.

• Fu istruito a casa da sua madre, che lo fece scrivere e mangiare con entrambe le mani.

• Venditte giocò con la squadra universitaria dei Creighton Bluejays nella sua città natale di Omaha. Il suo manager non gli permise di lanciare in entrambi i modi nel suo anno da matricola, temendo che sarebbe diventato un "circo". Tuttavia, dovette ricredersi nella stagione successiva. Durante la stagione 2007, lanciò 43 innings e 2/3 senza concedere punti.

Video Pat Venditte nel 2007 con i Charleston RiverDogs

• Scelto dagli Yankees nel 2007, Pat decise di tornare all'università per terminare il suo anno da senior. Poi New York lo scelse di nuovo nel 2008 e firmò.

• Assegnato agli Yankees Staten Island realizzò 23 salvezze in 30 apparizioni con 0,83 di ERA e si guadagnò un posto nella squadra All-Star della League.

Rivera partente

Mariano Rivera

Molti considerano Mariano Rivera degli Yankees come il più grande closer nella storia del baseball. Venne mai utilizzato come partente per New York?

• Nella sua stagione da rookie del 1995, Rivera fu il partente in dieci partite. In queste dieci start, andò 3-3, lanciando 50 inning, concedendo 8 HR, 20 basi su ball, ottenendo 38 strikeouts e realizzando una ERA di 5,94.

• Rivera non fu mai più utilizzato da partente in un'altra partita. Venne convertito in un lanciatore di rilievo nel suo anno da rookie. Dopo una stagione di svolta nel 1996 come setup man, diventò il closer degli Yankees nel 1997. Nelle stagioni successive, si affermò come uno dei migliori rilievi del baseball, leader in salvezze nella Major League nel 1999, 2001 e nel 2004.

• Il 15 settembre del 2008, registrò la sua 479a salvezza superando il detentore del record della MLB, Lee Smith, che si era fermato a 478.

• Detiene il record della MLB per le salvezze, realizzate in 19 anni di carriera, con 652.

• Ha realizzato 42 salvezze nelle partite di post-season, di cui 10 nelle World Series.

• Lo sapevate che nella sua prima World Series del 1996 contro Atlanta, Rivera fu il setup man del closer John Wetteland? Concesse un punto in 5 innings e 2/3 in quattro partite.

BASEBALL'S MAGIC MUD

Qualsiasi esperto appassionato di baseball vi dirà che le squadre della Major League non usano mai palle nuovissime in una partita. Sono troppo lucide per giocare. Allora, che cosa usano gli arbitri per preparare le palle e opacizzarne la brillantezza? Il New Jersey Mud (Fango del New Jersey).

Per quasi tre quarti di secolo, una particolare varietà di fango del Jersey, Lena Blackburne Baseball Rubbing Mud, è stato lo strumento per la rimozione della patina lucida della pallina da baseball per quasi ogni squadra di baseball professionistico degli Stati Uniti.

Secondo il sito della MLB, le squadre della Major League utilizzano dalle 60 alle 70 palline, in media, a partita. Con 162 partite per squadra, che sono 2430 partite nella stagione regolare, vengono utilizzate dalle 150000 alle 175000 balls.

L'articolo del 17 agosto 1920 sulla morte di Ray Chapman sul Fitchburg Daily Sentinel, Massachusetts

Dalla morte di Ray Chapman nel 1920, gli arbitri ebbero l'obbligo di cambiare le palle quando erano alterate, passando dalla Dead Ball Era alla Live Ball Era. Prima di ogni partita, la squadra di casa deve avere un certo numero di palle a disposizione per l'incontro (attualmente parliamo di circa 90 palle nella MLB). Queste palline saranno affidate agli arbitri che le prepareranno.

Durante la Dead Ball Era, le battute, il fango, la pioggia, la polvere, i graffi da parte dei giocatori e le sostanze (corporali o altro!) messe sulla palla illegalmente dai giocatori, soprattutto lanciatori, la modificavano in modo significativo rendendola imprevedibile, difficile da vedere, con conseguenze che portarono alla morte di Chapman.

Quando le palle cominciarono ad essere cambiate regolarmente, era possibile utilizzare una palla nuova ad ogni cambio: così bianca che facilitava il lavoro dei battitori, così liscia da essere di difficile controllo per i lanciatori. Così le palle venivano preparate applicando della terra mescolata con acqua. Ma il fango degradava troppo l'aspetto e la consistenza della palla. La palla scura, diventava di pessima qualità. Furono fatti in ​​seguito dei tentativi con altre tecniche: lucido da scarpe, succo di Tabasco, terra presa sotto le tribune ...

Questi metodi vennero utilizzati a tutti i livelli: dalla MLB, alle Minor passando per le Leagues professionistiche indipendenti o universitarie ... Ma senza trovare una soluzione. Il che, naturalmente, ebbe poi un impatto sul gioco.

Per 18 anni si continuò così fino a quando nel 1938, un arbitro si lamentò con Lena Blackburne, coach di terza base per i vecchi Philadelphia Athletics, sulla dolente condizione delle palle utilizzate dall'American League. I sistemi adottati non andavano bene ed era necessario fare qualcosa per togliere il lucido, ma non ammorbidire la pelle esterna.

Blackburne accettò la sfida. A fine stagione tornò a casa a Burlington County, e controllò il fango lungo gli affluenti del fiume Delaware fino a trovarne un po' (dove si trova la zona originaria del primo prelievo è ancora oggi un oscuro segreto) con una consistenza che avrebbe fatto al caso.

Prese un campione per utilizzarlo nelle partite in casa degli Athletics, e strofinò alcune palle con questa roba. Funzionò in modo sorprendente! Cosa aveva in più? Non aveva nessun odore e non scuriva le palle. Gli arbitri erano felici, e Lena Blackburne fece un business con le forniture di fango.

Presto l'intera American League usò quel fango stupefacente. Più tardi negli anni '50, la National League cominciò ad usarlo. Prima della morte di Blackburne alla fine degli anni '50, il suo fango per sfregare la palla da baseball veniva usato da tutte le Major e Minor Leagues degli Stati Uniti.

Il business di Blackburne, insieme con il segreto della fonte del fango, era nato con un suo amico, John Haas, che aveva lavorato con lui nella ricerca del tipo di fango. Haas alla fine passò l'azienda al genero, Burns Bintliff. Burns a sua volta la passò al figlio Jim e alla sua famiglia.

Ogni mese di luglio la squadra Bintliff si dirige con una barca nell'originaria zona ed estrae centinaia di chili di "Magic Mud", abbastanza per una stagione. Poi il prezioso fango viene messo in botti fino alla primavera successiva quando viene imballato e spedito a ciascuna delle squadre della Major League, Minor League, Indipendent League e molte università in tempo per l'Opening Day.

"C'è qualcosa di speciale", ha dichiarato Jim Bintliff, il proprietario della Lena Blackburne Baseball Rubbing Mud, "I minerali smerigliano la palla come una carta vetrata a grana fine. Si elimina la lucentezza della palla senza danneggiarne la pelle"

Jim Bintliff muove una bacchetta magica sopra il fango durante l'inverno, o ci aggiunge alcuni ingredienti misteriosi? Anche questo è un segreto impenetrabile, che lui non rivelerà mai. Ciò che conta è che il fango, descritto come simile a un incrocio tra budino al cioccolato e panna montata fredda, funziona davvero! Altri tipi di fango e di metodi, anche meccanici sono stati provati per cospargere le palle da baseball, ma non sono riusciti a produrre lo stesso aspetto.

Così, quando l'arbitro urlerà "Play Ball!", state tranquilli, il buon New Jersey Mud sarà parte del gioco.

Baseball's Magic Mud

2014 - Tre foto dell'assistente dello spogliatoio degli Arizona Diamondbacks, Jim Garrett, mentre applica il "magic mud" alle palline che verranno utilizzate per la partita

Nove titolari non bianchi

Il 1° settembre del 1971, I Pirati ospitarono i Phillies al Three Rivers Stadium.

• Il manager di Pittsburgh Danny Murtaugh iniziò con questa formazione.

Rennie Stennett 2B

Gene Clines CF

Roberto Clemente RF

Willie Stargell LF

Manny Sanguillen C

Dave Cash 3B

Al Oliver 1B

Jackie Hernandez SS

Dock Ellis P

• Cosa c'era di così speciale in questa formazione? Ogni giocatore era o afro-americano o ispanico ed era la prima volta nella storia della MLB.

• Murtaugh creò non intenzionalmente lo storico primo lineup. Aveva semplicemente messo in campo la migliore formazione della squadra che era leader della NL East con 5 partite e 1/2 sui St. Louis.

• I Pirates vinsero quella notte 10-7 nel loro cammino verso la corona della NL East.

• Vinsero il pennnat della NL, 3 giochi a 1, contro i San Francisco Giants.

• Poi sconvolsero i Baltimore Orioles, l'ultima squadra a vantare tre vincitori di 20-game, nelle sette partite delle World Series.

