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Banditi dalle World Series? È quasi successo... al Wrigley Field

Era appena passata la mezzanotte quando Anthony Rizzo ha realizzato l'out finale. I Cubs - un franchigia così a lungo sinonimo di baseball diurno - hanno celebrato i loro 108 anni di gloria alle World Series non sotto il sole dell'iconico Wrigley Field, ma sotto il bagliore delle caratteristiche "luci a spazzolino da denti" del Progressive Field.

L'out finale del prima base Anthony Rizzo in Gara 7 delle World Series 2016

La storia è stata fatta di notte. Così doveva andare quando i Cubs hanno finalmente distrutto la "Curse of the Billy Goat", perché le partite del Fall Classic sono state a lungo uno speciale televisivo fatto per la prima serata.

La storia è stata fatta anche in trasferta. Nel 2016 questa è stata una questione di casualità. Chicago ha realizzato il record di vittorie nella regular season superiore quell'anno di tutte le vincitrici delle Division di entrambe le League, ma Cleveland ha ospitato Gara 7 a causa della vittoria dell'American League nell'All-Star Game (l'ultima stagione in cui è stata impiegata questa imbarazzante formula).

Quello che pochi sanno è che, se i Cubs fossero riusciti a fare quella storia nel 1985, e non nel 2016, la finale tanto attesa sarebbe stata comunque giocata in trasferta, indipendentemente dalla partita in cui hanno conquistato il titolo. I Cubs avrebbero potuto essere la squadra "di casa" in questo scenario dell'85 e, a prescindere, avrebbero giocato in un campo da baseball diverso dal Wrigley.

Vi risparmieremo la fatica di rovistare nel libro dei record e andremo dritti allo spoiler: i Cubs del 1985 non raggiunsero le World Series. O la postseason. Sono andati 77-84 e sono arrivati quarti nella National League East.

Ma a causa del loro accostamento alla squadra che aveva vinto la East Division nel 1984, e a causa del loro primo posto nella Division fino alla mattina della festa del papà, i Cubs dell'85 hanno creato un dialogo quasi impensabile tra il loro front office e la Major League Baseball. E se non fossero caduti vittime di infortuni nella rotation e di una gigantesca scivolata nella seconda parte della regular season, avrebbero potuto scrivere una storia molto diversa, molto prima che una pandemia globale costringesse la MLB a mettere le World Series nell'involucro protettivo di un sito neutrale ad Arlington, Texas: I Cubs avrebbero potuto essere la prima squadra di casa senza stadio nella storia delle World Series.

Una partita in notturna al Wrigley Field nel luglio 1996

"Ho giocato tutte le mie partite casalinghe sotto un'unica luce, la luce di Dio". -- Ernie Banks, 2008

Edera e infamia. Per decenni, i Cubs erano noti per il baseball diurno e per il baseball delle sconfitte. In 38 stagioni dal 1946 al 1983, hanno ottenuto solo tre secondi posti, cinque terzi posti e un sacco di sfortuna da gatto nero che ha letteralmente incrociato la loro strada.

I terribili risultati non erano interamente attribuibili a maledizioni, coaching e costruzione della squadra. È ragionevole ipotizzare che anche il calendario avesse qualcosa a che fare con questo. Wrigley Field era una fonte sia di affetto che di afflizione.

"The Friendly Confines" (Il nickname del Wrigley Field) erano confini senza luce. La prima partita notturna della Major League Baseball si tenne a Cincinnati nel 1935. I Cubs avevano in programma di aggiungere le luci per il '42, ma quei piani furono affondati dall'attacco giapponese a Pearl Harbor. Nel '45, quando i Cubs raggiunsero le World Series, erano in una minoranza di squadre senza illuminazione.

Nel 1948 erano gli unici a resistere.

Aggrappandosi a un passato più semplice, il club ha rifiutato di aggiungere luci che avrebbero permesso loro di giocare di notte. Sebbene considerato affascinante dai puristi, questo era allo stesso tempo deliziosamente al passo con i tempi e un passo indietro. Il baseball diurno ha ispirato forse il più grande sfogo manageriale di tutti i tempi (il lamento di Lee Elia del 1983 che disse "l'85 percento del [imprecazione] mondo lavora, gli altri 15 vengono qui").

Ma l'orologio e il caldo hanno messo a dura prova le squadre del North Side, in particolare il club del '69 che è crollato a settembre.

Il lanciatore dei Cubs Rick Sutcliffe si asciuga il sudore durante una partita dell'ottobre 1984: "Ho perso 14 pounds una volta"

"Per un padre di famiglia, era l'ideale", dice l'ex lanciatore dei Cubs Rick Sutcliffe delle partite diurne al Wrigley, "Ti alzi la mattina, porti tuo figlio a scuola, vai alla partita, torni a casa e ceni con la tua famiglia".

“Ma se lanciassi una partita completa di notte al Dodger Stadium, potrei perdere da due a forse quattro o cinque pound (circa 2,2 kg). Quando lanciavo un tipico complete game al Wrigley, perdevo da otto pounds a... Ho perso 14 pounds (6,3 Kg) una volta in una partita di nove inning. Ho dovuto letteralmente farmi una flebo a causa di tutto il peso che ho perso”.

Rick Sutcliffe non c'era quando i Cubs nel 1981 furono venduti dalla famiglia Wrigley alla Tribune Company e l'atteggiamento nei confronti della squadra - e delle luci - cominciò a cambiare. La semplice vendita dell'esperienza del Wrigley Field non era abbastanza. Tribune voleva vincere le partite e aumentare le entrate.

La prima acquisizione verso quella meta fu l'assunzione del general manager Dallas Green dai Phillies, dove era stato il manager nella corsa al titolo delle World Series di Philadelphia nel 1980.

"[Green] aveva una presenza", afferma Bob Ibach, che all'epoca era il direttore delle pubbliche relazioni dei Cubs, "Era come John Wayne. Quel tizio è entrato in una stanza e tutti hanno voltato la testa. Aveva quella massa di capelli bianchi, ed era un pistolero".

Dallas Green (a destra) nella foto con il manager degli Yankees Yogi Berra dopo che i club hanno completato una trade nel 1984

Sotto Green, il clichè degli "amabili perdenti" non è stato più tollerato internamente.

Né la mancanza dell'illuminazione.

"Non appena Dallas è arrivato in città, ha fatto una campagna per le luci", dice Ned Colletti, che, molto prima del suo mandato come GM Dodgers, ha lavorato nelle relazioni con i media per i Cubs. “Dallas stava facendo ciò che riteneva giusto. E inizialmente, la sua passione per la costruzione della franchigia e per renderla competitiva ha irritato molte persone".

Soprattutto i residenti di Wrigleyville.

Negli anni '80, i Cubs combatterono contro i C.U.B.S. (acronimo di Citizens United for Baseball in Sunshine). I rappresentanti del quartiere di Wrigleyville si sono uniti per combattere la Tribune Company ogni volta che intraprendeva la decisione di installare luci al Wrigley. Erano già infastiditi dai problemi di parcheggio, traffico e rumore causati da 81 giorni di partite. Temevano che i fans turbolenti e ubriachi avrebbero causato ancora più scompiglio durante la notte.

"Possono giocare in notturna", disse il membro dei C.U.B.S. Charlotte Newfeld a un comitato della Camera dell'Illinois nel 1982, "ma non nel nostro quartiere".

Il tono irascibile e rozzo di Green ha solo incoraggiato il CUBS, che venivano alle partite indossando magliette che dicevano "No Lights in Wrigley Field" e organizzavano manifestazioni fuori dal campo da baseball. Erano abbastanza organizzati da convincere sia la legislatura dell'Illinois che il Consiglio comunale di Chicago a vietare efficacemente le partite in notturna al Wrigley. E forse è così che le cose sarebbero rimaste per molti altri anni se non fosse per un interessante sviluppo.

I Cubs sono diventati… bravi!

Un fan protesta contro l'installazione delle luci al Wrigley Field nel 1988

Green poteva non sapere molto dei discorsi nelle riunioni pubbliche, ma sapeva come costruire una squadra di baseball. E con l'emergere di Ryne Sandberg come MVP, Green stava ricostruendo con successo il pitching staff con le trades di Dennis Eckersley, Scott Sanderson e Sutcliffe, la squadra del 1984, che ha vinto 96 partite e la NL East, è diventata una minaccia praticabile per raggiungere le World Series.

Sarebbe stata una grande storia nel baseball, se non fosse stato per un grosso problema: proprio l'anno precedente, la league aveva firmato un patto televisivo da 1,2 miliardi di $ con ABC e NBC che prevedeva partite delle World Series in prima serata. Il baseball diurno al Wrigley ha minacciato di offuscare la gallina dalle uova d'oro.

Questo accadeva ai tempi in cui il vantaggio casalingo nelle World Series si alternava ogni anno tra AL e NL. Nel 1984 fu il turno della NL, il che significava che se i Cubs fossero riusciti a superare i San Diego Padres nella NL Championship Series, avrebbero avuto un netto vantaggio competitivo nel Fall Classic.

Ryne Sandberg cade in una partita delle NLCS del 1984, un anno in cui la NL aveva un vantaggio in casa per le World Series

A causa del problema delle luci, il Commissioner Bowie Kuhn ha trovato un compromesso: se i Cubs avessero raggiunto le World Series, avrebbero potuto disputare le partite casalinghe. Ma quelle partite sarebbero state Gara 3, 4 e, se necessario, 5 - giocate in un fine settimana. Ciò avrebbe consentito alla MLB di preservare gli spazi televisivi in prima serata della settimana per le altre partite.

"Ti mostra il potere che la TV stava iniziando ad avere all'interno del gioco", afferma Colletti, "Sono abbastanza grande da ricordare tutte le partite delle World Series giocate di giorno. Improvvisamente, ora cambi luogo a causa dell'influenza e della collaborazione della televisione".

Tutto questo si è rivelato discutibile. I Cubs hanno perso la NLCS contro i Padres in cinque partite (Anche il fattore campo in casa si è rivelato discutibile. I Padres avevano il vantaggio nelle World Series ma hanno perso in cinque partite contro i Tigers). Eppure, schierando effettivamente un club competitivo, i Cubs avevano spinto in primo piano il problema delle luci. E questo significava che nel 1985 si profilava una discussione più seria.

La lettera inizia con brevi battute sul baseball, lamentando le ferite e la cattiva esecuzione che hanno contribuito a un delirio estivo in classifica.

Poi Green si mette al lavoro.

"I Chicago Cubs non potranno giocare le proprie partite casalinghe [sic] World Series a Chicago quest'anno a causa delle luci al Wrigley Field", scrive, "È anche possibile che anche le nostre partite di Championship League vengano spostate".

Estratto della lettera del GM dei Cubs Dallas Green agli abbonati nel 1985 (Lettera completa in pdf)

Questa lettera agli abbonati dei Cubs - datata 19 luglio 1985 - continua a spiegare i limiti finanziari del Wrigley, il contratto televisivo nazionale che ha permesso alle reti di insistere sulle partite notturne delle World Series e l'avvertimento che i Cubs avevano ricevuto dal nuovo Commissioner, Peter Ueberroth, che la MLB era pronta a intraprendere l'azione drastica nell'85 (spostando le partite casalinghe dei Cubs dal loro ballpark) che era stata evitata nell'84.

Quanto di questa lettera è stato un tentativo esagerato di ingraziarsi le luci dalla base dei fans? Beh, nel momento in cui è stata scritta, i Cubs erano nel bel mezzo di una caduta che li aveva trascinati dal primo al quarto posto nella NL East. Quindi non sembrava realistico, in ogni caso, che i Cubbies avrebbero giocato le partite di ottobre al Wrigley.

Poi di nuovo, i deficit di metà stagione di 7 partite e 1/2 li avevano allontanati dalla prima posizione. E con i Cubs nel bel mezzo di una battaglia legale sul divieto delle partite in notturna che era arrivata alla Corte Suprema dell'Illinois, e con la MLB e le reti che spingevano a fondo per risolvere la situazione delle luci, c'era nell'aria un maggiore senso di urgenza.

I giocatori dei Cubs durante il batting practice sotto le luci della prima partita in notturna al Wrigley Field nel luglio 1988

I Cubs hanno avuto confronti con la MLB su almeno due possibili siti da utilizzare come "home" per la postseason: il Milwaukee County Stadium e il Busch Stadium di St. Louis. Il primo aveva fascino in quanto era abbastanza vicino da essere un pendolarismo relativamente facile per i fans dei Cubs, ma i Brewers erano ancora un club dell'AL all'epoca nei giorni precedenti l'Interleague Play, quindi la maggior parte dei giocatori dei Cubs non aveva familiarità con le club house del campo da baseball, dimensioni e stranezze. Per questo motivo, St. Louis aveva più fascino in quanto i giocatori dei Cubs conoscevano bene la casa dei loro rivali della NL East.

"L'unico posto in cui so che non saremmo mai andati sarebbe stato il campo da baseball dei White Sox [Comiskey Park]", dice Bob Ibach, ex direttore delle pubbliche relazioni dei Cubs, "Perché i fans dei Cubs ci avrebbero ucciso!"

Naturalmente, nemmeno i fans dei Cubs sarebbero stati contenti di Milwaukee o St. Louis. Una cosa è stata che i Toronto Blue Jays hanno giocato "in casa" a Buffalo nel 2020 perché il governo canadese non ha ritenuto sicuro per loro giocare a Toronto durante la pandemia di COVID-19. O che la MLB metta le Division Series, le League Championship Series e le World Series in luoghi neutrali per ridurre il rischio di un'epidemia.

È tutt'altra cosa immaginare che Sandberg giochi le partite casalinghe delle World Series sul campo di Ozzie Smith semplicemente a causa di un programma televisivo.

Quindi, quanto sono diventate serie queste conversazioni? L'ex presidente dei Cubs Donald Grenesko ha dichiarato a ESPN nel 2017 che il club aveva firmato un contratto per giocare le partite di postseason al Busch. Questa affermazione non ha potuto essere confermata e Grenesko non ha risposto ai messaggi in cerca di una seconda intervista.

"Penso che fosse più orientato alla minaccia che altro", dice Colletti, "Perché la squadra ha avuto un momento così difficile con gli abitanti e gli assessori".

Quella difficoltà continuò per altri due anni. I Cubs persero il loro caso alla Corte Suprema dell'Illinois nell'ottobre 1985, il che significava che non potevano ancora organizzare partite notturne al Wrigley. E quando la minaccia di una possibile World Series alla fine non ha spostato l'ago, i Cubs sono passati al livello successivo:

Hanno minacciato di trasferirsi in periferia.

L'8/8/88, il fan di 91 anni dei Cubs Harry Grossman preme l'interruttore per le nuove (e controverse) luci del Wrigley Field (Video)

Le partite in notturna al Wrigley hanno rappresentato una sfida per i residenti locali, ma quelle sfide non erano niente in confronto alla minaccia di non avere nessuna partita - e alla spinta economica che l'accompagna. Un documentario WGN, "The Ivy Walls May Fall", è andato in onda nell'ottobre 1985 (quando i Cubs avrebbero altrimenti potuto indossare i loro divise bianche al Busch) e ha contribuito a influenzare il sostegno pubblico passando dai C.U.B.S. ai Cubs.

Quando Green lasciò i Cubs nel 1987, il gelido rapporto tra i residenti e la squadra iniziò a sciogliersi. Alla fine, il Chicago City Council ha votato nel febbraio 1988 per consentire otto partite notturne al Wrigley in quella stagione e 18 nelle stagioni future. (L'esclusiva stagione 2020 è diventata la prima in cui i Cubs hanno ottenuto l'OK per le partite notturne del fine settimana al Wrigley).

Quando i Cubs tornarono alla NLCS nel 1989, non correvano più il pericolo di dover giocare le partite casalinghe delle World Series lontani da casa. Sfortunatamente, passarono ancora molti anni prima che giocassero in qualsiasi partita delle World Series.

L'attesa, tuttavia, ne è valsa la pena nel 2016. Celebrare una finale così storica a Cleveland, non a Chicago, non è stato ottimale. Ma è stato molto meglio del pensiero di celebrarla a St. Louis.

Tratto da: "Banned from the World Series? It almost happened ... to Wrigley Field" di Anthony Castrovince sel 15 novembre 2020 per MLB.com

Il senso e l'assurdità delle tradizioni del baseball: dalle salsicce che corrono a "Sweet Caroline"

Sin dai primi anni del baseball professionistico, una giornata allo stadio ha incluso ogni sorta di espedienti e rituali divertenti che vanno e vengono.

Ma di tanto in tanto, un'idea è così innovativa (un tabellone segnapunti "esplosivo") o catartica (rigettare sul terreno di gioco le palle del fuoricampo degli avversari) o decisamente stupida (gara di mascotte a forma di insaccati di carne) che diventa una vera e propria tradizione del campo da baseball.