L'MVP delle NLCS della squadra perdente

Mike Scott

Le National League Championship Series del 1986 furono una delle più avvincenti di sempre.

• I New York Mets vinsero in sei partite contro gli Houston Astros.

• Entrambe le vittorie degli Astros furono merito del pitcher destro Mike Scott, in Gara 1 e 4.

• Mike lanciò un 5-hit shutout nella partita d'apertura all'Astrodome e gli Astros segnarono l'unico punto nel secondo inning.

• Allo Shea Stadium quattro giorni dopo, Scott concese tre valide per vincere 3-1. Ancora una volta finì quello che aveva iniziato.

• Gli Astros disperatamente cercarono di allungare la serie alla settima partita in modo che Mike potesse tornare di nuovo a lanciare, ma persero la quinta partita al 12° inning e la sesta al 16°.

Le performance di Scott gli valsero il premio di MVP della serie - la prima volta che il premio andava a un giocatore della squadra perdente.

Clausola di riserva

La controversa "clausola di riserva" del baseball nacque nel 1879.

• Il 29 settembre, i proprietari della National League, nata quattro anni prima, si incontrarono a Buffalo (una delle otto città del circuito).

• Il rapporto ufficiale della riunione, svoltasi a porte chiuse, citava solo queste decisioni:

- Tutti i club utilizzeranno un contratto uniforme.

- Non saranno pagati soldi in anticipo ai giocatori.

- Tutti i contratti devono essere datati dal 1 aprile al 21 ottobre.

- La norma che vieta l'assunzione e il negoziato dei giocatori prima della data del 1° novembre è stata cambiata al 1° ottobre.

• Tuttavia, i proprietari firmarono anche un accordo segreto che permetteva ad ogni club di nominare cinque uomini che sarebbero stati "Tenuti protetti; cioè, nessun club avrebbe avuto il diritto di avvicinarli o di farli firmare senza il consenso di detto Club. Tutti i delegati selezionarono i loro cinque uomini …".

Non ci volle molto perchè le notizie trapelassero.

• Il giorno dopo, il redattore sportivo del Cincinnati Enquirer, O.P. Caylor, riferì dell'accordo, anche se non era a conoscenza dei nomi dei giocatori prenotati da ciascun club.

• Caylor: "Tutti i delegati ritengono che questa regola possa risolvere il problema di come ridurre i salari, e si sentono sicuri che sarà all'altezza delle apettative".

• La regola dovrebbe ridurre i salari perché i proprietari potrebbero tagliare gli stipendi dei loro giocatori scelti, senza paura che questi possano trasferirsi in un altro club. E dal momento che la NL è stata considerata l'unica "Major League", qualsiasi giocatore che fosse passato ad un'altra League avrebbe ricevuto uno stipendio più basso.

• I proprietari hanno inoltre convenuto di non giocare con qualsiasi club, anche al di fuori della League, che aveva assunto un giocatore riservato.

• Mentre i giocatori riservati persero potere contrattuale, la regola diede stabilità alla League e ridusse la possibilità dei crolli finanziari dei clubs e della loro estinzione.

Generalmente, i clubs si riservavano un lanciatore, un catcher, almeno un infielder, e almeno un outfielder. Quattro futuri Hall of Famers fecero parte degli elenchi ristretti.

• Il pitcher Pud Galvin, dei Buffalo Bisons (HOF 1965) - vinse 365 partite in oltre 15 anni;

Pud Galvin

• Il prima base Cap Anson, dei Chicago White Stockings (HOF 1939) - realizzò una media battuta di .334 nei suoi 27 anni

Cap Anson

• L'interbase George Wright, giocatore-allenatore dei Providence Grays (HOF 1937 come dirigente) - membro dei Cincinnati Red Stockings del 1869, la prima squadra tutta professionistica.

George Wright

• Il pitcher John Montgomery Ward, dei Providence Grays (HOF 1964) - unico giocatore nella storia della ML a realizzare un totale di più di 2000 valide e 150 vittorie come lanciatore.

John Montgomery Ward

Nel corso degli anni, i proprietari aumentarono il numero di giocatori prenotati fino a interessare quasi tutto il roster.

• 1884 - 11 giocatori riservati

• 1886 - 12

• 1888 - 14

• 1893 - 15

• 1894 - 14

• 1900 - 18

Ward fondò la Brotherhood of Professional Base Ball Players nel 1885 dopo la laurea alla Columbia Law School.

• Il suo principale impulso fu la frustrazione della clausola di riserva dei proprietari.

• I giocatori guadagnarono un po' di potere quando vennero autorizzati a negoziare con altre squadre se il loro attuale club chiedeva un taglio dello stipendio.

• Ward fondò la Players' League nel 1890, con oltre la metà dei giocatori della National League che si unirono al nuovo circuito. Ma la nuova League durò appena una stagione.

Rifrimento da Koppett's Concise History of Major League Baseball, di Leonard Koppett (1998), e The Baseball Timeline, di Burt Solomon (2001)

Blowing a foul ball

Il 15 marzo del 2012 il terza base dei Los Angeles Dodgers Jerry Hairston cercò di far uscire un palla in foul durante una partita dello spring training contro i Kansas City Royals.

Jerry Hairston mentre tenta inutilmente di soffiare la palla in foul ball

Lo strano caso era successo nella parte alta del quinto inning quando Irving Falu dei Royals collocò un bunt perfetto lungo la linea di terza base. Hairston e il catcher Matt Trainor stavano aspettando che la palla rotolasse in foul. Quando fu evidente che la palla sarebbe rimasta in territorio buono, Hairston si chinò a terra e cercò di soffiare la palla in territorio foul. Hairston non ebbe successo, e anche se fosse uscita, sarebbe stato illegale secondo le regole del baseball.
Come gli annunciatori fecero notare, il tentativo fallito di Hairston immediatamente ricordò i polmoni di Lannie Randle che gli garantirono un posto nei video dei bloopers sportivi fino alla fine dei tempi - e provocò la protesta degli avversari in quel momento.

Per coloro che non lo ricordassero, il 27 maggio del 1981 i Mariners ospitavano a Seattle i Kansas City Royals. Nel sesto inning, Amos Otis dei Royals colpì una palla lungo la linea di terza base. Lenny Randle, terza base di Seattle, si pronò e cominciò a soffiare sulla palla per farla uscire in territorio foul. Dopo che la palla uscì, Larry McCoy, l'arbitro di casa base, chiamò il foul ball, ma il manager dei Royals, Jim Frey, protestò. Dopo una discussione, gli arbitri assegnarono ad Otis la prima base, poichè Randle pur non avendola toccata aveva illegalmente alterato il corso della palla.

Lenny Rendle e il suo famoso "Blowing a foul ball"

In realtà Lenny poi sostenne che "Ho detto vai in foul .. vai in foul. Non gli ho soffiato contro. Avevo giusto usato il potere della suggestione. Come potevo chiamare la palla? Era una palla foul".

Dal momento che una situazione come questa, non è spiegata nel regolamento Tecnico, gli arbitri utilizzano la regola 9.01 (c), che dice che gli arbitri hanno il potere di prendere delle decisioni su quei punti che non siano specificatamente chiariti e previsti dal regolamento.

La testa di Wallace è eccezionalmente sviluppata

Bobby Wallace

Quando Bobby Wallace venne nominato manager dei St. Louis Browns nel 1911, la stampa locale, alla disperata ricerca di qualsiasi raggio di speranza per un club che era terminato in ottava posizione con un record di 47-107, arruolò un "noto frenologo" di nome Squeers originario di Hot Springs, Arkansas, per esaminare il nuovo manager.

La frenologia è una pseudoscienza, popolare nel 19° e l'inizio del 20° secolo, che sosteneva che la struttura del cranio determinava la capacità mentale di una persona e il suo carattere.

Il risultato dell'esame di Wallace venne segnalato in diversi giornali:

"L'eminente specialista del cervello ha dichiarato che il manager dei Browns è uno degli uomini più normali di mente che abbia mai esaminato. Browns non sa quando il dottore ha fatto la sua diagnosi".

"La testa di Wallace è anormalmente sviluppata sul lato sinistro. Questo è come dovrebbe essere, dichiara il dottor Squeers. Il lobo sinistro del cervello governa la parte destra del corpo ... E' naturale, afferma il Dr. Squeers, che un uomo debba essere destro di mano, destro di piede, destro con gli occhi, e che il lato destro (del corpo) debba essere più grande e più forte del sinistro".

Non era sufficiente dichiarare Wallace "normale di mente", il dottore aveva anche diagnosticato circa il 10 per cento della popolazione generale. Aveva detto che "E' naturale" essere destri di mano, i mancini, pertanto, sono "in molti casi un po' anomali".

La litania dei mancini "anomali" - Rube Waddell, Crazy Schmit, Nick Altrock, Slim Sallee, Lady Baldwin, ecc ... - venne tirata fuori per dimostrare la "prova" dell'asserzione.