SINGALONG (cantare insieme)

'Lascia che ti ascolti bene e forte!'

La musica da stadio è vecchia quasi quanto i ballparks, ma i canti dei fans hanno impiegato un po' di tempo per evolversi.

La prima melodia di baseball documentata era una polka del 1858 senza testo, e la prima canzone arrivò nel 1870. "Base Ball!" lodava "il gusto salutare" del "gioco più virile" mentre derideva gli sports del cricket e del curling. Ma non prese piede.

La musica del baseball più antica del mondo

Quello che prese piede fu un tormentone del 1908 di due cantautori che non avevano mai partecipato a una partita.

"Take Me Out to the Ballgame", di Jack Norworth e Albert von Tilzer, fu stato un successo commerciale istantaneo sul tema di una donna che voleva che il suo ragazzo la portasse a una partita di baseball. Era anche una scelta ovvia da suonare negli stadi, specialmente durante il settimo inning.

Take Me Out to the Ballgame 1908

Tuttavia, non diventò una tradizione da cantare a squarciagola fino al 1976, quando il proprietario dei Chicago White Sox Bill Veeck mise un microfono dal vivo di fronte al gioviale giornalista Harry Caray - che normalmente la gorgheggiava solo per se stesso e con i suoi compagni di cabina, mentre l'organista Nancy Faust suonava la canzone.

Harry Caray canta "Take Me Out to the Ballgame" durante la partita dei White Sox del 23 giugno 1977

"Harry disse che lo sorprese sentire la sua voce risuonare in tutto il campo da baseball", ha detto in seguito la moglie di Caray, Dutchie, al Chicago Tribune, "E poi disse a Bill Veeck … Cosa hai fatto? Non so cantare".

La risposta di Veeck? "Se tu sapessi cantare, nessuno canterebbe con te. Così canteranno tutti".

Harry Caray canta "Take Me Out to the Ballgame al Wrigley Field nel 1985

Così tutti cantarono, e da allora in poi, Caray ha guidato i fans dei White Sox e poi i tifosi dei Chicago Cubs con grande entusiasmo fino alla sua morte nel 1998.

Nel 2021, i fans hanno cantato a squarciagola "Take Me Out to the Ballgame" durante il settimo inning in tutti i ballparks della Major League tranne due: i fans dei New York Yankees canteranno "God Bless America" ​​e i fans degli Astros continueranno a cantare (applaudendo) "Deep in the Heart of Texas".

Alcune squadre aggiungono una melodia regionale, come "Lazy Mary" di Lou Monte per i New York Mets, "Louie Louie" a Seattle e "La Gozadera" a Miami. I fans di Toronto in realtà cantano "OK Blue Jays".

Altre canzoni rituali hanno preso piede, come "Thank God I'm a Country Boy" a Baltimora e "Sweet Caroline" nell'ottavo inning a Boston. E il sodalizio di "The Star-Spangled Banner" con il baseball risale all'opening day nel ballpark Union Grounds di William Cammeyer a Brooklyn, un ex campo di pattinaggio rimodellato per il baseball, il 15 maggio 1862, quasi sette decenni prima che diventasse l'inno nazionale.

I brani del seventh-inning stretch di ogni squadra:

... e altre canzoni d'autore:

MASCOTS (mascotte)

'Realmente frenetico e pazzo'

Le enormi creature pelose che ballano sui dugouts in questi giorni hanno radici più inquietanti che deliziose. Secondo John Thorn, storico ufficiale della Major League Baseball, le prime "mascotte" dello sport nel 19° secolo erano persone che si pensava fossero dei veri e propri portafortuna, spesso uomini o ragazzi con disabilità fisiche che indossavano uniformi come i giocatori.

All'inizio del 1900, i Detroit Tigers e Cubs avevano mascotte di animali vivi e talvolta una persona vestita con un costume da animale semi-realistico che era più terrificante che da coccolare.

La prima mascotte moderna nelle Major Leagues è stato Mr. Met, un cartone animato con la testa a palla da baseball che passò dallo yearbook  dei Mets del 1963 alla vita tridimensionale nel 1964 e rappresenta ancora la squadra.

Mr. Met nel 1964

Ma è stata una creatura di San Diego un decennio dopo che ha modificato l'universo delle mascotte.

San Diego Chicken

L'esagitato San Diego Chicken che faceva scherzi agli arbitri è stato creato da una stazione radio e portato in vita dallo studente universitario Ted Giannoulas nel 1974.

Un divertente intermezzo di San Diego Chicken con un umpire negli anni '80

È rinato... ehm, uscito dall'uovo nel 1979 prima di una partita dei Padres allo stadio di San Diego. Sebbene Chicken non fosse una mascotte ufficiale, era strettamente associato ai Padres.

San Diego Chicken esce dall'uovo nel 1979

Il numero di intrattenimento eseguito abitualmente dal Chicken era molto più elaborato e spigoloso delle precedenti mascotte; lo scrittore sportivo Jack Murphy una volta lo definì "un embrione di Charles Chaplin con le piume di pollo".

25 aprile 1978: Phillie Phanatic fa il suo debutto al Veterans Stadium. Stando alla sua biografia, Phillie Phanatic è nato nelle Isole Galapagos ed è il più grande fan al mondo dei Phillies. La partita terminò con i Phils che sconfissero i Cubs 7-0

Uno degli sfidanti del pollo per la supremazia delle mascotte è stato Phillie Phanatic. Lo stagista dei Philadelphia Phillies Dave Raymond ha debuttato con l'abito verde peloso nel 1978 e l'ha indossato per oltre un decennio.

Ha modellato il comportamento di Phanatic su Daffy Duck, che "era davvero frenetico e pazzo, saltando sulle ringhiere e tavoli da picnic", ha detto Raymond al Delco Times nel 2014, e alla fine "dava un grosso bacione a qualcuno".

La mascotte di ogni squadra:

RACING CHARACTERS (personaggi da corsa)

Qualcosa "per uccidere un minuto e mezzo"

Nel 1986, tre punti generati dal computer - Rosso, Giallo e Verde - correvano intorno a una pista sullo scoreboard dell'Arlington Stadium durante una partita dei Texas Rangers.

L'annunciatore ufficiale dei Rangers Chuck Morgan ricorda che stava sempre cercando di riempire il tempo tra gli innings e creò la Dot Race dopo che un giornalista sportivo di Fort Worth aveva menzionato di aver visto le luci correre attorno a un tabellone segnapunti in uno stadio della minor league.

Fu un successo tra i fans e presto altre squadre lo copiarono, in particolare i Milwaukee Brewers.

La loro versione fu sponsorizzata da un produttore di salsicce locale ed era più elaborata, con salsicce animate che correvano per le strade di Milwaukee e al County Stadium sullo scoreboard dello stadio.

La sausage race proiettata sullo scoreboard del County Stadium

Ma il 27 giugno 1993, proprio quando le salsicce di carne animate arrivarono al parco nel filmato, il tabellone si oscurò. Dall'angolo sinistro del campo tre mascotte a forma di salsiccia hanno fatto uno sprint per finire la gara. La folla è impazzita ed è nata una tradizione.

La prima sausage race al Milwaukee County Stadium il 27 giugno 1993

Quest'anno, 15 club hanno in programma di organizzare una sorta di gare di personaggi in costume dal vivo, inoltre Seattle è diventata retrò high-tech con la sua Hydro Challenge, una gara di motoscafi in 3D sul tabellone video.

Great Pierogi Race a Pittsburgh

Alcuni altri sono così amati che le partite non sarebbero le stesse senza di loro, come la Great Pierogi Race di Pittsburgh e il Racing Presidents di Washington.

Racing Presidents a Washington

Cleveland ha i suoi hot dogs da corsa carichi di condimenti; Ketchup è un noto imbroglione.

Intervista con i Racing hot dogs di Cleveland

Atlanta ha due gare: una gara di attrezzi abbastanza standard e la competizione molto più emozionante "Beat the Freeze" in cui un fan cerca, quasi sempre senza successo, di superare un supereroe con gli occhiali e in tuta intorno alla pista di avvertimento.

Tools race ad Atlanta

Beat the Freeze ad Atlanta

E non temete: i puntini dei Rangers continuano a vivere (tranne il Giallo, che è stato portato via molto tempo fa con un'ambulanza elettrica e sostituito dal Blu).

Dot Race al Globe Life Park di Arlington

La Dot Race ora si svolge in diretta con persone vestite da punti, ma Morgan, che ha presentato ogni partita dei Rangers in casa dal 1983 ed ora è il vicepresidente della squadra, ha detto che occasionalmente per nostalgia rispolvera la versione dello scoreboard.

"Non ho mai pensato che decollasse come è successo", ha detto, "È stato fatto per la necessità di riempire un minuto e mezzo tra gli innings, inoltre abbiamo ottenuto una sponsorizzazione".

Gare di personaggi in ogni campo da baseball

HOME RUN CELEBRATIONS (celebrazioni del fuoricampo)

Cambiare il gioco

La corsa di un battitore intorno alle basi è solo l'inizio della teatralità dopo il fuoricampo in molti ballparks, grazie al mago della promozione Veeck, il proprietario dei White Sox, e al suo "tabellone segnapunti esplosivo", che debuttò al Comiskey Park nel 1960.

Ispirato alla cacofonia di un flipper, il tabellone segnapunti era largo 40 m circa e includeva fuochi d'artificio, luci stroboscopiche, sirene, girandole e un riquadro dove si rivedeva il momento del fuoricampo dei Sox, secondo l'articolo del Chicago Tribune. Il personale dello stadio poteva aggiungere una varietà di effetti sonori assordanti, come tuoni o cavalli in corsa.

Il “tabellone segnapunti esplosivo” dei Chicago White Sox fu ispirato dai flipper

Era completamente esagerato e non tutti erano entusiasti. Il manager degli Yankees Casey Stengel lo derise accendendo e agitando le stelle filanti nella panchina dopo che uno dei suoi giocatori aveva colpito un fuoricampo a Chicago.

Era anche un po' pericoloso. Un razzo fiammeggiante una volta atterrò sulla seconda base, come riporta il Chicago Tribune, e gli inservienti del campo dovettero spegnerlo con gli estintori.

Thorn, lo storico della MLB, ha definito l'espediente di Veeck "un monumento nell'evoluzione del gioco" che ha contribuito a elevare l'importanza degli home run nella mente delle persone. Ora 21 squadre hanno una sorta di celebrazione distintiva del fuoricampo.

A Milwaukee, Bernie Brewer, vestito con i classici pantaloncini in pelle lederhosen, usciva dal suo chalet in cima al vecchio County Stadium e si infilava in un boccale di birra.

Ora scivola dal suo trespolo sul campo destro - che è stato recentemente rinnovato per assomigliare più al vecchio chalet - su una piattaforma sotto la American Family Field.

I Brewers riportano lo Chalet di Bernie al Miller Park

Le performance di Bernie commemorano un originale super tifoso dei Brewers, l'ingegnere aeronautico in pensione Milt Mason, che nel 1970 visse per 40 giorni in un camper su una piattaforma sopra il tabellone segnapunti fino a quando la nuova squadra attirò finalmente una folla di 40000 tifosi.

Milt Mason

Mason scivolò giù da una corda dopo la partita per festeggiare, bruciandosi le mani durante la discesa.

Milt Mason nel momento del la discesa lungo la fune

Dal 1980, l'Home Run Apple dei Mets è stato posizionato all'esterno centro. La versione attuale è alta 5 metri e ½ ; l'originale di 2 metri e 70 cm si trova all'esterno di Citi Field.

Home Run Apple dei Mets al Citi Field

Come ogni squadra celebra i fuoricampo

FAN-MADE TRADITIONS (tradizioni ideate dai fans)

'L'ho appena tirata indietro'

A volte i fans fanno l'innovazione, come l'obbligo non ufficiale al Wrigley Field di rilanciare in campo le palle del fuoricampo degli avversari.

Il primo a rilanciarne una in campo al Wrigley Field fu il barista Ron Grousl, il leader dei Left Field Bleacher Bums, nel 1970, secondo quanto riportato dal Chicago Tribune. Quell'estate, aveva preso un fuoricampo di Hank Aaron - un evento abbastanza comune, perché Aaron colpì più homer al Wrigley Field (50) che in qualsiasi altro ballparks in trasferta - e Grousl prese la decisione improvvisa di rimandarla all'arbitro.

Un tifoso dei Chicago Cubs rilancia indietro un fuoricampo nel 2010

"Ho solo pensato: butta questa palla questa fuori di qui, non la voglio", ha detto Grousl al New York Times nel 2016, "L'avevo appena tirata in campo".

Presto altri iniziarono a fare lo stesso, pungolati dai compagni Bleacher Bums e ricompensati dai soldi dei fans raccolti in un bicchiere di birra o da una palla autografata lanciata dal bullpen da un pitcher di rilievo.

Era tradizione al Wrigley, sin dagli anni '80 che chiunque tenesse troppo a lungo una palla del fuoricampo di un avversario venisse iniziato un canto implacabile del pubblico: "Tirala indietro!" (I veterani esperti portano ancora oggi una palla normale da lanciare nel caso ne prendessero una che vogliono tenere).

Alcune tradizioni sfruttano le stranezze di uno stadio. Gli appassionati di football e baseball di Washington nei primi anni '60 capirono che saltare sulle tribune mobili posizionate a sinistra del DC Stadium, in seguito noto come RFK Stadium, li avrebbe fatti rimbalzare come matti, creando baccano e terrorizzando i novellini che si ritrovavano a rimbalzare ritmicamente sui loro sedili. I fans sono stati felici di continuare la tradizione quando sono arrivati i Nationals nel 2005 fino a quando la squadra si è trasferita al Nationals Park nel 2008, dove i sedili sono molto più robusti.

Altre tradizioni si diffusero rapidamente in molti stadi.

La prima Wave documentata alla partita A's - Yankees del 15 ottobre 1981

La prima esecuzione di "The Wave" (L'onda) registrata avvenne quasi sicuramente alla partita dei playoff tra gli A's e Yankees il 15 ottobre 1981, all'Oakland-Alameda County Coliseum, e fu trasmessa al pubblico televisivo nazionale. Venne ripetuta di nuovo a una partita di football dell'Università di Washington 16 giorni dopo e presto ondeggiò negli stadi di tutto il paese.

Saltuariamente è un fan sfegatato che crea una tradizione da solo.

"Wild Bill" Hagy

Il tassista di Baltimora "Wild Bill" Hagy scandiva O-R-I-O-L-E-S con plateali contorsioni sopra al dugout del Memorial Stadium negli anni '70 e '80. "Con il suo ventre prominente, la barba soffice e il cappello di paglia, si stagliava in una visuale sorprendente", si legge nel suo necrologio sul Baltimore Sun nel 2007, e si diceva che fosse "il fulcro emotivo mentre la folla al Memorial spingeva la squadra di baseball a rimonte improbabili".

John Adams

Allo stesso modo, l'irriducibile John Adams di Cleveland ha suonato la sua grancassa in quasi tutte le partite casalinghe degli Indians dal 1973. A causa delle precauzioni per il coronavirus, non ha potuto presentarsi l'anno scorso, ma i mixer audio includevano il suo ritmo di batteria nel rumore della folla in filodiffusione del parco.

Altre tradizioni da baseball rilevanti

Il baseball ha molte tradizioni, forse perché le sue innovazioni e idee assurde hanno avuto più di 150 anni per diffondersi.

Thorn ha affermato che il gioco professionale stesso - adulti che giocano a un gioco per bambini per intrattenere altri adulti - una volta era un'innovazione. E ha una risposta pronta per chiunque dica che tutto il trambusto del ballpark sminuisce un gioco incontaminato.

"L'idea che il baseball una volta fosse puro e ora è infangato, è ridicola", ha detto, "E' sempre stato sporco, ed è per questo che ci è piaciuto".

Tratto da: The sense and nonsense of ballpark traditions: From sausage races to ‘Sweet Caroline’ di Bonnie Berkowitz e illustrazioni di Sergio Membrillas del 28 marzo 2021 per The Washington Post

Il giocatore di baseball Glenn Burke che si rifiutò di vivere nella menzogna

Si potrebbe dire che Glenn Burke, è stato il primo giocatore della Major League Baseball a fare coming out.

A marzo 2021, l'autore di bestseller Andrew Maraniss ha pubblicato una riflessiva biografia intitolata "Singled Out: The True Story of Glenn Burke". E l'11 giugno 2021, gli Oakland A's hanno ribattezzato il loro evento annuale di celebrazione della comunità LGBTQ: Glenn Burke Pride Night.

Sfortunatamente, Burke non è più qui per godersi il plauso. Morì per complicazioni di AIDS il 30 maggio 1995, a soli 42 anni. Giocò quattro stagioni in MLB tra il 1976 e il 1979, battendo .237 e rubando 35 basi, prima che l'omofobia ponesse fine alla sua carriera.