"Qualunque sia il motivo, l'uomo il cui braccio di lancio è regolato dal lobo destro del suo cervello sembra destinato ad essere incostante. Per questo il Dr. Squeers, che sa poco di baseball, giustifica nel considerare Wallace un uomo 'eccezionalmente normale'. Wallace non è assolutamente stravagante o incostante. Non può fare una cosa da mancino o sbagliata - non può agire in modo anomalo per salvare la sua persona".

"Wallace è stato il più tranquillo, regolare, normale essere umano del mondo. Egli è la perfezione della moderazione, dell'equilibrio in tutte le cose. Prende la vita in silenzio e non è mai disturbato o di cattivo umore. Non si è mai fatto un nemico. E' amato da tutti ... Resta da vedere se la normalità significa successo quando è applicata alla gestione di una squadra di baseball".

In questo caso non lo fu.

I Browns, terribili nel 1910, restarono di nuovo terribili sotto Wallace nel 1911; un altro ottavo posto con un record di 45-107. Dopo un 12-27 all'inizio del 1912, George Stovall lo sostituì come manager dei Browns.

Wallace divenne manager ancora una volta, sostituendo Chuck Dressen come skipper dei Cincinnati Reds nel settembre del 1937. Il "più normale essere umano nel mondo" andò 5-20.

Fred Odwell: Improbabile campione di home run

La storia del baseball è piena di battitori che apparentemente sono venuti fuori dal nulla per raggiungere improbabili prodezze. Nel 1912, l'esterno dei Pirates, Chief Wilson, stabilì un moderno record per i tripli battendone 36, cinque in più rispetto a qualsiasi altro battitore di sempre e 10 in più di ogni battitore dal 1900 in poi. Il Forbes Field di Pittsburgh fu un grande stadio per i tripli, ma Wilson aveva una media di "solo" 11 tripli a stagione nei suoi primi quattro campionati, e c'erano pochissime indicazioni che avrebbe stabilito il record di tutti i tempi.

Nel 1931, l'esterno dei Red Sox, Earl Webb, colpì 67 doppi stabilendo un record della singola stagione che non è stato mai più superato. Il suo precedente record totale massimo ottenuto era di 30, che lo realizzò l'anno prima. In realtà, Webb aveva solo 55 doppi in carriera nei 924 at-bats prima del 1931. Poi, naturalmente, c'è il "fortunoso" record di 50 home run stabiliti dall'esterno degli Orioles, Brady Anderson, nel 1996, che erano 29 in più del suo precedente record in carriera e 26 in più del suo secondo più alto totale.

Nel 1905 il giocatore che venne fuori dal nulla fu l'esterno dei Cincinnati Reds, Fred Odwell. Nativo di Downsville, New York, iniziò la sua carriera professionale nel 1897 come lanciatore con i Wilkes-Barre Coal Baron della Easter League, ma ebbe poco successo, andando 6-24 con una ERA di 3.06 in 35 partite. Chiaramente il controllo fu un problema per il 24enne destro che concesse 104 basi su ball in 247 inning, colpì più di 26 battitori, e fece nove lanci pazzi, leader della squadra.

Però, Odwell mostrò un talento in battuta terminando con una media di .287 e con quattro homers in 258 at-bats, che può non sembrare molto, ma era buono per il secondo della squadra e un solido risultato per l'epoca. Mostrò anche una buona velocità sulle basi, rubandone 16 in 72 partite nel 1897, e dopo che la stagione 1898 con Wilkes-Barre si era conclusa, Sporting Life riferì che Odwell rubava basi "a destra e a sinistra" per una squadra della State League, rubacchiando 18 basi in solo sei partite. In realtà, Sporting Life era entusiasta di lui come battitore e corridore e pensò che sarebbe stato un ottimo difensore centrale, definendolo "veramente un buon giocatore forte e veloce".

Odwell diventò a tempo pieno un outfielder nel 1899, dividendosi tra Wilkes-Barre e Montreal, continuando a migliorare come battitore, soprattutto nell'aspetto della potenza. Era anche molto costante, battendo .287, .298 e .287 dal 1900 al 1902. Nel 1902, giocò tra Montreal e Louisville dell'American Association, e dopo la stagione accettò un contratto con i White Sox di Chicago. Era un membro dei White Sox nel mese di gennaio del 1903, e il Chicago Tribune riferì, a metà marzo, che Odwell era tra il gruppo di giocatori a bordo di un treno in direzione sud per lo spring training.

Ma cinque giorni dopo, il Tribune riferì che Odwell aveva rescisso il suo contratto con i White Sox e aveva firmato con Louisville. Avrebbe potuto aiutare i due outfields dei Sox che vantavano assieme zero fuoricampo in quasi mille apparizioni al piatto, ma giocò invece un anno per i Colonels, battendo .318 con 99 punti, 19 tripli, otto homers e 47 basi rubate, leader dela squadra nelle ultime tre categorie.

Nella sua prima stagione nelle majors, come membro dei Cincinnati Reds del 1904, Odwell finì con una media battuta di .284.

Il 17 settembre, i Cincinnati Reds acquistarono Odwell per una cifra imprecisata. Prima del suo debutto del 16 aprile 1904, il St. Louis Post-Dispatch riportava che Odwell aveva una corsia preferenziale per diventare un utility player per i Reds. "Non è un uomo grande e grosso, ma è veloce come un proiettile e dimostra intelligenza nella corsa sulle basi", scrisse il giornale, ma il 175 cm per 73 kg finì per essere il titolare di Cincinnati all'esterno sinistro anche grazie al comportamento fuori dal campo di "Turkey Mike" Donlin e la crescente reputazione di Odwell come difensore di prim'ordine.

Donlin è stato uno dei migliori battitori nella storia del baseball, colpendo .333 in una carriera di 12 anni che probabilmente lo avrebbe portato nella Hall of Fame se avesse preso il suo lavoro più seriamente. Ma secondo il biografo Michael Betzold, Donlin fu "un focoso playboy e festaiolo" il cui "amore per la bottiglia e le frequentazioni al Vaudeville lo limitarono all'equivalente di solo sette stagioni complete". La partecipazione di Donlin ad una festa durante una trasferta all'inizio di luglio a S. Louis costrinse lo skipper dei Reds, Joe Kelley, a sospenderlo e aprì la strada a Odwell che prese il sopravvento a sinistra.

Anche prima delle trasgressioni di Donlin, però, Odwell stava facendo una buona impressione. Sporting Life scrisse che "ci si aspetta grandi cose da Odwell. . . . Il suo talento nel rapido ritorno delle palle a terra". E aveva colpito il più lungo homer della primavera fino a quel punto, un bella linea oltre il recinto dello stadio del Texas. "Odwell ha goduto di un'ottima stagione da rookie, battendo .284, team-leader con 30 basi rubate, e continua a guadagnare consensi per il suo brillante lavoro all'esterno e per essere un battitore al momento opportuno".

"Una o due delle sue prese sono state congelate nelle casse della memoria tra le migliori in assoluto", scrisse Sporting Life. La sua capacità di coprire così tanto terreno in campo esterno gli valse il soprannome di "The Human Greyhound" e la sua forza del braccio indusse i giornalisti a parlarne in maniera entusiastica e poetica. Questo da Ren Mulford Jr.:

"I fans di Cincinnati hanno dimenticato che altri esterni sinistri siano mai vissuti. I loro nomi non vengono nominati, e Fred Odwell ha conquistato tutta la nazione dei Reds. Non c'è stato giorno da quando ha assunto la responsabilità di quel territorio che non sia stato coinvolto in qualche sensazionale presa o fatto un tiro abbastanza magnetico da far saltare tutti i fans dal loro posto per urlare contenti e tributargli un applauso. Gli appassionati di Cincinnati non vedevano da anni un tiratore scelto dall'esterno. Odwell ha eretto lapidi sopra gli ambiziosi corridori in seconda, terza e a casa base, assistendo in giocate che rasentano l'impossibile. . . . Con Odwell, Cincinnati ha ricevuto un set di scintillanti gioielli in oro puro.

Come Odwell, il compagno di squadra Cy Seymour iniziò la sua carriera come lanciatore ma ebbe molto più successo dopo essere diventato un esterno a tempo pieno. L'allora pitcher dei New York Giants guidò la National League negli strikeouts per due volte (1897 e 1898), strikeouts in nove inning per tre anni consecutivi dal 1897 al 1899, e finì sesto nelle vittorie con 25 nel 1898. Ma aveva avuto gli stessi problemi di controllo che ostacolarono Odwell, e fu leader del circuito per le basi su ball per tre anni consecutivi e per i battitori colpiti e lanci pazzi nel '98.

Dopo una media di 304 inning all'anno dal 1897 al 1899, Seymour lanciò solo 53 innings nel 1900 e diventò un outfielder a tempo pieno per i Baltimore Orioles nel 1901. Fiorì con gli Orioles, battendo .303 e guidando la squadra nelle basi rubate con 38, ma la sua mazza divenne veramente viva con Cincinnati. Dopo aver colpito .268 in 72 partite con Baltimora nel 1902, Seymour venne rilasciato durante l'infame separazione dagli Orioles e firmò con i Reds, per i quali battè .340 in 62 partite.