"Il pregiudizio mi ha cacciato dal baseball prima di quanto avrei dovuto", raccontò Burke a Jennifer Frey del New York Times nel 1994, "Ma non sono cambiato. E nessuno può dire che non ce l'ho fatta. Ho giocato nelle World Series. Sono nel libro e non possono portarmelo via. Nè ora nè mai".

Nato nel 1952, Burke visse a North Oakland e a South Berkeley. Suo padre boxer nella Marina, lavorava nei cantieri navali di Oakland. La madre che era un'infermiera lasciò il marito l'anno in cui nacque Glenn. Burke affinò le sue abilità nel basket al Bushrod Park a North Oakland prima di frequentare la Berkeley High School.

Burke sembrava destinato a diventare un professionista. Alla High School si mise in luce eccellendo sul diamante e ancor di più sul campo da basket. Secondo il suo amico d'infanzia Vince Trahan, "Glenn aveva fatto dei movimenti nel 1970 che Michael Jordan fece nel 1991". Nel 1970, la squadra rimase imbattuta e Burke fu nominato Player of the Year della Northern California. Dopo la laurea, giocò a basket e a baseball al Merritt College, dove la sua velocità, il braccio di tiro e la potenza dei fuoricampo attirarono l'attenzione degli scout.

Foto dell'annuario della Berkeley High School di Glenn Burke

Considerando ciò, la famiglia e gli amici rimasero sorpresi quando Burke firmò con i Los Angeles Dodgers piuttosto che puntare alla NBA. Ma nei primi anni '70, il baseball era ancora il National Pastime. l baseball gli offrì un percorso più rapido verso il successo e il bonus di 5000 $ fu decisivo.

Tra il 1972 e il 1976, Burke si fece strada nelle Minor Leagues. Nel 1973 realizzo una media battuta di .309 e rubò 42 basi, più di qualsiasi altro giocatore della Florida State League.

Glenn Burke con la casacca degli Albuquerque Dukes nel 1976

Nelle Minor, Burke divenne noto come una personalità carismatica ma anche difficile nella clubhouse. Aveva gusto nel vestire ed era un ballerino imponente e un concorrente esuberante. Meno noto era il fatto che fosse gay. Dopo la stagione 1974, ebbe la sua prima esperienza sessuale con un uomo, uno dei suoi ex insegnanti a Oakland. Mentre giocava in AA nel Connecticut, iniziò a frequentare i bar gay. In bassa stagione, tornò nella Bay Area ed esplorò il distretto di Castro.

I compagni di squadra di Burke ne furono impressionati. "Nel linguaggio del baseball, eight è eccezionale", ha detto Larry Corrigan nel documentario del 2010 Out: The Glenn Burke Story. "È il massimo che puoi arrivare. E Glenn aveva un braccio da eight; aveva eight in potenza pura; ed era eight come corridore".

Nel 1975, Burke arrivò ai Los Angeles Dodgers, dove giocò part time con l'esterno Rick Monday. Era popolare nella clubhouse che stava vivendo in quel momento una situazione piuttosto tesa, ma il suo rapporto con il management dei Dodgers peggiorò quando Burke fece amicizia con il figlio del manager Tommy Lasorda, Tommy Lasorda Jr.

Tommy Jr. era apertamente gay, ma suo padre negava la sessualità del figlio. Quindi, quando Burke entrò nella vita di suo figlio, Lasorda voltò le spalle al suo potenziale prospetto di un tempo.

Il suo atletismo era evidente, ma aveva bisogno di lavorare sulla battuta. Tuttavia, Junior Gilliam, l'hitting coach della squadra, aveva visto un potenziale illimitato nel fenomeno e disse: "Una volta che lo avremo rilassato un po', francamente, pensiamo che sarà un altro Willie Mays".

Se Burke aveva problemi con la curva, stava lottando ancora di più nella sua vita personale. Fino all'età di 22 anni, era un "vuoto sessuale", come disse Michael J. Smith in The Double Life of a Gay Dodger, l'articolo del 1982 in cui Burke fece coming out.

"Nel momento in cui ho parlato, l'ho capito", aveva ricordato Burke. "So che suona un po' folle. Eccomi qui, 22 anni, nessuna esperienza sessuale, niente. Eppure ho sentito qualcosa che non avevo mai provato prima, qualcosa di profondo". Burke capì immediatamente di essere gay. Temeva anche che questo avrebbe danneggiato la sua carriera.

Quando i Dodgers chiamarono Burke per la stagione 1977, non c'era tempo per preoccuparsi. La squadra, piena di grandi giocatori come Steve Garvey e Reggie Smith, aveva grandi aspettative. Con così tanti veterani di talento, il tempo di gioco del rookie era limitato, ma il suo spirito di squadra animò lo spogliatoio.

The High Five

Burke è persino accreditato di aver inventato l'high five. Nell'ultima partita della regular season, Dusty Baker colpì un fuoricampo, diventando così il quarto Dodger quell'anno a battere 30 home runs, la prima squadra nella storia della MLB ad avere quattro battitori con 30 HR in una stagione.

In attesa nell'on deck, un esuberante Burke alzò la mano in alto in aria. Il corpulento esterno reagì d'istinto. "La sua mano era in aria e si stava inarcando molto indietro", racconta Baker, "Così ho allungato la mano e gli ho colpito il palmo. Sembrava la cosa giusta da fare".

Anche se i Dodgers alla fine persero le World Series di quell'anno contro i New York Yankees, fu una solida stagione da rookie per Burke.

L'anno successivo, tuttavia, la vita personale di Burke diventò un problema. Durante lo spring training, alcuni giocatori latini iniziarono a chiamarlo "maricon". Quando la sessualità di Burke diventò un segreto di Pulcinella, il front office gli offrì 75000 $ per sposare una donna. L'offerta fu fatta dal GM, Al Campanis, che in seguito sarebbe stato licenziato per aver affermato alla televisione nazionale che gli afroamericani non avevano le capacità di allenare squadre di baseball.

Secondo la sorella di Burke, Joyce, le avevano suggerito che se suo fratello si fosse sposato, la sua sessualità non sarebbe diventata di dominio pubblico. "E lui disse loro di no", racconta Joyce, "Non avrebbe vissuto quel tipo di menzogna".

Poco dopo aver rifiutato l'offerta dei Dodgers, Burke fu ceduto agli sfortunati Oakland A's. Burke aveva accolto con favore il ritorno nella Bay Area, anche perché lo avvicinava al distretto di Castro. A Oakland, Burke giocò poco nelle stagioni 1978 (78 partite) e 1979 (23 partite). Alcuni compagni di squadra evitavano di fare la doccia con Burke.

Burke subì un infortunio al ginocchio prima dell'inizio della stagione 1980, e gli A's lo mandarono nelle minor e poi sciolsero il contratto prima della fine della stagione. Il front office non era stato esattamente accogliente; nel documentario del 2010 Out: The Glenn Burke Story, Claudell Washington racconta come il manager appena insediato nel 1980 Billy Martin aveva presentato Burke ai nuovi compagni di squadra della squadra affermando "Oh, a proposito, questo è Glenn Burke ed è frocio".

OUT The Glenn Burke Story

Bandito rapidamente in un club della minor league a Ogden, nello Utah, Burke ne aveva avuto abbastanza. Si ritirò all'età di 27 anni e tornò a Castro. Lì, visse apertamente come gay, giocando per molti anni nella SFGSL (San Francisco Gay Softball League) come terza base per gli Uncle Bert's Bombers, e si godette la vita notturna.

Per alcuni, Burke era un eroe locale. Come ha affermato Jack McGowan, editore sportivo di The San Francisco Sentinel, il quotidiano gay locale, "Non era tanto il fatto che fosse mascolino, ma era superbamente atletico, e siamo stati orgogliosi perché ha mostrato al mondo che potevamo essere gay ed essere atleti di talento".

Ma Burke ebbe difficoltà ad adattarsi alla vita dopo lo sport professionistico. Con il passare degli anni '80, Burke andò fuori controllo. Il suo uso di droghe divenne un problema e i suoi amici morirono a frotte quando l'AIDS devastò Castro. Una delle sue sorelle fu pugnalata a morte nel 1983 e, quattro anni dopo, Burke fu investito da un'auto mentre attraversava un trafficato incrocio di Castro. Riportò la frattura delle gambe in tre punti. Ora anche la sua carriera nel softball era finita. Presto si dedicò alla piccola criminalità e all'accattonaggio. Tutti i soldi che rubava venivano spesi completamente nell'acquisto di crack. La famiglia e gli amici non furono sorpresi quando gli venne diagnosticato l'HIV.

Gli ultimi anni di Burke furono terribilmente difficili. Quando non riuscì più a sopravvivere per strada, si trasferì da sua sorella maggiore, Lutha Davis. Distrutto dal dolore e devastato dalla malattia, indossava tutto l'anno per scongiurare i brividi un parka invernale sulla figura scheletrica. Morì il 30 maggio 1995 al Fairmont Hospital di San Leandro, in California. Fu sepolto nel cimitero di Mountain View a Oakland, in California.

Burke una volta disse: "È più difficile essere gay nello sport che altrove, tranne forse come presidente". Molto è cambiato dalla sua morte. Sebbene l'omofobia esista ancora, le persone LGBTQ hanno guadagnato più diritti e accettazione di quanto avrebbe potuto immaginare. Indubbiamente, farebbe il tifo per Carl Nassib, il primo giocatore della NFL che il 21 giugno 2021 ha fatto coming out attraverso il proprio profilo instagram.

Billy Bean, che è solo il secondo giocatore della MLB in assoluto a fare coming out, probabilmente ha riassunto l'eredità di Burke meglio di chiunque altro. Dopo aver incontrato quasi 60 membri della famiglia allargata di Burke, l'attuale Vicepresidente della MLB e assistente speciale del Commissioner ha pubblicato un video su YouTube Dear Glenn Burke: A Letter from Billy Bean, dicendo: "È stato facile vedere l'impatto che hai avuto su ognuno di loro, che non aveva nulla a che fare con il tuo talento nel baseball e tutto a che fare con il tipo di persona che eri".

Dear Glenn Burke: A Letter from Billy Bean

La pazza storia dell'ultimo forfeit nella MLB

Erano circa le 3 del mattino quando il telefono squillò nella casa in cima alla collina di Leonard Coleman nel New Jersey, risvegliando il Presidente della National League dal suo sonno.

"Sig. Coleman, sono Jim Quick", annunciò la voce dall'altra parte della linea, "e anche Bob Davidson è in linea".

Stordito, confuso e molto probabilmente convinto che fosse tutto uno strano sogno, un roco Coleman chiese quale fosse il problema. Perché questi due arbitri lo chiamavano dal loro hotel di Pasadena, in California, nel bel mezzo di questa notte di metà agosto del 1995?

"Beh", spiegò Quick, "abbiamo dovuto dichiarare finita per forfeit la partita al Dodger Stadium".

Ora Coleman era sveglio.

"Tu cosa ?!"

La lunga storia del baseball è piena di forfeit.

Nei suoi primi giorni più duri, i forfeits facevano parte del gioco quasi quanto i guanti minuscoli, i baffi divertenti e le vittorie di Old Hoss Radbourn.

Secondo i dati di Retrosheet.org, dal 1871 al 1899 ci furono una media di 3,4 forfeits all'anno, con 13 nella sola stagione '84. Il "World's Championship" dell'85 al meglio delle sette partite per decidere un vincitore della National League tra i Chicago White Stockings e il St. Louis Browns si concluse tecnicamente con un pareggio per 3-3-1 perché il manager dei Browns Charles Comiskey fece uscire la sua squadra dal campo per protestare contro una decisione presa in Gara 2.

Il ritmo delle partite finite per forfeit iniziarono a rallentare considerevolmente nel 20° secolo, di due all'anno nel 1900 a uno ogni due anni negli anni 1910, con un costante calo da quel momento. Gli anni '60 furono il primo decennio senza forfeit.

Le cose si ravvivarono negli anni '70 inconfondibilmente strani, che furono caratterizzati dai due forfeits più famigerati di tutti: Ten-Cent Beer Night al Cleveland Municipal Stadium nel '74 e Disco Demolition Night al Comiskey Park nel '79. Ma nei 40 anni trascorsi da quell'ultimo pezzo di violenza sul vinile, il baseball ha avuto solo una partita sospesa a causa di forfeit. È una partita che è andata pericolosamente vicino ad avere importanti ripercussioni sulla corsa al pennant e che suscita ancora oggi dissapore su chi incolpare.

Successe il 10 agosto 1995, la notte in cui i Dodgers persero la partita casalinga contro i Cardinals a causa delle palline souvenir.

Come spesso accade con i racconti di battibecchi nel baseball, questo inizia con la zona di strike dell'arbitro di casa base.

Quella sera Quick era l'arbitro di casa base e crew chief, ed era una di quelle partite in cui ogni lancio sembrava di fondamentale importanza. La partita era tirata, così come la corsa al pennant della NL West, con i Dodgers solo a una partita dietro il primo posto dei Rockies.

Era anche il culmine della "Nomomania". Hideo Nomo aveva fatto la diciannovesima partenza di una sensazionale stagione da rookie che gli sarebbe valsa il NL Rookie of the Year Award. Una folla di 53361 persone aveva gremito il Dodger Stadium sia per vedere Nomo - che concesse solo due punti in otto inning di lavoro - sia per ricevere la pallina souvenir che commemorava le molte precedenti vittorie dei rookies di Los Angeles.

Casualmente, fu uno di quegli ex Rookies of the Year - il vincitore del 1992 Eric Karros - alla battuta nella parte bassa dell'ottavo, con i Dodgers in svantaggio per 2-1 e che cercavano disperatamente di ottenere un punto per supportare Nomo. C'erano due corridori in base con due eliminati, quando Karros controllò il suo swing su una palla veloce, con il conteggio di 1-2, del rilievo dei Cardinals T.J. Mathews che poteva o meno aver pizzicato l'angolo esterno.

Quick chiamò strike e basta.

"Quick era [parolaccia] dietro il piatto", dice Karros dopo tutti questi anni, "stava solo vivendo una brutta notte".

Nella foga del momento, Karros fece conoscere a Quick i suoi sentimenti per lo strikeout. Difatti venne espulso per lo sfogo.

La protesta di Tommy Lasorda con l'arbitro Jim Quick per l'espulsione di Karros

L'evento contribuì a dare una certa energia ai fans che gremivano lo stadio mentre si andava verso l'inning finale. Inoltre, un certo numero di tifosi indisciplinati - per ragioni che sono andate perse nella storia (o forse riguardavano solo l'alcol) - avevano già lanciato le loro palline souvenir sul campo al settimo inning, causando un breve ritardo.

La fine della parte bassa del nono era iniziata con i Dodgers e i loro fans ancora furiosi per la zona di strike di Quick, e la squadra arbitrale era preoccupata per un ulteriore potenziale coinvolgimento dei fans.

Box score, STL-LAD, 10 agosto 1995

John Mabry, che stava giocando all'esterno destro per i Cardinals, ricorda quello che può essere meglio descritto come un colpo di avvertimento sparato da un tifoso poco prima dell'inizio della fine della parte alta dell'inning.

"Qualcuno ha lanciato una palla in campo esterno all'inizio dell'inning. L'ho presa in mano e mi sono comportato come se dovessi lanciarla tra la folla, ma li ho smontati e l'ho gettata nel bullpen. Si sono arrabbiati e ne hanno lanciato un'altra. Poi ne hanno lanciata un'altra contro l'esterno centro Brian Jordan. Mi ha guardato e ha alzato le spalle".

Raul Mondesi si presentò al piatto da leadoff, con il punteggio ancora sul 2-1 e i Dodgers all'ultima chance contro il closer dei Cards Tom Henke. Portò il conteggio sul 3-0 e poi prese un lancio all'altezza o appena sotto le ginocchia.

"Ho vissuto sui fili", dice Henke, "È così che mi guadagnavo da vivere, specialmente verso la fine della mia carriera. Non potevo mettere la pallina in mezzo al piatto, o quei ragazzi mi avrebbero ucciso".

Mondesi, pensando di avere quattro balls, stava andando in prima base quando Quick chiamo lo strike.

La folla già tesa si fece più agitata.

Il lancio successivo non era al limite e non era uno strike. Era ben fuori (potete vederlo di persona in questa clip di YouTube della trasmissione ESPN "SportsCenter").

Quick chiamò strike due.

Ora il pubblico dei Dodgers era davvero bollente, così come Mondesi. E quando Henke gli lanciò una pallina quasi identica fuori zona sul conteggio di 3-2, Mondesi non ebbe altra scelta che sventolare. Il suo grande swing innescò il primo grande out dell'inning.

Mondesi fu il successivo battitore a far sapere a Quick cosa provava per la sua zona di strike e anche lui, come Karros, venne espulso dal gioco.