Nel 1903 colpì .342 ed eguaglò Mike Donlin con sette homer. Nel 1904, Seymour battè .313 e fu il miglior giocatore di Cincinnati, grazie in parte all'incapacità di Donlin di stare lontano dai guai. Ma nel 1905 Seymour sbocciò definiticamente. Il difensore centrale battè .377 con otto homer e 121 RBI, e guidò la League nelle valide, doppi, tripli, RBIs, media battuta, slugging, e basi totali. Se non fosse per l'uomo che gli giocava accanto in campo esterno, Seymour avrebbe vinto la seconda Triple Crown dell'era moderna, ma colpì un home run di meno. Fred Odwell rovinò i festeggiamenti.

I Cincinnati Reds del 1905

Il 4 giugno, Seymour colpì il suo primo fuoricampo inside-the-park della stagione del 1905, portando a casa tre punti a St. Louis contro Chappie McFarland. Il suo successivo fuoricampo, altri tre punti inside-the-park, arrivò il 18 giugno a Cincinnati contro il pitcher dei Braves Irv Young. Odwell colpì il suo primo HR il giorno dopo contro il pitcher dei Giants, Claude Elliott, un solitario inside-the-park, e poi eguagliò Seymour, con due a testa, quando colpì un inside-the-park homer da tre punti contro il pitcher dei Cubs, Buttons Briggs. Odwell ruppe la parità il 14 luglio, quando infilò la palla oltre la recinzione di destra del South End Park a Boston, a soli 78 m da casa base, e poi raddoppiò il suo vantaggio, quattro giorni più tardi, con un colpo contro Bill Duggleby dei Philadelphia.

Seymour ridusse lo svantaggio a un homer, 4-3, il 2 agosto con inside-the-park HR contro Harry McIntire dei Brooklyn, ma Odwell raddoppiò nuovamente il suo vantaggio con due homer al South End Grounds il 17 e il 18 agosto contro Irv Young e Kaiser Wilhelm. Seymour accorciò a due con un lungo fuoricampo oltre il muro di destra dello Washington Park di Brooklyn che fu descritto come "uno dei più lunghi della stagione, e la palla colpì i fili del telegrafo su First Street". Sarebbe stato l'unico degli otto homer di Seymour in quella stagione che uscì dalla recinzione.

Cinque inning più tardi Odwell bastonò il suo settimo homer della stagione contro Fred Mitchell, spingendo il suo vantaggio a 7-4. Poi colpì il suo ottavo, il 4 settembre, quando fece rimbalzare la palla in tribuna al League Park di San Louis, al tempo considerato un home run e non un doppio per regola. Con solo 32 partite da giocare, Odwell era il favorito per afferare la corona degli home run della National League, ma non era ancora finito.

"Bad Bill" Dahlen dei Giants ne aveva sette, anche se cinque di questi erano stati battuti prima il 4 giugno e ne aveva colpito solo due da allora. Donlin, che era andato ai Giants, ne aveva cinque, come il compagno di squadra Dan McGann; la superstar dei Pirates, Honus Wagner, e Jim Delahanty dei Boston ne avevano cinque ciascuno. Tra quelli con quattro fuoricampo c'era il campione degli HR della NL del 1904 Harry Lumley dei Brooklyn, Sherry Magee dei Philadelphia, il futuro campione degli home run Dave Brain, l'esterno dei Cardinals Homer Smoot e, naturalmente, Seymour.

Seymour colpì il suo quinto HR il 5 settembre contro Jack Taylor dei St. Louis, poi il sesto e il settimo in consecutivi at-bats contro Mal Eason dei Brooklyn nello spazioso Palace of the Fans di Cincinnati il 24 settembre. Iniziò il suo assalto a Eason con un three-run inside-the-park homer nella parte bassa del primo e poi ripetè l'impresa nel terzo. Nel frattempo, la mazza di Odwell era diventata fredda, e si racconta che era così preoccupato per la sua media battuta che rimediò un disturbo di stomaco. Anzi, finì la stagione con una media di .241, spingendo Sporting Life a rivendicare che la stagione del 1905 "lo ha trovato sul lato in ombra di Bat Street".

Ma lui non era ancora finito, e fece della gara degli home runs un affare emozionante. Seymour finalmente raggiunse Odwell il 3 ottobre con un altro inside-the-park, questa volta contro il closer dei Giants, Claude Elliott, nella seconda partita di un doubleheader. Dahlen era bloccato a sette e non realizzo un altro homer per il resto della stagione; Lumley fece una bella corsa e ne totalizzò sette, ma subì la stessa sorte di Dahlen; Donlin ne aveva sei e ne avrebbe colpito un altro; Wagner ne aveva sei, ma non aumentò il bottino. Nessuno degli altri finì con più di cinque.

Con solo quattro partite in calendario per i Reds, fu una gara tra Seymour e Odwell, un uomo che rivaleggiava con Wagner come miglior battitore della NL da quando era diventato un giocatore a tempo pieno rispetto a un uomo che aveva una carriera di home run con questo nome solo nella stagione 1905. Dopo quattro giorni di sosta, i Reds incontrarono il 7 ottobre i St. Louis Cardinals a Cincinnati per un doubleheader. Seymour colpì tre valide, di cui due doppi, nella prima partita, mentre Odwell andò hitless. Entrambi avevano due valide nella seconda partita, ma una delle sicurezze di Odwell fu che una era un inside park homer run colpito nell'ottavo inning contro il rookie dei Cardinals, Buster Brown, che ruppe il legame con Seymour e diede ad Odwell la corona degli home runs. Nelle ultime due partite, un doppio incontro contro i Pirates a Cincinnati, Seymour superò Odwell in valide 4-2 ma non riuscì a registrare l'home run di cui aveva bisogno per eguagliare il suo compagno di squadra e vincere la Triple Crown.

Seymour giocò 16 anni nelle Majors, e solo un altro giocatore dal 1893, quando la distanza di lancio venne allungata a 60 piedi e 6 pollici (18,44 m), combinò per più vittorie come lanciatore e valide di Cy. Quell'uomo era Babe Ruth. Per quanto riguarda Odwell? Giocò in altre 152 partite per i Reds nel 1906-1907, prima di essere rispedito nelle minor e non colpì un altro home run nelle major leagues, facendo di lui probabilmente il più improbabile campione di home run di tutti i tempi.

Odwell colpì il suo nono home run della stagione nella vittoria per 6-3 sui St. Louis Cardinals il 7 ottobre 1905

"Demmitt !!"

Arthur "Bugs" Baer era un umorista e giornalista sportivo (famoso per aver coniato il soprannome di "Sultan of Swat" per Babe Ruth) che spesso includeva delle proprie vignette nei suoi articoli.

Arthur "Bugs" Baer

Baer aveva lavorato per The Philadelphia Public Ledger, The Washington Times, e per King Features Syndicate di William Randolph Hearst, prima di trasferirsi a Hollywood, dove scrisse diverse sceneggiature di film, tra cui "Headin' Home", il primo film in cui apparve Babe Ruth.

Riportiamo di seguito un esempio del lavoro del giornalista Baer dopo una partita giocata nel maggio del 1914, dove i Washington Senators avevano sconfitto 1-0 i Chicago White Sox in 10 inning - con il lanciatore dei Sox, Jim Scott, che stava realizzando una no-hitter nel 10° prima di concedere una valida a Chick Gandil.

(Questa la traduzione più fedele possibile dell'articolo originale di Arthur "Bugs" Baer)

"Demmitt !!

"Questa è la parola.

"Oh! No! Non vogliamo dire che cosa vuol dire. (Ray) Demmitt è l'esterno destro dei Chicago White Sox, anche se si deve ammettere che suona come se non lo fosse. E' il ragazzo che ha fatto una brillante deviazione con la gamba sul line di Howie Shanks nel decimo inning di ieri, con la palla che gli ha lasciato un livido (mentre è andata a finire diritta sul muro del lato destro del campo) e contemporaneamente anche al cuore di Jim Scott. Ha corso per afferrare la palla, proprio come una di quelle immagini che vedete nel "Police Gazette". Proprio come un normale giocatore di baseball, uguale a come fanno nelle grandi città. Avete sentito parlare di quel tipo.

Ray Demmitt

"La palla lo ha attraversato come il Congresso Limited (un famoso treno) passa attraverso Elkton, Maryland. E Chick Gandil, deciso, ha girato intorno alle basi stesse come il tram della Fourteenth Street fa intorno a Thomas Circle ... Quello che vogliamo dirvi è se avete notato come tutto si muove in cicli di uno?".

"Un punto ha vinto la partita. Lo stop di una gamba di Demmitt ha permesso che si segnasse un punto per vincere una partita. Clyde Zeb Milan (che ha fatto una grandissimo tentativo a mano nuda nel sesto inning sul singolo di Demmitt, prendendo al palla e assistendo in seconda per eliminarlo mentre tentava di allungare per un doppio) ha tentato l'aggancio alla palla e ha salvato la situazione, e un tentacolo di Gandil ha agganciato una rimbalzante lontana assai sbagliata".

"La presa con un braccio di Hal Chase sulla larga assistenza ha manteuto i Sox in corsa e il grande braccio del pitcher (Yancey) Doc Ayers li ha eliminati. In realtà, ognuno ha agito come se avesse solo un braccio".

"Tommy Connolly ha fatto qualche bella chiamata di out con un braccio".

"E Jim Scott ha fatto un unico sorriso (strozzato) quando Demmitt - ritorna ancora quella parola - ha commesso l'errore".

Il fumetto di Baer che ha accompagnato l'articolo

Arlett crea Big Buzz

Russell Loris Arlett, conosciuto come Buzz Arlett 

Questo racconto è noto nella storia del baseball: Un massiccio, giovane lanciatore dal fortissimo braccio travolge battitori per alcuni anni, vincendo quasi 100 partite prima di passare all'esterno. Diventa uno slugger stupefacente, il battitore più temuto del campionato per il resto del decennio, stabilendo record in carriera nei fuoricampo e RBI che molto probabilmente non verranno mai superati.

Il problema è che non stiamo parlando di Babe Ruth. Stiamo parlando di Russell Loris Arlett, il flagello della Pacific Coast League degli anni '20, un uomo il cui soprannome "Buzz" è una versione ridotta di "Human Buzz Saw" (sega circolare umana), celebrazione della sua metodica distruzione di lanciatori avversari. Nel 1984, a ragion veduta, la SABR nominò Arlett il miglior giocatore delle minor league di sempre.

Nato a Elmhurst, California, nei pressi di Oakland, nel 1899, Arlett era il più giovane di quattro fratelli. Il maggiore, Alexander ("Pop"), aveva giocato per gli Oakland Oaks della PCL, e Russell lo seguì allo spring training nel 1918. Con poco più di una palla veloce, il lanciatore destro superò il tryout ed entrò in squadra. Ma andò solo 4-9 in 21 partite e non era impressionante al piatto, battendo .211 con un solo home run.

Quell'inverno, determinato ad avere successo, imparò la spitball e vinse più di 95 partite nelle successive quattro stagioni. Il suo anno migliore fu il 1920, quando andò 29-17 con una ERA di 2.86. Questi risultati spinsero i Detroit Tigers a inseguirlo fino a quando scoprirono che lanciava la spitter, che sarebbe stata ben presto messa al bando. Venne anche lodato per la sua difesa agile, la sua fastball, e la sua intelligenza come lanciatore. In realtà, il suo unico punto debole sembrava fosse la battuta.

I Detroit Tigers non considerarono Arlett un prospetto perché uno dei suoi lanci primari, la spitball, fu bandita nel 1920. Anche se la "grandfather clause" proteggeva i pitchers che già la lanciavano, Arlett sarebbe stato solo in grado di poterla utilizzare nelle minors; non gli sarebbe stato permesso di usarla nelle majors

Tuttavia, il fattore che più tardi aiutò Arlett a realizzare i grandi numeri offensivi dapprima condannò la sua promettente carriera di lanciatore - vale a dire, la lunga stagione della PCL (da 180 a 200 partite). Dal 1919 al 1922, aveva una media di 53 partite e 367 innings all'anno. Nel 1920, da 20enne, fu leader della League con 29 vittorie e 427 innings lanciati. Quando compì 24 anni, aveva registrato 1621 innings come professionista, una formula sicura per un braccio rovinato.

Venticinque vittorie e una ERA di 2.77 in 374 inning nel 1922 segnarono la sua definitiva rovina come lanciatore a tempo pieno, facendogli capire che qualcosa di brutto stava per arrivare. Ma determinato ad eccellere, imparò a battere da mancino, fino a diventare, a detta di Casey Stengel, secondo solo a Mickey Mantle come slugger switch-hitter. Era così a proprio agio nel battere da mancino che in una delle sue imprese più celebri, vinse una partita chiave nella corsa al pennant del 1924 colpendo un grand slam contro un mancino.

Quando i suoi innings scesero a 125 nel 1923 e vinse solo quattro partite, iniziò a giocare all'esterno se non veniva impiegato sul monte, registrando una media di .330 con 19 fuoricampo e 101 RBI. Non ebbe un'altra stagione con tale modesta produzione nelle minors fino all'età di 37 anni. Come per Ruth, che di tanto in tanto lanciava una partita per pubblicità o per divertimento, a nessuno importava che avesse registrato solo quattro vittorie dopo il 1923, per finire con 107.

Avete mai studiato le statistiche stagionali di Ruth degli anni '20? Tutto quello che puoi fare è rimanere a bocca aperta. Ovunque si guardi, i numeri sono enormemente insondabili. Pensate al trambusto di oggi, quando qualche giocatore si avvicina a questo o a quel numero di Ruth in una stagione ed estrapolatelo da quelli per intuire l'impatto della sua prodigiosa abilità di battuta per più di un decennio.

Questo è quello che si può notare la prima volta che si guardano i crudi numeri di Arlett con gli Oaks dal 1924 al 1930. La lunga stagione PCL fece gonfiare i numeri; Arlett giocò 186 partite a stagione negli ultimi sette anni. Qui ci sono le altre medie stagionali: 237 valide, 55 doppi, 10 tripli, 31 fuoricampo, 143 RBI e 133 punti segnati. E queste medie battuta sono la misura: .328, .344, .382, .351, .365, .374 e .361.

Perché le major leagues non lo contattarono? Lo fecero, ma il prezzo richiesto era troppo alto, e a quanto si dice si aggirava sui 100000 $. Mentre gli anni e i numeri si accumulavano, Arlett presumibilmente rimase pieno di rabbia e disillusione, senza che venissero intaccate le sue performance. La sua migliore stagione fu il 1929, con i numeri più alti in carriera di 270 valide, 70 doppi, 146 punti e 189 RBI, insieme con 39 home run, e la sua figura nel campo da baseball di Oakland scoraggiò la maggior parte dei migliori picchiatori. Rimase il giocatore più popolare della franchigia, noto per il suo atteggiamento spensierato, allegro e generoso.

A metà anni '30, i Brooklyn Robins avevano bisogno di un esterno, e avvicinarono il proprietario di Oakland per Arlett. Mentre continuavano i negoziati, purtroppo intervenne il fato. Mentre era rilassato in panchina durante una rara partita notturna in trasferta, venne espulso dall'arbitro di casa base Chet Chadbourne, che lo accusò di eccessivo disturbo verbale. La controversia continuò dopo la partita con i giocatori che si frapposero tra Arlett e Chadbourne, e Buzz fu raggiunto, oltre il groviglio di membra, in faccia dalla maschera dell'umpire. Ci vollero 12 punti di sutura per ricucire la ferita, e rimase fuori per due settimane, abbastanza a lungo perchè Brooklyn firmasse qualcun altro.

Chadbourne fu licenziato, mentre Arlett minacciò di citare in giudizio la League per 10000 $. L'ipotesi è che Arlett accettò di abbandonare la causa quando il prezzo della sua trade scese a 15000 $ e venne firmato dai Philadelphia Phillies. Quell'inverno, gli Oaks vendettero anche le stelle Ernie Lombardi e Johnny Vergez. Nel 1930, i Phillies erano finiti ultimi nella National League con un terribile record di 52-102 con un pitching staff scadente. Scambiarono Lefty O'Doul, un battitore formidabile ma mediocre difensore, con i Robins per due lanciatori e lo sostituirono con Arlett, un altro battitore formidabile con una reputazione di mediocre difensore.

Nel 1931, i fans dei Phillies assistettero ad uno dei più suggestivi spettacoli del baseball: il mastodontico Buzz Arlett, 190 cm per più di 104 kg, che brandiva la mazza più pesante delle majors, una 44 once Louisville Slugger. Lo scrittore di Brooklyn, Tommy Holmes, fornì questa descrizione:

"Una bella testa pesante, coronata da una folta chioma di capelli castano ricci, che poggia su un grosso collo, che a sua volta si appoggia su una coppia di spalle proporzionalmente spesse e larghe. Le sue braccia sono lunghe e muscolose, che terminano in forti, ben formate, mani capaci. Le sue gambe sono colonne di montaggio per sostenere la maggior parte del suo torso gigantesco".

Nel gennaio del 1931, i Philadelphia Phillies acquistarono il contratto di Arlett dagli Oaks Oakland. Durante quello che sarebbe stato il suo unico anno in major, utilizzando la mazza più pesante di qualsiasi altro giocatore, Buzz realizzò una media battuta di .313 e colpì 18 fuoricampo - quarto nella National League

Arlett colpì un singolo e un doppio nei suoi primi due at-bats in major league, e un fuoricampo il giorno successivo. Dopo aver battuto .315 nel mese di aprile, prese fuoco nel mese di maggio e mostrò ai fans della National League ciò che i loro omologhi della PCL avevano assistito per tanti anni. Colpì una dozzina di valide in una serie di quattro partite all'Ebbets Field, e battè un paio di home run in una partita al Baker Bowl, e collezionò otto multi-hit in un arco di nove partite. Alla fine di maggio, era leader delle major leagues con 10 fuoricampo e 38 RBI e una media battuta di .375.