(Quick, che si è ritirato nel 1998, non ha risposto a una richiesta di intervista inviata tramite la MLB Umpires Association. Mondesi, recentemente condannato a otto anni in una prigione della Repubblica Dominicana con l'accusa di corruzione, non è stato contattato per un commento).

Il manager dei Dodgers Tommy Lasorda si unì alla mischia e anche lui venne espulso.

La protesta di Tommy Lasorda con l'arbitro Jim Quick e Bob Davidson per l'espulsione di Mondesi

L'umpire Bob Davidson espelle Tommy Lasorda

All'indomani della serata, Davidson disse al folto gruppo di giornalisti riuniti fuori dalla stanza degli arbitri che lo stile di discussione tipicamente infuocato e il dimenare le braccia di Lasorda era ciò che aveva fatto impazzire la folla.

"Secondo me, Lasorda ha istigato l'intera faccenda", aveva detto Davidson, "Darei tutta la colpa a lui e alla dirigenza per aver regalato le palline prima della partita".

Anche se all'epoca ricevette una romanzina dall'ufficio della League per aver espresso pubblicamente quell'opinione, Davidson mantiene quell'affermazione ancora oggi (anche se gli piaceva discutere con Tommy di tanto in tanto).

L'allora GM dei Dodgers Fred Claire non è d'accordo.

"Tommy's Tommy", dice Claire del celebre manager, scomparso nel gennaio 2021, "Non era entrato in contatto con l'arbitro o altro. Dirigeva con passione. Quella situazione non era diversa da Tommy che contestava qualsiasi altra giocata stretta o chiamata con cui non era d'accordo. Non è che un manager molto mite improvvisamente impazzisce".

Ciò che non viene contestato è ciò che è successo dopo: le palline da baseball.

"Sono scese a pioggia dall'anello superiore", ricorda Mabry, "E la cosa successiva che arrivò fu la bottiglia di Jack Daniels che mi colpì".

Le palline souvenir della partita

Dice Davidson: "Penso di ricordare di aver letto che quel giorno distribuirono 35000 palline da baseball. E penso che praticamente tutte fossero sul campo! Non credo che troppi fans le abbiano portate a casa".

I giocatori furono chiamati fuori dal campo. Mark Sweeney, allora prima base alle prime armi dei Cards, ricorda di aver guardato dalla panchina mentre le palle continuavano ad atterrare.

La raccolta delle palline lanciate in campo dai fans dei Dodgers

"La squadra addetta al campo stava raccogliendo le palle con i secchi vuoti", racconta Sweeney, "Devono aver riempito circa 15-20 secchi".

Ecco dove c'è più disaccordo: la notte del forfeit, Claire si era lamentato con i giornalisti che non è stato fatto alcun annuncio pubblico per avvertire i fans del potenziale forfeit se avessero continuato a lanciare palline sul campo. Al giorno d'oggi, Davidson crede che verrebbe fatto almeno un annuncio prima del nono inning. Mabry e Henke ricordano entrambi un annuncio nel nono.

"Sarebbe stata una storia diversa se non fossero stati avvertiti", dice Henke.

In ogni caso, i giocatori uscirono dal campo due volte. Una volta terminata la raccolta, i giocatori dei Cardinals tornarono in campo per riprendere il nono con uno eliminato.

Poi, secondo il racconto del Los Angeles Times di quella notte, un'altra pallina fu tirata dagli spalti.

A giudizio di Quick, questo fu sufficiente: three strikes and you’re out. Davidson fu colui che agitò le mani per rendere ufficiale il forfeit e, quindi, la sconfitta alla squadra di casa.

"Quick mi ha detto: Smettila, abbiamo finito", dice Davidson, "Era la mossa giusta da fare".

Dopo tutti questi anni, alcuni pensano che i meriti della decisione siano ancora in discussione.

"Capisco che ci vuole solo una palla per causare un infortunio", dice Rick Monday, broadcaster di lunga data dei Dodgers, "ma ho pensato che un altro annuncio avrebbe potuto essere un modo migliore per tentare almeno di far continuare il gioco".

Claire aggiunge: "Ho visto molte dispute, molti ritardi, molte cose accadute sul campo. Ma tutto in una volta, in una partita dal punteggio stretto, quando stai lottando per il pennant e il primo posto, hai perso perché un arbitro ha preso una decisione. Non mi piaceva allora, non mi piace ora e non mi piacerà tra 30 anni".

Ai Cardinals sicuramente piacque molto. Diamine, questa era stata l'unica partita che avevano vinto in una serie consecutiva di nove partite in trasferta.

Tutte le statistiche contano per forfeit. Quindi Henke, che si ritirò dopo quella stagione con il quinto più alto totale di salvezze in carriera all'epoca (311), ricorda di essersi sentito come se avesse ricevuto un omaggio, specialmente mentre affrontava il centro del loro lineup.

"Mentre entravo in dugout, pensavo: Ehi, è andato tutto bene", racconta Tom Henke, "Ho una salvezza e non devo fare nulla di più!"

È stata il primo forfeit nella NL in 41 anni e l'ultima in entrambe le Leagues da allora. I Dodgers ovviamente espressero le loro preoccupazioni all'ufficio della League, ma una volta che Coleman era tornato in vita e aveva valutato la situazione, ritennne che il pubblico del Dodger Stadium avesse causato "un pericolo sufficiente" per rendere necessaria la decisione.

"All'inizio dell'anno, nei nostri meetings, si va oltre il protocollo", ricorda Davidson, che si è ritirato nel 2016, "Doveva essere dato un avvertimento, e lo è stato. Penso che sia stato abbastanza chiaro. È qualcosa per cui ti prepari".

 L'umpire Bob Davidson ricorda la partita Cardinals-Dodgers del 10/8/1995

Gli dei del baseball potrebbero aver pareggiato la bilancia cosmica per i Dodgers solo due giorni dopo, quando vinsero una partita nella parte bassa dell'11esimo inning su chiamata di interferenza del ricevitore dei Pirates Angelo Encarnación che raccolse un lancio nella polvere con la sua maschera. I Dodgers vinsero la Division West per una partita. Il forfeit non aveva influito sulla loro passaggio alla postseason di ottobre o sulla loro classifica. Vennero travolti dai Reds nella NL Division Series.

Con il senno di poi, è facile dire che una serata di palline omaggio - anche se forse non è un'idea così cattiva come la "Dozen Egg Night" a cui si fa riferimento nel film demenziale "BASEketball" - non è un'idea brillante.

La scena del Dozen Egg Night

Ma nel 1995, le persone non pensavano queste cose.

"Abbiamo avuto serate di omaggi, serate di ballo, molte volte in passato, nel corso degli anni", dice Claire, "Quindi non era come se fosse qualcosa di nuovo o diverso da quello che era stato fatto. Ciò che è stato fatto nel 1995 è stato diverso da ciò che si fa oggi in termini di protezione che deve essere assicurata in ogni area. Sono considerazioni totalmente diverse".

Gli omaggi del baseball hanno seguito la strada dei forfeits stessi e ora siamo nel periodo più lungo e prolungato dell'assenza di forfeit nella storia della MLB.

Anche i ruoli di presidente della NL e AL sono stati eliminati. Quando la MLB ha centralizzato l'ufficio della League nel 1999, Coleman era l'unico voto contrario nel consiglio esecutivo.

Forse non gli era piaciuta la mossa, ma, ehi, almeno non doveva più preoccuparsi delle telefonate notturne degli arbitri.

Tratto da: The crazy story behind MLB’s last forfeit di Anthony Castrovince pubblicato su mlb.com il 23 dicembre 2021

I campi da baseball più strani nella storia della MLB

Un muro di 60 piedi, monumenti di pietra all'esterno centro e un soffitto che mangiava le palle al volo .....

Qualcosa di grande e unico nello sport del baseball è che quasi ogni ballparks può essere diverso.

Le dimensioni del diamante sono standard, ma dopodiché le squadre possono praticamente progettare la geometria del resto del terreno di gioco come meglio credono. Possono allungare il loro muro centrale del campo a 168 metri, possono costruire un muro gigante all'esterno sinistro, possono costruire un territorio foul apparentemente infinito lungo le linee di foul di prima o terza base.

E le squadre hanno approfittato di questa opportunità, probabilmente più in passato che nel gioco di oggi. Ecco alcune delle caratteristiche dello stadio preferite (e, francamente, strane) della storia.

Monumenti di pietra all'esterno centro

Al giorno d'oggi, Monument Park si trova oltre il muro del campo centrale dello Yankee Stadium. Ma per anni - dagli anni '30 agli anni '70 - i primi tre monumenti commemorativi erano all'interno del campo. Le lapidi di Miller Huggins, Lou Gehrig e Babe Ruth si trovavano a 140 metri (460 feet) da casa base. I battitori raramente raggiungevano quella distanza, specialmente allora, ma quando lo facevano, causavano alcuni problemi.

Si dice che dopo un errore dell'esterno centro degli Yankees tra le lapidi, l'allenatore Casey Stengel avesse urlato dal dugout: "Ruth, Gehrig, Huggins, qualcuno riporti quella palla in campo!"

Grande clip dell'esterno dei New York Yankees Bobby Murcer che corre tra le lapidi sul campo dello Yankee Stadium per raccogliere la pallina

Alla fine, il proprietario George Steinbrenner spostò il Monument Park oltre il muro e fuori dal terreno di gioco, facendo, probabilmente, la cosa più giusta.

Il Monument Park oggi

Da dove viene questa collina?

L'inclinazione dello warning track è molto evidente in questa ripresa scattata dal livello del campo al Crosley Field nel 1946

Come un'ode all'eccentrico outfield inclinato del Crosley Field nella metà del 20° secolo, il dirigente degli Astros Tal Smith esortò la sua squadra a erigere una pendenza di 30 gradi nel campo centrale del nuovo Minute Maid Park.

E lo fecero!

Dal 2000 al 2016, la collina lunga 27 m (90 feet) che portava alla recinzione del campo esterno divenne la particolarità dello stadio.

E creò diversi momenti interessanti.

Avventure sulla Tal's Hill

Umiliò alcuni dei più grandi esterni centro di sempre, ma permise ad altri esterni scadenti di fare delle prese miracolose.

La collina venne spianata dopo la stagione 2016 per consentire più posti a sedere e opzioni per dei negozi. Molti fans furono tristi nel vedere eliminata la piccola stranezza divertente del campo, ma d'altra parte, non erano quelli che cercavano di scalarla ogni giorno rendendosi ridicoli.

Una sporgenza di 3 m

I lavori di ristrutturazione dello stadio Briggs (in seguito chiamato Tiger) negli anni '30 spostarono la recinzione del campo destro di 13 m (42 feet9 e il nuovo proprietario Walter O. Briggs volle aggiungere più posti. Voleva che più persone vedessero la sua squadra in lotta alle World Series. Quindi, fece costruire una nuova serie di posti a sedere nel secondo ponte del campo destro, sporgente 3 m (10 feet) sopra l'erba dell'esterno esterno. Guardate dove si trovava il vecchio palo del foul rispetto a quello nuovo.

Le palle al volo prendibili a 96 m (315 feet) all'improvviso diventavano homer. Ted Williams, uno dei più famosi battitori mancini di sempre, disse che probabilmente avrebbe potuto colpire lì 80 fuoricampo in una stagione. Vennero aggiunti dei faretti per illuminare la parte oscurata dello warning track che correva sotto la sporgenza.

Lo stadio fu in gran parte demolito nel 1999, ma il campo (e l'asta della bandiera che si trovava al centro del campo) sono ancora utilizzati nel nuovo impianto intitolato The Corner Ballpark dove si giocano partite non professionistiche e partite della Detroit Police Athletic League, che coinvolge 14000 giovani ogni anno.

Il The Corner Ballpark costruito sul vecchio Tiger Stadium

Un muro di 18 metri ?

Se pensavate che il Green Monster, alto 11 m (37 feet), del Fenway Park fosse il più alto nella storia della MLB non conoscete il vecchio Baker Bowl, sede dei Phillies dal 1887 al 1938, che aveva una distanza di soli 85 m (280 feet) da casa base alla recinzione sul lato destro. Poiché i Phillies non potevano allungare il campo su quel lato perchè confinava con ferrovie e altre attività commerciali sulla strada attigua, fecero l'unica altra cosa che potevano fare: costruirono un enorme muro di 18 m (60 feet).

Il campo destro del Baker Bowl visto da casa base

Un primo piano del muro del campo destro del Baker Bowl

A causa delle dimensioni del Baker Bowl, i Phillies guidarono regolarmente la League nei fuoricampo durante il loro tempo in cui giocarono lì. Nel 1929, Lefty O'Doul dei Phillies realizzò ben 144 valide in 318 at-bats al Baker, guidando la NL con una media battuta di .398. Per molti lanciatori, al contrario, si rivelò difficile. Hugh Mulcahy, che perse 20 partite nel 1938 e non ne vinse mai più di quante ne perse, si guadagnò il brutale soprannome di "The Losing Pitcher", soprattutto per via del suo tempo passato al Baker.

Red Smith descrisse così, in un articolo per il New York Times, la vicinanza della recinzione destra al diamante dei Philly : "Potrebbe essere esagerato dire che il muro esterno gettava un'ombra sull'interno, ma se l'esterno destro aveva mangiato cipolle a pranzo, il seconda base lo sapeva".

La recinzione esterna più strana

Dopo che un incendio bruciò il loro primo stadio nel 1911, i Washington Senators ne costruirono uno nuovo che sarebbe poi diventato noto come Griffith Stadium. Le dimensioni del campo esterno erano abbastanza normali, ad eccezione del campo centrale: cinque proprietari di case confinanti non vendettero la loro terra alla squadra e il muro fu costruito dentro e intorno a loro, con il risultato che la recinzione rimase bizzarramente angolata.

La vista dal diamante della recinzione angolata all'esterno centro del Griffith Stadium

Le case erano così vicine al campo che una di esse aveva la vernice gialla sulla parte anteriore come parte delle regole di campo. Ovviamente i proprietari fecero anche costruire delle gradinate abbastanza alte da poter organizzare feste guardando la partita con amici e familiari.

Vista aerea del Griffith Stadium con evidenziata la bizzarra recinzione all'esterno centro

È una ... cuccia per cani?

Torniamo al National Park, lo stadio originale dei Senators bruciato. Qui, gli esterni dovettero fare i conti con uno degli ostacoli più strani mai posti all'interno di un campo: un ripostiglio simile a una cuccia per cani. La crew di giardinieri aveva posizionato all'esterno centro un piccolo ripostiglio dove riporre la bandiera dello stadio. Un giorno un membro della crew si dimenticò di chiudere la porticina e una palla battuta dai Senators finì dentro la cuccia e l'esterno dei Philadelphia Athletics, Socks Seybold, entrò per recuperarla, solo che rimase bloccato con metà del suo corpo. I compagni di squadra impiegarono diversi minuti per tirarlo fuori mentre il battitore aveva fatto tutto il giro delle basi per un inside-the-park home run.

Il campo centrale più profondo di sempre

Il Polo Grounds è ampiamente noto per aver avuto la più profonda recinzione del campo centrale della storia, con un'incredibile distanza da casa base di 147 m (483 feet).

Dimensioni Polo Grounds

Ma quando fu originariamente costruito il Braves Field, nel 1915, si estendeva ancora di più. Secondo quanto riferito, l'angolo del campo centro-destro dove era posizionata l'asta della bandiera era a 158 m (520 feet) da casa base.

Guardate questa follia:

Dimensioni Braves Field

Ty Cobb, che raccontò di poter colpire un homer ovunque volesse se ci avesse provato, disse che nessuno ne avrebbe mai colpito uno lì. E aveva ragione... almeno per la parte iniziale dell'esistenza del campo. Insieme a una brezza forte che soffiava al largo del fiume Charles (si diceva che gli esterni si soffocassero con i fumi del treno di un vicino scalo ferroviario), per i primi sette anni nessun giocatore colpì un homer oltre la recinzione.

I fans erano infastiditi dai vani sforzi offensivi e le recinzioni furono spostate dentro e fuori e nuovamente dentro in vari momenti nel corso degli anni, anche a volte cambiando le distanze a metà stagione.

Il campo da baseball che mangiava le palline

Solo tre anni dopo l'apertura del Metrodome, il manager degli Yankees Billy Martin disse: "Questo posto puzza. È un peccato che un bravo ragazzo come Hubert H. Humphrey abbia dovuto dargli il nome".

Il Metrodome visto dall'esterno

La casa dei Twins dal 1982 al 2009 aveva sicuramente le sue stranezze. Il tetto era come un pallone, sostenuto da una ventilazione a pressione positiva.

Particolare del tetto del Metrodome visto dall'interno

A causa del rigido clima del Minnesota, si sgonfiò più di un paio di volte durante il suo esercizio.

Il Metrodome collassato dopo una tormenta di neve

E prima che le regole di campo venissero modificate nel 2005, qualsiasi palla battuta che colpiva il tetto o gli altoparlanti giganteschi appesi al tetto e atterravano in territorio buono era in gioco. I difensori dovevano cercare di prendere i popup mentre ricadevano con deviazioni selvagge dalla cupola. Anche il soffitto era dello stesso colore della pallina, quindi i difensori a volte perdevano del tutto i line drives alti.

Matt Lawton viene colpito alla testa due volte perdendo la pallina al Metrodome

A volte le palline rimanevano impigliate nel soffitto. Quelli erano considerati doppi come regola di campo, non importa quanto facili sarebbero state queste battute in uno stadio senza cupola. Nel 1984, Dave Kingman ne colpì una dritta che attraversò la cupola verso il cielo.

Il popup di Dave Kingman che sale... e non scende mai

Tuttavia, il Metrodome regalò ai fans dei Twins dei bei ricordi: ospitò due vittorie nelle World Series, servì da palcoscenico per i futuri Hall of Famers e fu il terreno di gioco per uno dei più grandi esterni centro della MLB (Torii Hunter).

Il due volte vincitore del Cy Young Award, Johan Santana, durante la sua cerimonia di investitura nella Twins Hall of Fame, pochi anni dopo la demolizione del Metrodrome nel 2014, disse: "È la stessa struttura, ma manca quel luogo perfetto che chiamavamo casa. A molte persone non è piaciuto. A noi è piaciuto molto".

Youppi, la mascotte dei Montreal Expos, espulso dalla partita!

Nel lontano 1989, per la prima e unica volta nella storia della MLB, fu espulsa dalla partita una mascotte.

Le mascotte sono la vita di Claude Hubert.

Claude Hubert

Per 20 anni è stato coinvolto nell'intrattenimento sportivo: realizzando costumi, dirigendo spettacoli, allenando i nuovi attori e indossando l'abito per squadre sportive canadesi come i Montreal Dragons e Montreal Machine. La sua faccia si è visibilmente illuminata durante una recente intervista quando gli hanno chiesto cosa gli piaceva di più del suo mestiere spassoso e secolare.

"Quando hai una brutta giornata e la squadra sta perdendo e un bambino ti abbraccia e dice: 'Ti amo, Youppi', ha detto Hubert, "Questo è tutto per me".

Youppi! (in francese Yippee!), la mascotte dei Montreal Expos, è quella per cui Hubert è più famoso. Il personaggio è stato presente per la maggior parte dell'esistenza degli Expos negli anni 1979-2004. Hubert indossò quel costume dal 1984 al 1991.

Youppi

Nella notte del 23 agosto del 1989, durante una partita contro i Los Angeles Dodgers, Youppi e Claude consolidarono il loro posto nei libri di storia del baseball: la pelosa creatura arancione dal naso grosso diventò la prima e unica mascotte ad essere espulsa da una partita della Major League.

"Sì, stavo facendo forse un po' più rumore del solito", ricorda Hubert, ridendo.

Youppi Aveva due cose che andarono contro di lui quella notte.

Innanzitutto, la partita fu incredibilmente lunga, scoreless e intensa.

Il risultato finale fu 1-0, dopo 22 inning - un duello di lanciatori originariamente iniziato da Pascual Perez e Orel Hershiser e mantenuto intatto da una sfilata di altri nove rilievi.

Sono più di due partite. Sono tre seventh-inning stretches. Per essere stata una partita da rosicchiarsi le unghie e stressante come quella, qualsiasi squadra o manager potrebbe offendersi per qualche mostro gigante che saltella sopra il dugout.

In secondo luogo, il manager dei Dodgers era Tommy Lasorda.

Lasorda era noto per avere un carattere irascibile durante la sua lunga carriera manageriale di successo. In effetti, uno dei suoi momenti più famosi fu quando attaccò a tutto campo Phillie Phanatic. La mascotte dei Phillies aveva realizzato un fantoccio finto del manager dei Los Angeles e Lasorda non pensava che fosse divertente. Affatto!

"Beh, sapevo che non amava le mascotte", ha detto Hubert, "Perché prese il fantoccio e si avventò su Phillie Phanatic".

Il manager dei Dodgers Tommy Lasorda non accetta che Phillie Phanatic lo schernisca (video)

Questo non vuol dire che Youppi non abbia avuto una parte importante in quello che era successo.

La mascotte degli Expos era nota per le sue acrobazie. Era un originale piantagrane. Girava su un ATV Quad, faceva casino con i giocatori e passò una notte in cui rimase fermo come la Statua della Libertà per 20 minuti durante la "New York, New York Night" di Montreal.

Quindi all'undicesimo inning, Youppi mise gli occhi sul tetto del dugout dei Dodgers per entrare nella testa della squadra in trasferta. Era il posto perfetto per lui per ottenere la massima attenzione, notato dal pubblico e dalle telecamere. E poi iniziò a creare problemi.

"Ho indossato un pigiama e mi sono steso sopra il dugout, quindi forse ero un po' più pesante del solito", ha detto Hubert, "Facevo molto rumore, ma quello era il mio lavoro. Tifavo per gli Expos, sai?".

Sì, pigiama! Ogni volta che gli Expos andavano ad un extra inning, Youppi cambiava il guardaroba con dei pigiami su misura (una scenetta copiata anche oggi dalle mascotte).

"Per dire alla gente, OK, Youppi è stanco e vuole andare a letto", ha detto Hubert.

Dopo le lamentele del manager dei Dodgers Tommy Lasorda, l'arbitro di terza base Bob Davidson espelle la mascotte dell'Expo Youppi! dal gioco (video)

Anche se Hubert ha sicuramente detto che stava facendo un gran baccano, racconta che c'era un gruppo di fans degli Expos dietro di lui che urlavano a Lasorda e ai giocatori. Ed è per questo che il manager di Los Angeles era più arrabbiato. Ma se guardate il video, sembra che gran parte dell'ira di Lasorda fosse diretta contro la mascotte degli Expos.

Forse era per la lunghezza e il pareggio senza fine della partita o per la rabbia di Lasorda o entrambi, ma l'arbitro Bob Davidson sentiva di aver bisogno di fare qualcosa. Qualcosa di ridicolo. Qualcosa di mai fatto prima.

"L'arbitro Bob Davidson ha visto Lasorda discutere con me e ha deciso di dire: OK, Youppi, sei fuori dal gioco", ha ricordato Hubert.

L'arbitro Bob Davidson ricorda la sua espulsione della mascotte Youppi di Montreal Expos! (video)

Hubert fece una lunga e lenta passeggiata fuori dal dugout e nelle tribune.

Tuttavia, non era del tutto sicuro se questo fosse reale; era stato effettivamente espulso dal gioco o semplicemente non gli era stato permesso di tornare sopra il dugout. Un suo collega chiese agli umps che confermarono che era stato davvero espulso dalla partita.

"Sì, mi sono tolto il pigiama e li ho lanciati. Ho lanciato il mio cuscino", racconta Hubert.

"Sono stato fischiato ovunque", raccontò in seguito Davidson, "Ma mi hanno fischiato abbastanza gentilmente".

Poi, dopo un inning dall'espulsione di Youppi e i cori del pubblico dello Olimpic Stadium, Davidson - forse rendendosi conto di quanto fosse stata assurda la mossa - annullò la sua decisione e permise alla mascotte di Montreal di tornare all'interno dello stadio. Doveva solo promettere di rimanere sul lato del campo della squadra di casa. Youppi obbedì alla nuova restrizione e vide la sua squadra perdere, 1-0, nella partita maratona. Il ricevitore di riserva Rick Dempsey, che finì per ottenere cinque at-bats, colpì un homer vincente contro il lanciatore degli Expos Dennis Martinez nella parte alta del 22esimo inning.

Dempsey colpisce il fuoricampo nel 22° inning il 24 ago 1989 contro Dennis Martinez (video)

A fine partita si parlò della durata della gara, ma si parlò anche tanto della disastrosa epulsione di Youppi.

"Sì, si è parlato sulla stampa e ogni anno da allora qualche stazione radio mi chiama o una stazione TV", ha detto Hubert, "La gente parla sempre di questo evento".

Un editorialista del Montreal Gazette aveva persino deciso di picchiare Youppi dopo la partita in questione.

Ma la performance di Youppi quella notte ha consolidato il suo posto nella tradizione delle mascotte: la mascotte Expos è stata inserita nella Mascot Hall of Fame dell'Indiana nel 2019 e nella National Baseball Hall of Fame a Cooperstown nel 2020.

"Sì, è davvero divertente", ha detto Hubert, "Ero il terzo Youppi, ma le persone parlavano di più delle mie stagioni. Ho fatto molti sketch, molti costumi, quindi sì, sono molto orgoglioso. Youppi a Montreal - in Quebec - è la mascotte".

Youppi è ancora in giro, come mascotte per i Montreal Canadiens. Ma, come molte mascotte di questi tempi, non c'è molta creatività, sketch comici o sforzi nelle performances notturne. Come osserva Hubert, forse è perché la squadra non lo consente - preferisce che l'attenzione sia sui suoi giocatori - o forse è perché gli artisti all'interno del costume stanno bene con lo status quo.

La sua mascotte preferita della MLB è Phillie Phanatic, ovviamente (sebbene menzioni San Diego Chicken come uno dei primi pionieri).

"L'ho incontrato. Sono andato a Philadelphia e ho parlato con la mascotte", ha detto Hubert, "Guardo i video che sta realizzando e fa molte mosse che ho fatto nel passato. Molti dei suoi sketch assomigliano ai miei. È uno dei migliori".

Ma ci fu un'altra stupefacente ghiotta notizia della serata rivoluzionaria di Hubert nei panni di Youppi.

Incontrò la sua futura moglie. Hubert ricorda che non fu a causa della sua espulsione, ma fu più una coincidenza che fosse successo lo stesso giorno. Era l'amica di un amico che pensava che i due (probabilmente Hubert l'essere umano e non il mostro arancione Youppi), sarebbero stati perfetti.

"Durante la partita, il mio amico me l'ha presentata", ha ricordato Hubert, "Dicendo: 'Youppi, ti presento Sylvia, Sylvia, ti presento Youppi' E lei mi ha dato il suo numero di telefono e poi l'ho vista il giorno dopo. Abbiamo festeggiato 32 anni insieme".

Ciò non significa che non sia rimasta colpita dalla performance leggendaria del suo futuro marito.

"Le è piaciuto molto il modo in cui ho reagito quando sono stato espulso", racconta Hubert, "E non poteva credere agli spettatori che gridavano: 'Youppi!, Youppi!, Youppi! ...".

Claude Hubert e sua moglie Sylvia

Tratto da: How did a mascot get ejected from a game? Back in 1989, for the first and only time, it happened di Matt Monagan pubblicato su mlb.com il 2 febbraio 2022

Giocatori della MLB che hanno superato ostacoli fisici e mentali per realizzare i loro sogno

Forse le più grandi storie nello sport non riguardano semplicemente i grandi di tutti i tempi, ma invece quelli che hanno avuto un trattamento ingiusto dalla vita e sono stati in grado di trarre il meglio dalla loro tragedia. C'è chi ha superato grandi difficoltà, sia a causa di una deformità fisica, di battaglie mentali o di un'altra condizione, per diventare un giocatore della MLB. Anche i problemi di razza, ai tempi, erano qualcosa che i giocatori dovevano combattere. Questi 29 giocatori hanno dovuto tutti superare qualcosa di importante e ognuno ha una storia stimolante da raccontare (Alcuni di questi giocatori sono già presenti nei miei articoli pubblicati sul sito). Questa lista è limitata a coloro che hanno avuto problemi prima di iniziare la loro carriera nella MLB, quindi giocatori come Darrell Porter o Jon Lester e altri sono rimasti fuori. Anche Eddie Gaedel non è nella lista, dal momento che non stava attivamente cercando di intraprendere una carriera nella MLB; la sua esibizione era una trovata di Bill Veeck.

Pete Grey

1 DI 29

Pete Gray fu fortunato a giocare nelle Major. Giocò la sua unica stagione nel 1945, quando molti giocatori erano arruolati e combattevano all'estero durante la seconda guerra mondiale. Di conseguenza, le circostanze diedero l'opportunità di mostrare i suoi talenti nonostante avesse solo un braccio. All'età di sei anni, Gray ebbe un incidente agricolo e gli amputarono il braccio destro sopra il gomito. Battè .218 per i Browns, con la media che si abbassò poiché non era in grado di colpire le palle curve con il solo braccio che teneva la mazza. Tuttavia, fu di ispirazione per coloro che tornavano dal servizio attivo in guerra, così come per i giovani portatori di handicap dell'epoca.

Bill Gullickson

2 DI 29

Non tutte le disabilità o gli ostacoli sono visibili esteriormente, anche se alcuni (come quello di Gray) possono essere più evidenti. Bill Gullickson ottenne 162 vittorie in 14 anni di carriera e lo fece mentre lottava con il diabete di tipo 1. Al giorno d'oggi, ci sono alcuni giocatori che ce l'hanno, ma al tempo era impensabile che Bill fosse in grado di giocare. Quando giocò all'estero per due anni con gli Yoimuri Giants per proseguire la sua carriera in MLB, le sue condizioni ispirarono molti, incluso un ragazzino che sperava di riprendere a giocare ...

Sam Fuld

3 DI 29

Il ragazzo con cui Gullickson aveva parlato non era altro che Sam Fuld. All'esterno dei Tampa Bay Rays era stato diagnosticato il diabete di tipo 1 all'età di 10 anni. Due anni dopo, incontrò Gullickson e Fuld disse che lo aveva ispirato. Un decennio dopo, lasciò le minors e si unì nel 2007 ai Chicago Cubs prima di essere ceduto ai Tampa Bay Rays, dove da allora diventò uno dei preferiti dai fans. Terminò la carriera con gli Oakland Athletics nel 2015 e dal 2021 è GM dei Philadelphia Phillies.

Jim Eisenreich

4 DI 29

Vi dice qualcosa quando una determinata condizione psico-fisica è in grado di tenere qualcuno fuori dal baseball? Jim Eisenreich giocò tre anni per i Minnesota Twins negli anni '80, vedendosi impiegato sporadicamente prima di ritirarsi volontariamente a causa della sua battaglia con la sindrome di Tourette. Dopo essersi sottoposto a cure, ritornò nel 1987 e giocò per un altro decennio, aiutando i Florida Marlins a vincere le World Series nel 1997 e diventando il primo vincitore del Tony Conigliaro Award nel 1990, assegnato ogni anno a un giocatore della MLB che supera un grosso ostacolo.

Jim Abbott

5 DI 29

Da quello che si legge su Jim Abbott, sembra sia una persona eccezionale. È un oratore motivazionale e un ragazzo molto equilibrato. È semplicemente un bravo ragazzo, piuttosto che un ragazzo con una mano. Nato con un moncone piuttosto che una mano lavorò oltre quell'avversità per diventare un lanciatore stellare con Michigan. Ebbe poi una carriera di dieci anni e 87 vittorie, per lo più con i California Angels. Una di queste 87 vittorie fu forse la più grande; realizzò una no-hitter il 4 settembre 1993, cosa che conseguita da lui è ancora più notevole.

Ron Santo

6 DI 29

Mentre ci sono molti altri giocatori che hanno giocato con i diabete di tipo 1, Gullickson, Fuld e Santo sono quelli più rappresentativi. Nel caso di Santo, la sua storia è ancora più grande dal momento che è stato eletto nella Hall of Fame. Durante il suo periodo con i Chicago Cubs, in realtà aveva tenuto segreto il fatto di avere il diabete, pensando che sarebbe stato costretto al ritiro. Alla fine perse entrambe le gambe a causa della malattia prima della sua morte nel 2010. In aggiunta alla grandezza sportiva che riuscì a raggiungere, Santo è il primo di molti Hall of Famers in questo elenco.

Jim Mecir

7 DI 29

Quando si lancia nelle major league, un corretto gioco di gambe sul monte può essere importante quanto il movimento del braccio. Questo è ciò che rende la storia di Jim Mecir molto più stimolante. Mecir era nato con i piedi equini e di conseguenza venne sottoposto a molti interventi chirurgici solo per poter camminare. Lavorò indefessamente per diventare un lanciatore di rilievo di qualità per 11 stagioni, principalmente con gli Oakland Athletics. Nel 2003, Mecir ha ricevuto il Tony Conigliaro Award, assegnato ogni anno al giocatore che supera più efficacemente le avversità per avere successo nel baseball.

Tony Campana

8 DI 29

A differenza di molti in questa lista che sono giocatori del passato, la carriera di Tony Campana iniziò nel 2011, come esterno centro titolare dei Chicago Cubs dopo lo scambio di Marlon Byrd. La carriera in MLB terminò nel 2014 con gli Angels per poi continuare nelle minor e nella Mexican Baseball League fino al 2021. Una lunga strada in lotta con il linfoma di Hodgkin sin da bambino. Dopo dieci anni di trattamento, la malattia andò in remissione e al suo debutto venne soprannominato il prossimo Sam Fuld dei Cubs, qualcuno che avrebbe dato il massimo ogni giorno e avrebbe combattuto di fronte alle avversità.