"Una fastball della National League è la stessa di una palla veloce nella Coast League, e una curva è una curva a Brooklyn o in California", disse Buzz a Holmes. "L'unico lanciatore che si è distinto è sembrato essere, contro tutte le aspettative, il più pagato in campionato. Solo un lanciatore qui mi ha mostrato qualcosa che non avevo mai visto prima, e questo è Dazzy Vance. Ha una fastball che è in una classe a sé e una curva che rompe più veloce e scende di più di qualsiasi lanciatore che abbia mai incontrato".

Arlett rallentò nel mese di giugno, quando un infortunio alla mano lo mise fuori per la seconda metà del mese. Tornò il 1 luglio con una media di .343, battendo cleanup in un lineup che comprendeva cinque battitori con .300 di media, dietro a Chuck Klein che guidò la National League nei fuoricampo, RBI, e slugging percentuale nel 1931. Ma la mano continuò a ostacolarlo.

Buzz e la squadra lottarono con il cuore nell'estate. I Phillies andarono 10-22, e la media battuta di Arlett scese a .324. A questo punto, era considerato una passività nel campo, come descritto nel versetto spesso citato dallo scrittore George Edward Phair di Philadelphia:

Buzz Arlett pesa mezza tonnellata.

Egli non può difendere; egli non può correre.

Ma quando brandisce il suo legno di fiducia.

La palla lascia il quartiere.

Entro la metà del mese di agosto, perse il lavoro all'esterno destro e fu fatto giocare un po' in prima base - come aveva fatto subito dopo il ritorno dal suo infortunio - e più spesso come pinch-hitter nelle ultime settimane della stagione. L'ultima goccia che fece traboccare il vaso all'esterno destro fu, a quanto pare, il 12 agosto nella seconda partita di un doubleheader contro i Cubs. Nel nono inning, sbagliò a raccogliere due valide, permettendo ai corridori di avanzare e incrementando il suo totale errori a 10 nella stagione. Ma i Phillies erano già sotto, 11-1, così quegli errori ferirono il suo status di più che la squadra.

Arlett iniziò appena sei partite dopo il 17 agosto, e vide la sua media finale calare a .313 con 18 fuoricampo, 72 RBI, e un solido OPS di .925. I Phillies si piazzarono al sesto posto - ancora condannati dal peggiore pitching staff della League - e Buzz fu secondo a Klein nei fuoricampo, percentuale slugging, e percentuale arrivi in base, il terzo nella media battuta e quarto in RBI, nonostante fosse rimasto fuori per 34 partite.

Ma non venne invitato di nuovo. Messo nei waivers, non fu preso. I Phillies spostarono Klein sul lato destro del campo, assieme agli altri due esterni Hal Lee e Kiddo Davis. Tutti e tre con grandi numeri in attacco mentre erano leader negli errori nelle loro rispettive posizioni. Buzz Arlett avrebbe potuto starci!

Lou Gehrig, Buzz Arlett (con la divisa degli Orioles) e Babe Ruth nel 1932

Invece, tornò nelle minor league per altre cinque stagioni. Diventò più di uno slugger puro, scatenando la sua frustrazione nel 1932 con i Baltimore Orioles dell'International League. Il 2 giugno, colpì quattro fuoricampo in una partita, e il 4 di luglio ripetè l'impresa prima di aggiungere un altro home run nella seconda partita. I suoi 54 homers nella stagione stabilirono un record dell'International League, e fu leader della League con 144 RBI, 112 basi su ball, 141 punti e 378 basi totali, mentre batteva .339. Eppure rimase sepolto nelle minor, nonostante corressero voci che sarebbe stato ceduto ai Brooklyn.

Giocando per gli Orioles dell'International League nel 1932, Arlett colpì per due volte quattro fuoricampo in una sola partita

Si ripetè con gli Orioles nel 1933: una media battuta di .343, 39 fuoricampo, 146 RBI, e 135 punti. Cominciò il 1934 con Birmingham della Southern Association ma dopo 35 partite fu ceduto a Minneapolis dell'American Association, e chiuse la stagione colpendo 48 home runs combinati e 155 RBI.

Quell'inverno compì 36 anni, ma questo non gli impedì di vincere il titolo di battuta dell'American Association nel 1935 con una media di .360 e 25 fuoricampo. La sua media scese fino a .316 nel 1936, e dopo un paio di at-bats nel 1937, chiuse la carriera.

La carneficina che lasciò è raccontata dai suoi numeri in carriera. La sua media battuta era di .341, un punto inferiore a quello di Ruth. Aveva battuto 2726 valide, tra cui 598 doppi, 107 tripli e 432 fuoricampo. Realizzò 1786 RBI, rubò 200 basi, e segnò 1610 punti. Se aggiungiamo il suo anno con i Phillies, ha collezionato 2857 valide, 450 home run e 1858 RBI. I suoi records nella PCL di 251 fuoricampo e 1188 RBI non saranno mai avvicinati.

Ci pensate cosa sarebbero stati i suoi grandi numeri senza i quattro anni da lanciatore di spitball che gli impedirono di essere un giocatore per tutti i giorni fino all'età di 24 anni? Meglio ancora, pensate a ciò che sarebbe stata la sua carriera in major league se il battitore designato fosse esistito negli anni '20?

Dopo il ritiro dal baseball, Arlett diresse il suo ristorante-bar di successo a Minneapolis chiamato Arlett's Place. Arlett sponsorizzò la propria squadra di baseball giocandovi fino all'inizio del 1940. Nel 1945, fu inserito nella Pacific Coast League Hall of Fame. Un anno dopo, fu premiato a Oakland come "the Mightiest Oak of All Time". L'onore finale arrivò con la dichiarazione di "All-Time Greatest Minor League Player" dalla SABR conferitogli 20 anni dopo la sua morte avvenuta nel 1964.

Da sinistra, Don Hurst, Chuck Klein e Buzz Arlett nel 1931. Spesso chiamato "The Babe Ruth of the Minors" a causa della sue impressionanti dimensioni e statistiche, Buzz Arlett è considerato da molti il ​​più grande giocatore di minor league di tutti i tempi

George Genovese: straordinario scout

A metà degli anni '50 il baseball professionistico in Messico era in calo di popolarità, ma una nuova infusione di ottimi manager come Martin Dihigo, Lazaro Salazar e Adolpho Luque, rinvigorirono e professionalizzarono il gioco. Uno dei pionieri del rigenerato gioco professionistico messicano fu lo statunitense George Genovese. Qui il manager George Genovese appare con il Poza Rica team della Mexican League nei primi mesi del 1955. E' quello in ginocchio al centro, con indosso la giacca

Il leggendario scout George Genovese non poteva fare a meno di avere sentimenti contrastanti nell'ottobre del 2012, mentre guardava i San Francisco Giants vincere la loro seconda World Series in tre anni. Nessuno fu più importante di Genovese nella salita alla ribalta della franchigia sulla costa occidentale.

Bobby Bonds, Rob Deer, Eric Re, Jack Clark, Gary Maddox, Matt Williams, Dave Kingman, Chili Davis e Gary Matthews sono tra i giocatori che Genovese firmò durante la sua lunga permanenza con i Giants. "E nella maggior parte dei casi, erano stati trascurati o respinti da altri club", spiegava Genovese, che aveva lavorato per i Giants dal 1964 al 1995, "Ma in ognuno di loro, qualcosa attirava la mia attenzione. E una volta che mi colpivano, facevo tutto il possibile per firmarli. Per me, era un divertimento scoprire qualcosa che il resto del mondo aveva perso".

Ad esempio, Genovese aveva visto lanciare Matthews in una partita dell'American Legion nella Southern California, dove lo scout lavorò per decenni. Anche se Matthews non era impressionante sul monte di lancio, Genovese lo osservò nell'outfield prima dell'inizio di una partita nel corso della settimana. Il modo in cui Matthews raggiungeva le palle al volo, sparava la palla agli interni e girava la mazza nel batting practice convinse lo scout che questo lanciatore mediocre era il migliore prospetto outfield che avesse visto da Bobby Bonds. Genovese convinse l'Hall of Famer lanciatore Carl Hubbell, allora direttore del player development, a fare il viaggio per vedere Matthews giocare all'esterno. San Francisco prese Matthews, che divenne Rookie of the Year della National League nel 1973 e battè .281 in una carriera lunga 16 anni.

"George Genovese prendeva i giocatori per le capacità e il carattere", disse Matthews alla MLB.com, "Non gli importava se eri grezzo oppure no. Poteva quasi guardarti negli occhi e dire se gli interessavi".

In questi giorni di "Moneyball", quando molte squadre hanno ridotto il loro personale di scouting e spesso si basano sulle statistiche per costruire una squadra, Genovese rimane un ritorno al passato. E' scomparso nel 2015, ma ancora a 91 anni lavorava come consulente degli scout per i Los Angeles Dodgers. Disse: "Ho sempre pensato che mentre salivo in macchina ogni giorno, avrei trovato qualcuno di interessante".