Mordecai Brown

9 DI 29

A volte, un giocatore può essere così bravo da trasformare un ostacolo fisico importante in un vantaggio. Questo è ciò che fece il lanciatore Hall of Famer Mordecai Brown. Un incidente in fattoria da bambino gli fece perdere due dita (la maggior parte di una e parte dell'altra), dandogli il soprannome di "Three Finger Brown". Fu effettivamente in grado di appoggiare la palla sul moncone del suo dito indice durante il lancio, dandogli una grande palla curva. Nel corso della sua carriera, vinse 239 partite e fu anche una parte importante della Federal League verso la fine della sua carriera.

Ed Dundon

10 DI 29

Ed Dundon (cerchiato in giallo) ebbe una carriera molto breve nel 19° secolo, giocando solo due stagioni con i Columbus Buckeyes. Tuttavia, è noto come il primo giocatore sordo nella storia della MLB. Dopo aver frequentato la Ohio State School for the Deaf, Dundon continuò a giocare per diversi anni nel baseball professionistico. Dopo il ritiro diventò un arbitro, usando i segnali della mano per effettuare le sue chiamate.

Rube Waddell

11 DI 29

A causa delle scarse conoscenze mediche dell'epoca, non è confermato quali problemi specifici avesse Rube Waddell. Potrebbe aver avuto una forma di ritardo mentale o autismo, oppure potrebbe aver avuto anche un disturbo da deficit di attenzione. Nonostante la sua apparente immaturità, che frustrò i suoi managers per tutta la sua carriera, Waddell fu un lanciatore dominante. In 13 stagioni, ottenne 193 vittorie e per sei volte fu leader della League in strikeout. Fu considerato pazzo all'epoca, ma sicuramente al giorno d'oggi sarebbe una fonte di ispirazione nonostante i problemi effettivamente sofferti.

William Hoy

12 DI 29

Mentre Ed Dundon fu il primo giocatore sordo a giocare a baseball professionistico, William Hoy ebbe sicuramente maggior successo rispetto a Dundon. Hoy era diventato sordo dopo un attacco di meningite all'età di tre anni. Come Dundon, frequentò la Ohio State School for the Deaf, continuando una carriera di 14 anni, accumulando oltre 2000 valide e quasi 1500 punti segnati. Le fonti lo riconoscono come "Dummy" Hoy, dal momento che era il termine usato per i sordi all'epoca. È interessante notare che ci furono parecchi giocatori sordi all'inizio della storia del baseball, ma molti meno una volta iniziata la live-ball era. Uno, però, spicca tra tutti ...

Curtis Pride

13 DI 29

Dopo l'inizio della live-ball era, c'erano solo un paio di giocatori sordi nelle major e nessuno dei due ebbe un grande impatto. La situazione cambiò quando arrivò Curtis Pride nel 1993. Pride era sordo alla nascita dopo un attacco di rosolia e diventò una star in tre sport alla high school. Scalò le minor league e debuttò con i Montreal Expos nel 1993. La sua carriera si concluse 11 stagioni dopo con gli Angels.

Bert Shepard

14 DI 29

Nel caso di Pete Gray, la seconda guerra mondiale gli diede l'opportunità di vivere il suo sogno. Al contrario Bert Shepard prestò servizio all'estero durante la seconda guerra mondiale finché un incidente gli costò quasi il sogno. Mentre prestava servizio nell'Air Force, fu abbattuto in Germania e gli fu amputata la gamba destra. Usò una gamba artificiale quando lanciò dopo il ritorno, e il manager dei Washington Senators Clark Griffith gli diede una possibilità il 4 agosto 1945. Lanciò solo quella partita ma fece bene, concedendo solo un punto in 5 inning e 1.

Hack Wilson

15 DI 29

Come per Waddell, questa è un'altra situazione non confermata per l'epoca in cui ha giocato e le diagnosi mediche che erano disponibili in quel momento. Tuttavia, se il suo problema fosse stato effettivamente curato dal punto di vista medico, allora Wilson avrebbe avuto incredibili probabilità non solo nel baseball, ma nella vita. La grande testa di Wilson, i piedi piccoli e le braccia e le gambe corte erano i segni della "sindrome alcolica fetale". Poiché lo scarso controllo degli impulsi era un altro aspetto della sua sindrome, l’alcolismo trasformò più tardi la sua esistenza in una situazione molto più tragica. Per quanto riguarda il suo modo di giocare, era un esterno centro nonostante la sua struttura e i suoi 191 RBI nel 1930 rimangono un record. Se il premio MVP fosse esistito nel 1930, non c'è dubbio che Wilson l'avrebbe vinto, forse all'unanimità.

Louis Sockalexis

16 DI 29

Louis Sockalexis dovette combattere due cose separate nel 1890 per giocare a baseball. Il suo sangue dei nativi americani (Penobscot) fece sì che molti lo prendessero in giro e lo attaccassero con epiteti razziali. Inoltre, aveva un debole per l'alcol, che lo portò all'espulsione dall'Università di Notre Dame. Fu in grado di tenere il vizio del bere sotto controllo abbastanza a lungo da giocare nelle major per tre anni, ma gli impedì di giocare più a lungo.

Ciad Bentz

17 DI 29

A differenza di Jim Abbott, il lanciatore Chad Bentz fece solo una breve apparizione nelle major league. Lanciò 36 partite per i Montreal Expos nel 2004 e cinque per i Florida Marlins un anno dopo. Come Abbott, tuttavia, era nato con la mano destra deformata, con solo il pollice davvero intatto. Fu in grado di superare l’handicap e di scalare il farm system degli Expos. Non realizzò un no-hitter come Abbott, ma la sua ascesa per arrivare alle major rimane comunque fonte di ispirazione.

Ryne Duren

18 DI 29

Normalmente, una scarsa vista non sarebbe sufficiente per entrare in questa lista. Dopotutto, ci sono moltissimi giocatori che erano miopi nel corso degli anni e hanno avuto ottime carriere. Ryne Duren, tuttavia, riusciva a malapena a vedere anche con gli occhiali con due fondi di bottiglia ed era praticamente cieco sul monte, con una acuità visiva di 20/200 (1 decimo) nell'occhio sinistro. Il suo occhio destro era migliore con 20/70 (3 decimi), ma essere ufficialmente cieco da un occhio e avere una vista ridotta nell’altro era pazzesco dover affrontare i battitori. Duren usò quella paura a suo vantaggio, lanciando la sua fiammeggiante palla veloce e portando se stesso a quattro apparizioni all’All-Star con i New York Yankees in una carriera lunga dieci anni.

Hugh Daily

19 DI 29

Hugh Daily (cerchiato in nero) fu un giocatore che ebbe una carriera piuttosto breve ma fu molto produttivo. Il suo soprannome in quel periodo era "One-Arm" Daily, a causa della perdita della mano sinistra per un incidente con una pistola. Indossava un manopola imbottita sul lato sinistro quando lanciava in modo da poter intrappolare la palla tra la mano destra e la manopola. Per quanto riguarda la sua capacità di gioco, realizzò un'ERA di 2.92 in sei stagioni e lanciò ben 483 strikeout in 500 inning nel 1884.

Bob Wickman

20 DI 29

Bob Wickman è stato due volte All-Star durante la sua carriera da giocatore, nonché un grande rilievo ai playoff per molti club, inclusi gli Atlanta Braves e i New York Yankees. Wickman aveva perso parte dell’indice destro in un incidente agricolo da bambino. Essendo un lanciatore destrorso ebbe un grosso ostacolo da superare. Come Mordecai Brown prima di lui, lo trasformò a suo vantaggio, regalandosi una grande palla veloce che affondava in modo naturale.

Tom Sunkel

21 DI 29

Ne abbiamo visti molti con arti persi in questo elenco, ma un occhio perso è qualcosa che sembra quasi impossibile da superare, dati i problemi con la percezione della profondità, specialmente sul campo. Questo non fermò Tom Sunkel. Fu ferito all’occhio sinistro da bambino da una pistola giocattolo, e mentre allora i medici gli salvarono l'occhio, si sviluppò la cataratta. La vista aveva continuato a deteriorarsi fino a diventare ipovedente prima di arrivare alle major, e proprio quando la sua carriera stava iniziando diventò completamente cieco all’occhio sinistro. Giocò nel 1937 e nel 1939 con i St. Louis Cardinals, ma la maggior parte della sua carriera si svolse dopo che la sua vista era completamente scomparsa; giocò per più stagioni per i Brooklyn Dodgers e i New York Giants durante la seconda guerra mondiale.

Antonio Alfonseca

22 DI 29

È chiaro che la mancanza delle dita delle mani o dei piedi può essere un grosso ostacolo per diventare un giocatore di baseball. Allo stesso tempo, averne di più può rendere la vita difficile, anche con cose semplici come indossare un guanto da baseball. Antonio Alfonseca era nato con la sindrome della polidattilia e aveva un piccolo dito in più su ogni mano e piede. Dal momento che il dito in più non toccava la palla, fu in grado di aggirarlo. Ebbe una solida carriera di 11 anni come rilievo e guidò la League con 45 salvezze nel 2000.

Larry Doby

23 DI 29

È difficile essere il primo, o anche il secondo, a giocare nella Major League Baseball quando sai che verrai inondato di epiteti razziali e sarai ostracizzato dai tuoi compagni di squadra. Questo è ciò con cui ha dovuto fare i conti Larry Doby e, sebbene non sia così noto come Jackie Robinson, è stato quello che ha ha dovuto affrontare come primo afroamericano a giocare nell'American League. Doby dovette combattere per tutta la vita, e forse anche la sua eredità lo fa ancora, dal momento che tutti sanno cosa ha fatto Jackie Robinson per il baseball, ma il collega Hall of Famer Doby non si avvicina nemmeno a quel tipo di riconoscimento.

Lou Brissie

24 DI 29

La storia di Lou Brissie dovrebbe essere più conosciuta di quanto non lo sia dal momento che la sua vita è di grande ispirazione. Brissie si unì all'esercito per combattere nella seconda guerra mondiale. Nel 1944, era in battaglia quando esplose un proiettile che gli frantumò la tibia sinistra e lo stinco in 30 pezzi. All'ospedale da campo dell'esercito, i medici dissero a Brissie che la gamba avrebbe dovuto essere amputata a causa della gravità della ferita. Brissie disse ai medici che era un giocatore di baseball e insistette affinché la gamba fosse salvata anche se ciò gli metteva a repentaglio la vita. Il fatto che i medici fossero stati in grado di salvarlo fu di per sé un miracolo. Due anni e 23 interventi chirurgici dopo, fu in grado di provare di nuovo a lanciare. Con un tutore alla gamba, Brissie lanciò sette stagioni per i Philadelphia Athletics e i Cleveland Indians dal 1947 al 1953. Anche quando le cose andarono peggio, Brissie continuò a spingere finché non fu effettivamente in grado di realizzare il suo sogno.

Charlie Faust

25 DI 29

In apparenza, Charles Victor "Victory" Faust fu un giocatore dalle rare apparizioni come altri dell’elenco, e lanciò in due partite nel 1911 per i New York Giants. La storia dietro queste due partite, tuttavia, è molto più grande. Faust aveva dei problemi mentali (demenza) ed era stato convinto da un indovino che doveva guidare i Giants al pennant. Per scherzo il manager John McGraw fece un tryout e lo tenne per tre anni e, in effetti, vinsero il pennant ogni anno ma persero le World Series. Dopo aver lasciato i Giants dopo la stagione 1913, Faust trascorse il resto dei suoi giorni in un istituto psichiatrico. Qualunque fossero i suoi problemi, fu comunque in grado di giocare nelle Major League e giocò bene nelle sue due uniche apparizioni.

Freddy Sanchez

26 DI 29

Freddy Sanchez è stato uno delle migliori seconda base del gioco a metà della fine degli anni 2000 con i Pittsburgh Pirates, e anche se non ebbe tanto successo con i San Francisco Giants, è un esempio fantastico per quello che ha dovuto superare. Sanchez è nato con un piede equino e un piede varo, entrambi così gravi che i medici si chiesero se sarebbe stato in grado di camminare. Gli ci vollero anni per camminare correttamente, ma presto riuscì a correre e da lì fu in grado di realizzare il suo sogno di giocare nelle major.

Al Kaline

27 DI 29

Questo giocatore in realtà mi ha sorpreso. Ho sempre saputo di Al Kaline come uno dei più grandi player della storia dei Detroit Tigers e un grande talento in generale. Molto probabilmente non avevo idea di cosa avesse dovuto superare. Da bambino, Al Kaline dovette combattere l'osteomielite e gli venne rimosso un osso del piede. Il risultato fu un dolore costante e Kaline imparò a correre sul lato del piede per rimediare. Ciò rende la sua carriera di 22 anni da esterno ancora più notevole.

Jason Johnson

28 DI 29

Jason Johnson è stato un lanciatore partente per oltre un decennio in MLB e in Giappone, e sebbene le sue statistiche non sembrino eccessivamente impressionanti, quello che dovette fare per ottenerle fu certamente impressionante. Come altri in questo elenco, Johnson aveva il diabete di tipo 1. Tuttavia, il suo era abbastanza serio che se anche fosse stato in grado di lanciare bene avrebbe dovuto inocularsi l'insulina mentre lanciava sul monte. Johnson è diventato il primo giocatore di baseball ad ottenere il permesso di indossare una pompa per insulina sul campo. Così facendo, ha potuto prolungare la sua carriera.

Jackie Robinson

29 DI 29

Conosciamo tutti la storia di Jackie Robinson e quello che ha dovuto affrontare mentre ha infranto la barriera del colore della Major League Baseball. Era un ostacolo che non poteva nemmeno immaginare di dover affrontare. C'è una ragione per cui il suo numero 42 è stato ritirato. Non era solo perché fu un grande giocatore Hall of Famer, ma è per quello che ha fatto per il baseball e la società.

Hanno avuto un at-bat e una hit in carriera e nient'altro!

La prima valida di un giocatore in Major League è un momento speciale, spesso contrassegnato da una palla ricordo tirata nel dugout per essere conservata tra gli applausi della folla.

Per le stars, quella valida è solo la prima di centinaia - forse migliaia - nelle big leagues. Per giocatori del genere, il gioco è una serie di domani, ognuno dei quali un'opportunità per ripetere le fortune passate o riparare i difetti del passato.

Ma per pochi eletti, il domani non arriva mai. Il loro percorso verso le big è crudele e il loro futuro non è lungo. Nemmeno il successo può certificare la loro sopravvivenza.

Nella storia moderna dell'AL e NL, 154 position players hanno terminato la loro carriera professionistica con una sola apparizione al piatto nelle Major League, le loro carriere sono state distillate in un singolo periodo o, nel famoso caso di Eddie Gaedel, in una singola acrobazia.

Di questi 154, solo 16 hanno colpito una valida.

Di questi 16, solo cinque sono ancora in vita.

Sono le meraviglie del baseball. Una passeggiata dal on-deck circle al box di battuta. Un viaggio lungo la linea di prima base. Una storia da raccontare.

Queste sono le loro storie.

Nello Spring Training del 1991, con sua moglie, Karen, bloccata a La Porte, in Texas, nella casa che avevano appena comprato e che potevano a malapena permettersi, Jeff Banister aveva preso in mano un programma tascabile dei Pirates durante i suoi 10 minuti a disposizione su uno dei quattro telefoni a pagamento dedicati ai giocatori, aveva esaminato la lista estiva e aveva scelto una data: 23 luglio.

Con Jeff che guadagnava i soldi della Minor League, Karen con lo stipendio di insegnante e le rate del mutuo non potevano permettersi delle potenziali spese di viaggio, e il loro matrimonio sarebbe stato una relazione a distanza per la durata della stagione 1991.

Salvo che …

"Se arrivo alle Big League entro il 23 luglio", aveva detto Banister a sua moglie, cerchiando la data su quel programma dei Pirates, "sai dove stanno andando i Pirates subito dopo? A Houston".

Entrambi risero della fantasia. Banister, che era un ricevitore, aveva davanti a sè Mike LaValliere e Don Slaught. Tuttavia, aveva nascosto quel programma nel suo portafoglio, senza pensarci molto fino al 22 luglio, intorno alle 23:30, quando il suo manager di Buffalo in Triplo-A, Terry Collins (sì, quel Terry Collins), lo chiamò e gli diede la notizia che era stato promosso per prendere il posto nel roster dell'infortunato Slaught.

L'idea di Banister non era stata così folle, dopotutto.

D’altra parte, anche per Banister giocare a baseball era piuttosto pazzesco. Quando aveva 16 anni e frequentava il secondo anno alla La Marque High School (Texas) nel 1981, i medici scoprirono che la sua lesione alla caviglia a guarigione lenta era in realtà un cancro alle ossa. Un'infezione si era diffusa al ginocchio e il dottor Lee Roy Lockhart gli raccomandò l'amputazione della metà inferiore della gamba sinistra.

"Non mi taglierai la gamba", aveva detto Banister al dottore, "Devo giocare una partita di baseball della Big League".

Lockhart  non era così sicuro. Ma i sette interventi chirurgici che eseguì su Banister tra gennaio e luglio del 1981 gli salvarono la gamba.

Quella fu la prima volta che la carriera nel baseball di Banister sfuggì alla morte. La seconda accadde al Lee College nel 1983. Banister si era spostato sulla linea di terza base per prendere un tiro verso il piatto. Quando il corridore cercò di saltargli sopra il suo ginocchio lo colpì alla testa. Il corpo di Banister divenne insensibile. Il trauma al midollo spinale e alla colonna vertebrale lo paralizzò per una settimana e mezza e la sua degenza in ospedale si protrasse per sei mesi.

Quando venne finalmente dimesso, pesava 34 kg in meno rispetto a quando era entrato in ospedale e il suo medico gli disse che non avrebbe mai più giocato a baseball. Ma la primavera successiva non solo indossò l’uniforme, ma tornò dietro al piatto …. al diavolo gli avvertimenti, i rischi e la sanità mentale.

I Pirates presero Banister, che si era trasferito all'Università di Houston, al 25esimo round nell'86, ma, al di là di una certa potenza, non aveva gli strumenti per essere un legittimo potenziale cliente della Major League.

Tuttavia, nel '91, con un posto nel roster in Triplo A e quel programma dei Pirates nel suo portafoglio, il sogno di giocare a Pittsburgh - e a Houston - era ancora vivo.

Quando il 23 luglio il sogno irrealizzabile della preseason era effettivamente arrivato, Banister fu mandato a battere per il lanciatore Doug Drabek nel settimo inning di una partita contro i Braves. Sventolò sul conteggio di 1-1 contro Dan Petry e colpì una dura rimbalzante sul lato sinistro. L'interbase Jeff Blauser riuscì a prenderla con una corsa in profondità nel buco ed effettuò un tiro rimbalzante in prima. Ma la corsa frenetica battè il tiro, usando quelle gambe salvate dalla chirurgia e dalla scienza.

"Pensaci", ha detto in seguito a MLB.com., "Probabilmente la parte della giornata che preferisco è quando mi alzo la mattina e appoggio i piedi per terra. Perché ci sono state un paio di volte in cui mi è stato detto che non sarebbe mai successo. Le mie gambe erano le due cose che non avrei avuto o che non avrebbero più funzionato, e quelle due cose mi hanno portato lungo la linea fino alla prima base per scandire un momento cruciale nella mia vita".

Il video della battuta valida di Jeff Banister nel suo unico at-bat

Banister era arrivato a Houston, come previsto, e si ritrovò con sua moglie giovedì 25 luglio, un giorno di riposo per i Pirates. Nel frattempo, la sua storia di sconfiggere il cancro e la paralisi per ottenere un at-bat nelle Big League attirò l'attenzione nazionale. "The Today Show" della NBC aveva persino programmato un'intervista con Banister che si sarebbe tenuta a Houston il lunedì successivo. Ma Banister non sarebbe nemmeno stato con il club dei Pirates quando arrivò lunedì. I Pirates fecero una serie di trade quel fine settimana, inclusa la sostituzione di Banister con Tom Prince, che era considerato un prospetto più interessante nel ruolo di ricevitore.

"È così che rimani bloccato su un at-bat e una hit. Sei re per un giorno, solo per cedere il tuo trono a Prince".

Nella successiva offseason, Banister si infortunò al gomito giocando nella winter league. Saltò la stagione '92, tentò invano di tornare in auge nel '93 e diventò un manager della Minor League nel '94. Quando Banister diventò manager dei Texas Rangers nel 2015, la sua storia di passione e perseveranza aveva ispirato altri.

Banister ha vinto due titoli di division in quattro anni come manager dei Rangers e nominato AL Manager of the Year nel 2015

Poi fu licenziato dai Rangers alla fine della stagione 2018, ma la sua carriera è continuata.

"Adoriamo il gioco, e il gioco non ti ricambia", ha detto Banister, che è diventato il bench coach dei D-back nel novembre del 2021, "Adoriamo l'innocenza di tutto questo e la lotta, la sfida, l'eccitazione, la celebrazione, le relazioni. E quella battaglia interna con te stesso nel box di battuta, in campo, sul monte, continua a spingerti avanti. Per me, anche alla giovane età di 15 anni, ne ho amato ogni secondo. Amavo le lunghe giornate, l'estate, il caldo, il pensiero di giocare a baseball. E ho usato quell'amore per la forza mentale. Sapevo che se fossi riuscito a tenerlo stretto, ciò che desideravo e che volevo si sarebbe avverato".

Per un at-bat, lo ha fatto.

"Prendi la tua attrezzatura, te ne vai !".

Roy Gleason aveva già sentito variazioni di questo ordine. La vita della Minor League richiede uno spostamento costante verso un'altra squadra, un'altra città. Gleason aveva trascorso i cinque anni precedenti girando varie volte nel sistema dei Dodgers, incluso un felice periodo di settembre nel 1963 quando indossò la divisa da baseball della big league, giocando in otto partite per i futuri campioni delle World Series e colpendo un doppio nel suo solitario viaggio al piatto.

Ma questa volta, a un mese dalla sua permanenza all'Oakland Army Terminal nel 1967, le parole avevano un peso diverso.

All'inizio, con ottimismo, Gleason, che era l'unico sostegno di sua madre e delle sorelle perché suo padre aveva abbandonato la famiglia anni prima, pensò che la documentazione che aveva presentato per cercare di far cambiare la sua classificazione del servizio militare obbligatorio da 1-A (disponibile) a 3-A (esentato a causa del disagio alle persone a carico) avesse avuto successo.

"Vado a casa?", chiese il 24enne Gleason all'ufficiale di polizia militare.

"No", rispose il MP, "Stai andando in Vietnam".

"È così che rimani bloccato su un at-bat e una valida. Si va in guerra!".

Roy Gleason salì a bordo del Flying Tiger Line fuori dalla base dell'aeronautica di Travis. Era stato addestrato come fante, ma nemmeno la palude e il caldo della base dell'esercito di Fort Polk in Louisiana potevano prepararlo per quello che avrebbe incontrato nel delta del Mekong.

"Mi chiedevo - e sono sicuro che ogni ragazzo su quell'aereo se lo stesse chiedendo - quanti di noi sarebbero tornati a casa", ha ricordato.

Arrivò a Saigon il 20 dicembre 1967, con il suo anello delle World Series del 1963 tra gli oggetti che infilava nel suo armadietto. Gleason trascorse la totalità di quelli che sarebbero stati otto mesi in Vietnam sul campo, in combattimento, e la pura sopravvivenza gli valse una rapida ascesa nei ranghi.

Nel baseball, Gleason era abituato alla promozione basata sulle prestazioni. I 15 homer e i 16 doppi che aveva segnato in 106 partite in Classe A a Salem gli fruttarono un biglietto per le Bigs nel settembre del '63, quando fece sette apparizioni come pinch-runner prima di ottenere un'occasione come pinch-hitter nel penultimo giorno della regular season. Il pennant era già conquistato e la partita contro i Phillies era ininfluente quando Gleason andò a battere contro Dennis Bennett all'ottavo. Colpì un line a sinistra e scivolò salvo in seconda base.

La prima valida. La prima di tante, pensò, perché Gleason era convinto che sarebbe diventato una superstar.

Purtroppo, non ottennne un'altra promozione nelle tre stagioni successive. Nel '64, il suo manager in Doppio A a Albuquerque lo sorprese a ballare con una donna in una discoteca.

"Non sapevo che fosse la sua ragazza", ha detto Gleason con una risata, "finché alcuni degli altri giocatori non me l'hanno detto".

Strategicamente, Gleason fu rimandato a Salem il giorno successivo. Realizzò numeri bassi nelle basse Minor per il resto di quell'anno e nel '65. Ma alla fine del '66 fece un cambiamento che pensava gli avrebbe guadagnato un altro colpo con i Dodgers nello Spring Training del '67.

Non ottenne il suo colpo quella primavera; ricevette la cartolina militare.

Quindi, invece di essere una superstar, Gleason divenne sergente, promosso a quella posizione entro quattro mesi dal suo arrivo in Vietnam. A causa di questo grado, non aveva bisogno di scegliere una via di transito il 24 luglio 1968, durante una perlustrazione di un'area sospetta vicino a un piccolo canale. Decise di prendere la prima - e la più esposta - stradina nell'avanzare attraverso un territorio ostile.

Il sentiero sembrava consumato e Gleason aveva una sensazione di disagio. Voleva attraversare il canale e prendere una strada diversa, ma l'ufficiale in comando, in fondo al gruppo, gli ordinò di andare avanti per rispettare i tempi. Pochi minuti dopo, Gleason camminò sotto un albero, dove uno dei proiettili da 155 millimetri dell'esercito americano, un ordigno esplosivo improvvisato, esplose. Immediatamente, il mitragliere dell'unità, Anthony J. Sivo, rimase ucciso e Gleason fu colpito da schegge al polso sinistro e al polpaccio sinistro. Il sangue gli inzuppò i pantaloni della gamba e gli uscì dal polso.

Più tardi, ricoverato in un'unità MASH, Gleason iniziò a porsi la stessa domanda che lo perseguita ancora oggi.

"Perché non l'ho visto?", ha detto, "È qualcosa che ti accompagna per tutta la vita".

Era a Saigon, in attesa del trasporto negli Stati Uniti, quando un colonnello gli appuntò la Purple Heart sul pigiama, un onore che sembrava più un fallimento. Ad aumentare la delusione, Gleason ricevette il contenuto del suo armadietto, solo per scoprire che il suo anello delle World Series era scomparso.

Quando Gleason atterrò in California, è sbarcò dall’elicottero su una barella chiese di essere abbassato a terra in modo da poter baciare letteralmente il suolo.

La sua carriera nel baseball non tornò mai più in carreggiata. Dopo un congedo anticipato dall'esercito, iniziò la stagione '69 con il Doppio A di Albuquerque. Ma era così felice di essere a casa che, ammette, viveva ogni notte "come la vigilia di Capodanno". Gli Angels acquistarono il suo contratto nel '70, e fu opzionato per il Triplo A di Jalisco, dove i suoi profondi fuoricampo gli valsero il soprannome di "Atomico" ma non ottenne più una convocazione.

Nella successiva offseason, stava costruendo un tetto per arrivare a fine mese. Un giorno l'autista dell'autocarro perse il controllo del mezzo sul lato di una scogliera. Gleason subì un infortunio alla spalla nell'incidente e non giocò mai più un'altra partita.

Il 79enne Gleason ha vissuto molto da allora. Ha lavorato al bar del ristorante di Don Drysdale, si è innamorato e disinnamorato, si è arruolato nuovamente, ha trovato Gesù. Crede che la sua fede sia ciò che lo ha salvato l'8 maggio 2017, quando è stato colpito frontalmente da un'auto in corsa su un'autostrada a due corsie da un guidatore che aveva sterzato e corretto in modo eccessivo. L'altro conducente rimase ucciso sul colpo e la collisione fu così orribile che gli agenti della California Highway Patrol che raggiunsero la scena non potevano credere che Gleason fosse ancora cosciente. Sebbene la sua macchina fosse completamente distrutta Gleason non aveva un solo osso rotto.

Roy Gleason riceve l'anello delle World Series del 1963 dal manager Jim Tracy il 20/9/2003

Quindi, sebbene non sia rimasto nelle Major, la storia di Gleason è una storia di sopravvivenza. Nel 2003, i Dodgers gli chiesero di effettuare il primo lancio cerimoniale e poi lo sorpresero consegnandogli l'anello delle World Series del '63 che era stato perso - o derubato - all'estero. È l'unica persona al mondo con un Purple Heart, un anello delle World Series e una perfetta media battuta della Major League.

"Sono grato per tutto", ha detto, "Anche al Vietnam".

La capitale del New Hampshire è una città di circa 43000 persone. Sebbene Bob Tewksbury e Brian Sabean siano nati a Concord, non è che il posto sia pieno di persone che hanno avuto una sorta di affiliazione con il baseball della Big League.

Quindi le persone lì conoscono la storia di come è iniziata la carriera di Matt Tupman. E sanno come è finita.

Ma questo non lo rende famoso a livello locale.

"Più simile a un famigerato", ha detto Tupman.

Quattro anni di baseball al Concord High School. Tre anni di baseball al college a Plymouth State e UMass Lowell. Nove anni di baseball professionistico nelle organizzazioni dei Royals e dei D-back.

Un solo at-bat.

Tupman non può dire di essere soddisfatto di quell'equazione. Certo, quell'at-bat è stata una benedizione. E sì, c'era un dolce sentimento legato all'essere in prima base al Dolphin Stadium quella notte di maggio del 2008 e pensare al suo defunto padre, Bill, un tifoso di baseball e veterano del Vietnam che aveva sostenuto suo figlio così appassionatamente. Provenire da umili radici e ascendere a quel livello è speciale, ed era un sentimento che gli riempiva il cuore.

Ma Tupman non aveva lavorato per tutta la sua vita nel baseball per un solo colpo speciale.

"Era come il crack", ha detto, "Ne volevo di più. Non ero soddisfatto".

È difficile essere soddisfatti quando devi spiegare a chi non lo sapesse perché non hai guadagnato milioni di dollari giocando da professionista. Perchè sai - e altre persone sanno - che i tuoi stessi errori hanno contribuito alla tua ridotta carriera.

A Tupman non piace rivangare l'esperienza. È diventato un personal trainer. Tutto ciò che resta della sua carriera nel baseball sono un paio di contenitori di cimeli da lasciare alle sue figlie, Gwen e Pippa. Il suo unico legame con il gioco è la squadra che allena da 14 anni ed è più interessato a insegnare i fondamenti che a scoprire il prossimo big leaguer del New Hampshire.

Volete sentire la storia di come è andata la sua carriera?

I Royals presero Tupman al nono round nel 2002. Sebbene non avesse sogni da All-Star, era certo di potercela fare come giocatore di riserva della Big League. Non aveva battuto per la potenza, ma arrivava in base con una buona frequenza (incluso un .425 OBP a livello di Doppio A nel 2006) in un momento in cui quell'abilità era sempre più apprezzata. Era stato classificato da Baseball America come il miglior ricevitore difensivo dell'organizzazione per più anni.

Ma Tupman non era riuscito a ottenere nemmeno una chiamata a settembre a Kansas City dal Triplo A nel '06 o '07. E anche quando prese il posto vacante nel roster dello squalificato Miguel Olivo all'inizio del 2008, il manager Trey Hillman non gli diede un'opportunità nei quattro giorni in cui rimase nel roster attivo.

Si è trattato di un gioco di popolarità", ha detto Tupman, "Avevo quell'atteggiamento da New England. Probabilmente ho parlato troppo quando non avrei dovuto farlo un paio di volte … Ero un piccolo giocatore focoso. E penso che sia stata la mia incapacità di tenere la bocca chiusa che mi ha precluso la strada. Penso semplicemente che non li piacevo".

Un mese dopo l'inizio della stagione 2008, la moglie di John Buck diede alla luce prematuramente due gemelli. Tupman fu nuovamente convocato. E ancora, rimase in panchina. Ma il 18 maggio in trasferta a Miami, con i Royals sopra 9-3 al nono - Olivo e l'esterno Jose Guillen, che aveva giocato con Tupman in Winter Ball, misero in atto un piano.

"Olivo finse di essere disidratato", ha detto Tupman, "E Josey, essendo un leader della squadra, era andato da Hillman e gli disse: Devi dare al ragazzo un at-bat. La mia amicizia con Josey mi diede una possibilità".

Contro il closer dei Marlins Kevin Greg, Tupman colpì uno splitter rimasto sospeso sul conteggio di 1-0 e lo piazzò sul campo destro.

"E salveranno quella palla da baseball, dato che Hanley Ramirez e il terza base Jorge Cantu l’hanno consegnata al coach di terza base Luis Silverio", aveva detto Steve Stewart durante la trasmissione dei Royals, "La tireranno nel dugout dei Royals, e sarà il ricordo per Matt Tupman. Un giorno davvero speciale per lui".

Ha la palla. Ha il dvd. Ha la sua storia da raccontare.

Il video della battuta valida di Matt Tupman nel suo unico at-bat

Ma questo è tutto ciò che Tupman ha. E la sua delusione per come è andato a finire tutto - e come è finita - è evidente.

Dopo la sua valida, i Royals gli permisero di fare il viaggio nel suo nativo New England, dove vide Jon Lester realizzare la no-hitter contro i suoi compagni di squadra al Fenway Park il 19 maggio. Poi lo mandarono nelle minor per sempre.