George Genovese nel 1950

Sebbene Genovese avesse giocato solo tre partite a livello di Major League (totalizzò un at-bat e nessuna valida per i Washington Senators nel 1950), ben presto dimostrò che conosceva il gioco e alla fine incrociò la propria strada con alcuni dei migliori uomini del baseball della sua generazione.

Nel 1938, Genovese era un interbase di 16 anni a Staten Island, New York, quando fu scoutato da "Papa" Joe Cambria. Cambria aveva costruito la sua reputazione nei Caraibi in una sola stagione con l'invio di sei lanciatori cubani ai Senators, tra cui Carlos Pascual, il fratello maggiore di Camilo Pascual (Camilo Pascual fu leader dell'American League negli strikeouts e complete game per tre volte).

La leggenda narra che Cambria fu interessato a un pitcher prospetto di nome Fidel Castro negli anni '40. Se questo è vero o un mito, Cambria come ogni buon scout avrebbe preso il tempo per guardare chiunque e sarebbe andato quasi ovunque per vedere un potenziale giocatore. Questo è ciò che lo portò a Staten Island quel pomeriggio del 1938 per vedere in campo Genovese. "Ho visto questo vecchio signore con un cappello di panama bianco e un abito di lino", ricordava Genovese, "Sembrava che i suoi occhi fossero sempre su di me. Era tarchiato, non più di 1 metro e 80. Alla fine della partita, corse fuori e avvicinò me e il lanciatore Karl Drews che poi lanciò per gli Yankees. Poteva lanciare davvero duro. Cambria volle farci firmare proprio lì sul posto. Ma gli dissi che ai miei genitori non sarebbe piaciuto. Dovevo finire la high school".

Ironia della sorte, un futuro leggendario scout rifiutò l'offerta di un altro top esaminatore di talenti del baseball. Pochi anni dopo Genovese firmò con i St. Louis Cardinals e poi trovò la sua strada per un breve periodo con Washington. Poco dopo Branch Rickey lo assunse come manager-giocatore, e allenò le stelle Latine come José Cardenal e Jesus Alou.

Nel corso della sua carriera, Genovese non dimenticò mai il pomeriggio a Staten Island quando Cambria si interessò a lui come giocatore di baseball. Quel giorno, Genovese disse, che gli aveva insegnato che un buon scout o manager cerca di guardare oltre la convenzione e la reputazione. La chiave per essere un buon scout è quello di considerare tutti individualmente e immaginare quanto bravo potrebbe diventare un giocatore.

Dal suo inizio nel gioco, Genovese non fu mai riluttante nel prendere dei rischi per i suoi giocatori. Questo aspetto emerge con la massima evidenza ai tempi che trascorse a giocare e allenare in Messico a metà degli anni '50 dove contribuì a professionalizzare il gioco e divenne famoso per i suoi modi combattivi. Era, come si dice oggi, un "manager dei giocatori", che portò i Tigres al titolo della League nel loro anno inaugurale.

Questa è una rara baseball card messicana di George "Chuck" Genovese della metà degli anni '50

Il manager George Genovese con il suo team dei Tigres De Mexico nel 1957. Durante i suoi tre anni con la squadra George ha portato i Tigres alla vittoria del campionato nel 1955, il loro primo anno di esistenza, giocando anche interbase in diverse partite e terminando con una media battuta di .276

Nel 1961 ritornò negli Stati Uniti, dopo che le relazioni tra Cuba e gli Stati Uniti vennero interrotte. Genovese allenò la minor dei Sun Kings affiliata ai Giants a El Paso, in Texas. Sul suo roster c'era Jose Cardenal, nato a Matanzas, Cuba. Anche se Cardenal era inserito come interno, Genovese si rese conto ben presto che questo prospetto non avrebbe avuto molto futuro in qualsiasi delle posizioni infield. Inoltre, Genovese, a differenza di alcune persone di baseball, comprendeva le gravi conseguenze di quello che stava succedendo a Cuba con il cambio di gestione del governo di Castro. Dopo tutto, George aveva trascorso diversi anni allenando e giocando in Messico, imparando a conoscere la cultura latina. Sapeva che se Cardenal fosse stato rilasciato dai Giants e rispedito in patria, probabilmente non sarebbe mai più potuto uscire.

Con questo in mente, Genovese continuò a tenere Cardenal nel roster di El Paso e decise di fare di lui un esterno. Molti nell'organizzazione dei Giants non erano d'accordo con lo spostamento. Eppure Cardenal continuò a colpire 36 fuoricampo in quella stagione a El Paso e a giocare 18 stagioni nelle Majors, tra presenze nella League Championship Series nel 1978 e World Series del 1980.

George Genovese, a destra, fronteggia duramente un giocatore avversario durante la stagione 1956 in Messico

"Dovete prendere le difese dei vostri giocatori, anche se questo significa credere in loro, quando nessuno lo fa", disse Genovese, "Questo è ciò che numerose persone non arrivano mai a capire bene o non capiscono. Questo gioco si riduce a contatti con la gente e a credere che si possa fare o non fare il lavoro. Quindi, se pensate di poterlo fare non abbiate paura di parlare".

Dicendo questo, Genovese tornava a quel pomeriggio a Staten Island quando Cambria gli disse che poteva giocare al livello di Major League. "La prima volta che parlai con uno scout, iniziai con uno dei tops", spiegava Genovese, "Sono sempre stato fiero che si trattasse di qualcuno della sua grandezza che mi disse che avevo le capacità per essere un giocatore di baseball".

Questo non significa che Genovese credeva in tutti coloro che sventolavano una mazza o lanciavano una palla. A metà degli anni '70, il grande scout, a malincuore, disse a Kurt Russell che sarebbe stato meglio se si fosse concentrato sulla recitazione piuttosto che sul baseball. Naturalmente, Russell continuò a fare milioni con i film, ma non dimenticò mai Genovese e il suo onesto consiglio. Anni dopo, Russell avrebbe incontrato il suo vecchio mentore in un tryout tenutosi nel sud della California. L'attore lo pregò che gli battesse qualche palla a terra, e Genovese gli urlò: "Vedi, che avevo ragione!".

Secondo il Los Angeles Times, Russell sorrise e poi montò nella sua Rolls Royce Silver Shadow con l'attrice Goldie Hawn rannicchiata contro di lui.

"Ogni volta che ho considerato un prospetto, ho cercato di ricordare come Cambria mi aveva guardato quel giorno", spiegava Genovese, "Ero solo un ragazzino di 16 anni, ma pensai che avesse inciampato su un futuro grande interbase. Vorrei solo che fosse stato così".

Forse tali dubbi si amplificarono durante le World Series del 2012, quando i Giants sconfissero i Detroit Tigers. Genovese guardava le partite in TV nella sua casa nel sud della California e tifò per il suo vecchio club nonostante, dopo decenni nel sistema delle Giants come scout e il suo desiderio di rimanere con loro fino al suo pensionamento, fosse stato inaspettatamente licenziato nel 1995. Ecco perché il trionfo nelle World Series dei Giants era dolceamaro, anche perchè questo vecchio scout aveva contribuito a trasformare il club in una forza poco dopo il loro trasferimento da New York nel 1958.

"Pensavo che sarei stato con i Giants per sempre", disse Genovese, "Ma ho dovuto andare con i Dodgers per poter rimanere in questo pazzo gioco".

Come ottenere un'espulsione in una partita di baseball .... che tu sia l'organista, o il DJ, o il tirocinante mentre suoni "Three Blind Mice"

Three blind mice. Three blind mice.
See how they run. See how they run.
They all ran after the farmer’s wife,
Who cut off their tails with a carving knife,
Did you ever see such a sight in your life,
As three blind mice?

Per ascoltare la filastrocca premere i tre topolini

Tre topi ciechi. Tre topi ciechi.
Guarda come corrono. Guarda come corrono.
Vogliono prendere la moglie del contadino,
che ha tagliato loro la coda con un cortellaccio,
Hai mai visto nulla di simile in vita tua,
come tre topi ciechi?

Queste sono le parole moderne della piacevole filastrocca inglese "Three Blind Mice". Nei primi anni del 17° secolo, quando la filastrocca popolare fu pubblicata per la prima volta, il linguaggio era completamente diverso. Una delle più comuni interpretazioni fa riferimento ad un fatto storico veramente accaduto: l’esecuzione di tre vescovi protestanti da parte della regina Maria d’Inghilterra. In realtà però quei tre vescovi furono bruciati sul rogo … Non esiste quindi una spiegazione attendibile della filastrocca, che nonostante il suo senso di ambiguità e di efferatezza viene insegnata a tutti i bambini inglesi. Oggi, la canzone ha perso tutti quegli spigoli vivi, ma non per un piccolo gruppo: quelle anime piene di problemi che vivono chiamando balls e strikes.

Pensiamo a Mario Seneca. Ad agosto del 2012, l'arbitro di minor league espulse uno stagista dei Daytona Cubs. Lo studente dell'Università dell'Illinois ebbe il coraggio di suonare "Three Blind Mice" sull'impianto di diffusione sonora dello stadio in segno di protesta per una chiamata stretta. Come si può ascoltare nel video qui sotto, Seneca indica con il gesto classico del braccio destro l'espulsione e grida "You’re gone!" (Sei fuori!). La reazione del broadcaster dei Cubs: "Questo è assolutamente impressionante!"

I fans fischiarono immediatamente il vedente Seneca, che Deadspin poi reputò "l'arbitro più sensibile nella storia del baseball". Lo stagista non retribuito, che venne multato di 25 $ dalla Florida State League per essere stato espulso dal gioco, ebbe modo di spiegare la sua infamia in una manciata di apparizioni sui media, tra cui anche a Sports Center.

Mario Seneca

Seneca, nel frattempo, non fece commenti pubblici. Justin Klemm, direttore esecutivo del Professional Baseball Umpire Corp., che governa gli UMPS della minor league, disse che questo silenzio era intenzionale: "Mario ha deciso di non parlare di questo e stiamo rispettando i suoi desideri".

Se Seneca non si difese, Kevin O'Connor lo fece. O'Connor, un arbitro valutatore per la Major League Baseball che aveva trascorso 10 anni dietro il piatto, fece la stessa cosa ottenendo notorietà nel 1985. Come si racconta, O'Connor stava arbitrando una partita nella Florida State League quando un coach fronteggiò faccia a faccia un altro umpire su una chiamata in prima base per chiudere l'inning. "Questo successe quando Wilbur iniziò a suonare Three Blind Mice", raccontò O'Connor, "L'ho espulso subito e sono stato sostenuto dalla League al 100 per cento perché glielo avevo detto all'inizio della stagione che non poteva farlo".

Wilbur era Wilbur Snapp, un musicista autodidatta che suonava l'organo per i Phillies Clearwater, una squadra di baseball delle minor league, e per i Philadelphia Phillies nello spring training, per un periodo di 20 anni. Ebbe una considerevole notorietà dopo l'accaduto e fu intervistato da Willard Scott e Paul Harvey, insieme con le richieste di firmare autografi come "Wilbur Snapp, Three Blind Mice organist". Quando morì 18 anni dopo, il New York Times ritenne opportuno scrivere nel suo necrologio: "Wilbur Snapp, 83, Organist Ejected by Ump".

O'Connor insistette sul fatto che espellere Snapp fu la scelta giusta, e non solo perché lo aveva già messo in guardia contro l'esecuzione del brano. "Suonare Three Blind Mice, be', semplicemente non doveva farlo", spiegò O'Connor. Nel contempo ammetteva che: "dal punto di vista di un estraneo è divertente, ma per un arbitro è una cosa spregiativa fatta per incitare la folla ... Non è carino quando sei il ragazzo sul campo e non si sa quale sarà la reazione".

Il comportamento di O'Connor e Seneca sono supportati dal manuale PBUC, insieme a decenni di precedenti. Tifosi managers e giocatori hanno messo in discussione la vista degli arbitri dal giorno che fu inventato il baseball. A Bob Emslie, che aveva iniziato ad arbitrare nel 1880, gli venne affibbiato il soprannome di "Blind Bob" dal leggendario manager John McGraw. In generale l'epiteto peggiorativo "Blind Tom" venne collegato agli arbitri di baseball nel 20esimo secolo.

Beans Reardon

Nonostante la natura quotidiana di questi insulti legati alla vista, "Three Blind Mice" ha sempre avuto un potere speciale per fare infuriare. Gli arbitri espulsero chiunque avesse l'ardire di accennare la canzone sin dal 1936. Secondo un rapporto dell'Associated Press del luglio dello stesso anno, l'arbitro Beans Reardon, famoso per l'illustrazione di Norman Rockwell*, cacciò il lanciatore Jim Weaver dalla panchina dei Pittsburgh per aver cantato la canzone, dimostrando che se i ricevitori indossano gli 'strumenti dell'ignoranza', gli arbitri indossano gli 'strumenti della sensibilità'.

*Il dipinto di Norman Rockwell dal titolo Bottom Of the Sixth (Three Umpires) del 1949. Da sinistra a destra è Larry Goetz, Beans Reardon e Lou Jorda. I due managers sono Billy Meyer dei Pittsburgh Pirates e Clyde Sukeforth dei Brooklyn Dodgers. Dixie Walker è in basso a sinistra del dipinto. Dixie Walker membro dei Brooklyn Dodgers era noto per la sua opposizione a che Jackie Robinson facesse parte della squadra. Walker fu ceduto ai Pirates dopo la stagione

Nel 1941, i Cubs ampliarono la possibilità di riprodurre la canzone con l'introduzione del primo organo sul campo da baseball. Anche se al Wrigley Field l'organista Roy Nelson suonava la versione più amichevole, i musicisti non erano come quelli di Brooklyn. Nel maggio del 1942, all'Ebbets Field, l'organista Gladys Gooding accolse Bill Stewart, Ziggy Sears e Tom Dunn al campo con la filastrocca meno preferita dagli arbitri. Fu secondo il Spokane Daily Cronicle "un numero su richiesta di un fan".

Il fan può essere stato uno della Dodgers Sym-Phony, una eterogenea band che accompagnava le azioni sul campo con un cast a rotazione di corni e tamburi. "Three Blind Mice" fu a lungo parte del repertorio del Sym-Phony, insieme a "The Hearse Song" ("I vermi strisciano dentro, i vermi strisciano fuori / I vermi giocano a carte nel tuo grugno / Mangiano gli occhi, mangiano il tuo naso / mangiano la gelatina tra le dita dei piedi").

"I Brooklyn Sym-Phony erano i peggiori per noi, suonavano sempre The Three Blind Mice quando entravamo sul campo", disse Beans Reardon in un'intervista del 1949.

Per gli uomini in blu, ignorare "Three Blind Mice" è più facile a dirsi che a farsi. Gooding finalmente smise di suonare il brano. Il motivo: la denuncia formale di un arbitro all'ufficio della League per dirle di smetterla.

Nel frattempo, nel Midwest, il leggendario organista del Chicago Stadium Al Melgard si guadagnava la reputazione di Gladys Gooding nell'hockey. Spesso accreditato per essere stato il primo ad abbinare la musica con l'azione di gioco sul ghiaccio, Melgard suonò "Clancy Lowered the Boom" quando l'arbitro Francesco "King" Clancy fischiò un rigore e "Don't Cry Joe" quando un allenatore avversario contestò una chiamata. Suonava anche il benvenuto agli arbitri quando entravano in pista con "Three Blind Mice", una pratica che continuò, secondo il Pittsburgh Post-Gazette nel 1958, fino a quando il presidente della NHL Clarence Campbell "supplicò" Melgard di cessare di suonare il brano, perché "faceva male al morale dell'arbitro e dei guardalinee".

Mentre Gooding e Melgard ascoltarono gli avvertimenti delle loro Leagues, Vince Lascheid, organista dei Pittsburgh Penguins dal 1970 al 2003, preferiva vivere pericolosamente. Anche se la NHL gli aveva ordinato di tagliare il brano dal suo repertorio, disse che ancora lo intrufolava in ogni momento e poi stava a "vedere cosa sarebbe successo". Non fecero mai niente.

Nei casi in cui un organista o, più comunemente ai giorni nostri, una stagista suoni qualcosa di sconveniente, riemerge la questione della giurisdizione. E la risposta è: sì, possono farlo. Il manuale dell'arbitro del PBUC dice: "Gli organisti non devono suonare per incitare gli spettatori a reagire in modo negativo alle decisioni degli arbitri" e stabilisce che una violazione "può provocare l'espulsione del trasgressore da parte dell'arbitro dalle sue funzioni per il resto della partita". Le regole ufficiali della MLB sono meno esplicite. Anche se non c'è alcuna menzione specifica alla musica, garantiscono agli arbitri "l'autorità di ordinare ad un giocatore, coach, manager, dirigente o funzionario del club o dipendente dal fare o astenersi dal fare qualsiasi cosa che colpisca l'applicazione di queste regole, e di far rispettare le sanzioni previste".

Solo perché gli arbitri possono espellere i sobillatori non significa che lo facciano sempre. O'Connor dice che a volte un avvertimento è tutto ciò che è richiesto. "Hai modo di gestire la situazione quando accade", dice negando che ci sia una regola ferrea per gli arbitri che sentono quei toni rivelatori, "Ogni situazione è unica quando stai arbitrando".

Il problema per gli arbitri è che lo sentono solo quando viene lanciato un attacco. Ignorare "Three Blind Mice" non garantisce i post sui blog, i segmenti radio sportivi, o le menzioni di Paul Harvey. Ma vale la pena di dire che non tutti gli arbitri hanno la pelle sottile. Ci sono infatti degli arbitri che possiedono una capacità inaspettata di prendere una presa in giro senza ritorsione. O forse c'è un'altra spiegazione. Forse è solo che il loro udito è così cattivo come la loro vista.