La stagione successiva, Tupman chiese e ottenne il suo rilascio a metà stagione dopo una tensione nella clubhouse in cui aveva fatto arrabbiare il manager Mike Jirschele supplicandolo di tenerlo fuori dal lineup per una brutta infezione al seno. I D-back lo presero per il resto dell'anno. Ma quando Tupman, un free agent, risultò positivo all'uso di marijuana mentre giocava nella winter league nella Repubblica Dominicana, e la conseguente sospensione di 50 partite pose fine al suo tempo nel baseball organizzato.

È così che rimani bloccato sull'1 per 1. Politica, combattività e marijuana.

"È una pillola difficile da ingoiare", ha detto Tupman, "quando sai di essere stato abbastanza bravo per giocare e si è conclusa per le scelte che hai fatto".

La frustrazione ha seguito Tupman. Nove anni di baseball professionistico. Un at-bat.

Non abbastanza !

La sua giornata in genere inizia alle 3:30 del mattino, termina alle 22:00 e nel mezzo ci sono le salite su, giù e intorno alle strade e autostrade della California meridionale. Il territorio che controlla si estende da Ventura, a nord-ovest di Los Angeles, fino al confine con il Messico. Il lavoro di installazione e manutenzione dell'illuminazione autostradale, della segnaletica stradale cittadina e dei sistemi in fibra ottica è fisico, impegnativo e spietato.

Quando Dave Liddell era entrato in questo settore nel 1993, dopo aver infastidito con successo i poteri per sei mesi perché aveva un disperato bisogno del lavoro, di tanto in tanto contemplava l’insolito percorso della sua carriera. Scavare una buca sul ciglio dell'autostrada, appena tre anni dopo aver ottenuto una valida nelle Big Leagues, non era la vita che si aspettava.

Ma tali riflessioni sono ormai rare per il 55enne Liddell. Molte delle persone con cui lavora non conoscono il suo passato nel baseball. Non lo rende noto. Non lo approfondisce. Quando le sue figurine di baseball che i fans vogliono farsi firmare arrivano casualmente nella cassetta della posta, le getta da parte.

"Non sono un giocatore di baseball", dice, "Ho messo quella parte della mia vita nell'armadio".

Trascorse nove stagioni nel baseball professionistico come ricevitore nelle farm systems dei Cubs, Mets, Brewers e Orioles, Liddell entrò nella sua attuale carriera più tardi degli altri. Quando lasciò la confraternita del baseball e si unì alla International Brotherhood of Electrical Workers, i suoi capi avevano la sua età. Non aveva istruzione, esperienza, risparmi. Ma era stato indottrinato all'idea che ogni volta che vai 0 su 4, ogni volta che non ti precipiti lungo la linea della prima base, ogni volta che non elimini il corridore avversario, corri il rischio che qualcuno ti prenda il lavoro e ti strappi soldi dalla tasca posteriore.

È l'unico elemento del mondo del baseball che Liddell ha portato con sé nel mondo reale. E le persone nel mondo reale non sempre capiscono l'insolita intensità che porta al suo ruolo di sovrintendente della divisione elettrica.

"Non sanno cosa sia la concorrenza", dice.

Liddell l'ha imparato nel modo più duro, con un'umile carriera nel baseball in cui ha indossato la divisa per 12 squadre diverse della Minor League in quattro franchigie e ha battuto solo .215.

Liddell ha ottenuto 323 valide in nove stagioni delle Minor League.

Se si riesce a rompere la corazza che Liddell si è costruita per difendersi dalle traversie della vita ritroviamo grandi storie sul giocatore di baseball: Dopo aver abbandonato la Rubidoux High School di Riverdale, in California, fu preso nel draft dai Cubs nel quarto round nel '84 e firmò per 31000 $. Divise la stanza con Greg Maddux nel rookie ball. Fu ceduto ai Mets dopo che i Cubs presero un prospetto migliore di nome Joe Girardi. Fu quasi rilasciato nell'88, solo per tornare nelle grazie del front office dei Mets e guadagnare un invito allo spring training della Big League nell'89. Finì per dividere quella stagione tra Doppio A a Jackson e Triplo A a Tidewater.

Ciò di cui stiamo raccontando, però, è la valida. È arrivata nel '90, nel bel mezzo di un anno altrimenti infelice a Tidewater, in un momento in cui la fiducia di Liddell nelle sue capacità era stata quasi distrutta dalla qualità della concorrenza. Un giorno era seduto imbronciato nel suo armadietto nella club house dei visitatori a Louisville, chiedendosi, sette anni dopo la sua carriera da professionista, se avrebbe mai imparato a battere, quando il suo manager, Steve Swisher (sì, quello Steve Swisher, il padre di Nick), gli diede un colpetto sulla spalla.

"Mi stanno mandando in Doppio A, giusto?" Liddell ricorda di aver detto.

"No", ha risposto Swisher, "Le cose stanno succedendo. Stai per essere chiamato".

Il padre del ricevitore dei Mets Orlando Mercado era morto e la squadra aveva bisogno di un catcher mentre lui era via. Proprio così, Liddell era su un volo per Philadelphia, dove stavano giocando i Mets. All'arrivo, salì su un taxi e disse all'autista: "Veterans Stadium, capo!" e stavo arrivando.

Era una domenica pomeriggio del 3 giugno. Mackey Sasser era il titolare dietro il piatto per i Mets, e il partente Pat Combs dei Phillies aveva concesso un solo punto con gli ospiti in svantaggio per 8-1. Davey Johnson fece entrare Liddell come pinch hitter per Sasser per aprire l'ottavo inning.

"Avrebbe potuto lanciarmi quella prima palla in testa", dice Liddell, "e io l'avrei girata".

Quel primo lancio fu una palla veloce che scappava dal piatto. Liddell colpì una dura ground ball al centro e attraverso il buco.

"Che ne dici di quello?", Disse Tim McCarver durante la trasmissione dei Mets, "I Mets entrano nell'ottavo inning con una valida, e ci è voluto un giovane che stava battendo .178 a Jackson per ottenere la sua prima hit in Major League".

Il video della battuta valida di Dave Lidddell nel suo unico at-bat

Liddell non aveva mai visto quella clip fino alla segnalazione di questa storia.

"Questo è un toro ... !" dice guardando, "Stavo battendo .178 a Tidewater!".

Liddell avrebbe avuto un'altra opportunità la notte successiva contro Montreal. Era sull’on deck come pinch hit quando la partita finì.

"Ciò avrebbe davvero rovinato la mia media in carriera", scherza.

Quando Mercado tornò, il tempo di Liddell era finito. Trascorse il resto della stagione a Tidewater. Nei due anni successivi giocò nei livelli di Doppio A e Triplo A con i Brewers, poi promise a se stesso che se nessuno lo avesse chiamato entro il 1 giugno del '93, avrebbe chiuso.

Nessuno chiamò.

È così che rimani bloccato sull'1 a 1. Hai finito il talento e il telefono smette di squillare.

"Dire che l'adeguamento è difficile sarebbe un eufemismo", dice. "C'è quello shock di passare da: Io sono qualcuno a... non così tanto".

È orgoglioso di ciò che ha messo insieme da allora. Si è ritagliato una carriera estenuante ma redditizia, ha incontrato e sposato sua moglie, Jennifer, e ha creato una vita al di fuori del baseball, senza rimpianti per la sua carriera da giocatore.

"Realisticamente, avevo poco più di .200 come battitore della Minor League", dice, "Sono stato convocato per la morte del padre di un altro giocatore. Non è che me lo sono guadagnato. Il gioco non mi doveva nulla. Non mi sono mai soffermato su questo, perché un uomo deve guadagnarsi da vivere".

E ogni mattina, quando suona la sveglia alle 3:30, è quello che fa.

Nella stanza sul retro del Raupp's Shoes a Decatur, Illinois, la radio era sintonizzata sulla partita dei Cubs. Quando Roe Skidmore lavorava in officina, era sempre così. Quasi tutti i giorni, i suoi brevi ritiri in quella stanza, per riparare un paio di scarpe da ginnastica o mocassini, erano un'occasione per seguire la radiocronaca.

Quel giorno fu diverso. Perché proprio mentre Skidmore varcava la soglia della porta, sentì un nome - il proprio nome, quello che aveva tramandato a suo figlio - annunciato come il prossimo battitore.

A centottanta miglia di distanza, in un piovoso Wrigley Field, il giovane Roe Skidmore era entrato nel box con stupita incredulità, stringendo la mazza di un compagno di squadra perché, in quella corsa frenetica dall’on-deck circle dopo essere stato sorprendentemente convocato come pinch-hitter dal manager Leo Durocher, non era riuscito a trovare la sua.

Nonostante Skidmore fosse cresciuto a Decatur, quasi equidistante tra Cubs e Cardinals, suo padre aveva sempre chiarito quale fosse la squadra "di casa". La casa degli Skidmore aveva due radio: una sintonizzata sulla trasmissione dei Cubs per fare il tifo per loro, e una sintonizzata sulla trasmissione dei Cardinals per fare il tifo contro di loro.

Quindi essere nel box di quel battitore, con indosso l'uniforme dei Cubs in una partita contro i rivali Cards, era un sogno diventato realtà per il 24enne prima base, anche se i Cubs stavano perdendo 8-1. Skidmore non aveva modo di sapere che il caso aveva fatto sì che suo padre fosse in ascolto, né aveva modo di sapere che questo incredibile allineamento di momenti e avversari era l'ultimo regalo che il baseball della big league gli avrebbe concesso.

Tutto quello che sapeva era che il lanciatore dei Cardinals, Jerry Reuss, gli era familiare dalle Minor League, ed era meglio che dover affrontare Bob Gibson.

"Mi ha lanciato una breaking ball", ricorda l'ormai 73enne Skidmore, "e ho colpito un line drive proprio sull’angolo del campo sinistro. È volata sopra la testa di Joe Torre, Lou Brock ha tagliato la palla e ha tirato a Dal Maxvill in seconda base".

"Quando lo fai solo una volta, ricordi tutte le facce coinvolte".

Skidmore ha segnato 27 homer nelle minor nel 1969 prima di guadagnare la sua prima convocazione.

Il suo viaggio verso quell'unico singolo iniziò alla Millikin University di Decatur. Poiché una manciata di scout viveva a Decatur per tenere d'occhio il club della Minor League della città, non era difficile farsi notare. I Braves scelsero Skidmore al 47° round del Draft amatoriale del 1966 e Al Unser, un ex ricevitore della big league che abitava nell'area, gli offrì 2500 $ per firmare.

"Non ho i soldi ora", rispose uno Skidmore confuso, "ma te li porterò il prima possibile".

Skidmore finì per essere rilasciato dai Braves, raccolto dai Giants e poi rivendicato dai Cubs nella fase della Minor League del Rule 5 Draft precedente la stagione 1969. Nel settembre del '69, sulla scia di una forte estate in cui aveva battuto .270 con 27 homer in Triplo A, Skidmore fu portato nelle Big Leagues.

E mandato direttamente in panchina.

"Ho avuto un'ottima visuale guardando i Cubs andare in malora", dice di quella famigerato scivolone del '69, ricordato soprattutto per un gatto nero che aveva attraversato il dugout dei Cubs durante un'importante doppia sweep per mano dei Mets venerdì 13, "Se tiri fuori la foto del gatto nero, guarda proprio in mezzo ai ragazzi seduti in panchina, ero proprio lì. Questa è la mia pretesa di fama... a parte la valida".

La valida non sarebbe arrivata per un altro anno, quando i Cubs lo chiamarono di nuovo a settembre e Durocher finalmente diede un contentino al ragazzo in quel pomeriggio perduto del 17 settembre 1970.

"Ero spaventato a morte", dice Skidmore, "e non mi dispiace dirlo".

Skidmore battè il suo singolo, fu sostituito nel lineup nel mezzo inning successivo dal rilievo Jim Dunegan e non entrò in nessun’altra partita. I Cubs, evidentemente non vedendolo come un sostituto di Ernie Banks, spedirono Skidmore ai White Sox nella successiva offseason, e ogni labile speranza che aveva di prendere il controllo della prima base per i South Siders dopo una forte stagione 1971 in Triplo A a Tucson fu contrastato quando i Sox lo scambiarono con Dick Allen.

Ed è così che sarebbe stata il resto della carriera di Skidmore. Era dietro Tony Perez nell'organigramma dei Cincinnati, dietro a Torre e McCarver a St. Louis, dietro a Lee May e Bob Watson a Houston e dietro a Carl Yastrzemski a Boston.

È così che rimani bloccato sull'1 per 1. Vieni bloccato da giocatori migliori.

Skidmore alla fine si ritirò dopo la stagione '75, all'età di 29 anni e con 1171 partite professionistiche in carriera. Entrò nel settore assicurativo, dove lavorò per i successivi 32 anni.

Un tipo allegro con una dolce risata, non riflette su nessuno dei precedenti con disappunto.

"Sono stato accusato di non prendere abbastanza sul serio molte cose", dice con una risatina, "ma non mi sono mai arrabbiato. Continuavo a pensare: Beh, dannazione, se avrò solo un buon anno, qualcuno mi prenderà e farò il mio colpo".

"Semplicemente non è mai arrivato".

Per quanto riguarda l'anziano Roe Skidmore, lo scorso luglio ha festeggiato il suo 102esimo compleanno. Sono molti anni e molte partite dei Cubs.

E una valida che si è distinta sopra il resto.

Cosa significa andare 1 su 1? Su quale elemento dell'equazione vale la pena fissarsi: il raggiungimento del dividendo o l'agonia del divisore?

La risposta, a quanto pare, è tutta relativa alle aspettative che hanno preceduto quell'apparizione solitaria al piatto e alla prospettiva di vita vissuta negli anni successivi.

Banister, per esempio, ha detto che gli piacerebbe che i cinque giocatori autori della meravigliosa unica valida si organizzassero in qualche modo per firmare una mazza l'uno per l'altro - per lodare, non lamentare, il loro posto in un'oscura confraternita del baseball.

"Quel 1 su 1 non verrà mai portato via", dice, "Comunque lo giudichi, non mi interessa. Chi critica non ha mai avuto questa opportunità. Abbiamo avuto modo di provare la gioia di affrontare la battaglia e di avere successo".

Tratto da: They had 1 career AB, 1 career hit. Nothing else. di Anthony Castrovince pubblicato su MLB.com il 14 dicembre 2021

Un grande anno da archiviare - Parte 14a: Joe Charboneau, Indians Cleveland 1980

Continua la serie degli articoli che raccontano delle storie speciali. Storie in cui una squadra è finita in un solo anno molto più in alto di quanto non avesse fatto nel recente passato o nell'immediato futuro. Storia di un giocatore che superò di gran lunga qualsiasi altro anno della sua carriera.

Joe Charboneau

Non ci volle molto perché la leggenda di Joe Charboneau nascesse e si alimentasse a Cleveland.

Firmato dai Phillies, lasciò il baseball nella sua seconda stagione di minor league a causa di scontri con la dirigenza.

Gli venne data una seconda possibilità, nel 1978, dove colpì .350 in classe A. Ma dopo una rissa in un bar, fu ceduto nell’offseason agli Indians.

Cleveland lo portò in AA a Chattanooga, nella Southern League, dove mantenne la sua torrida media a .352.

Così arrivò allo spring training degli Indians del 1980 con l’interrogativo sul fatto che potesse produrre qualcosa vicino a quei numeri nel Big Show.

Prima della fine dello spring training, era già chiamato "Super Joe". Il 28 marzo, colpì il suo quarto HR della primavera e stava battendo .380. Uno scout aveva definito il battitore destrorso di 24 anni "un battitore infernale, un naturale con potenza". Un altro lo aveva descritto come "un battitore buono e solido. Colpisce la palla sulla parte dolce della mazza".

Le valide di Joe cancellarono la sua difesa traballante e il braccio debole. Nel 1980, sembrava che Charboneau fosse diretto nel AAA a Charleston, fino a quando lo slugger degli Indians Andre Thornton si infortunò al ginocchio, e il manager Dave Garcia mise Charboneau all’esterno sinistro per l'apertura della stagione.

I fans iniziarono a chiedersi chi avrebbero scambiato gli Indians con Philadelphia per tenere Super Joe. La risposta fu il pitcher Cardell Camper.

Cleveland amava Super Joe

Charboneau divenne presto uno dei preferiti dai fans. Da adolescente partecipava a incontri di pugilato a mani nude per 25 $ nei vagoni merci a Santa Clara, in California. Si era rotto più volte il naso, e in un'occasione se l’era sistemato da solo usando un paio di pinze.

I nasi rotti provocavano anche la perdita della cartilagine, che permetteva a Joe di bere birra attraverso il naso. Nelle minor league presumibilmente si estraeva i denti usando una lama di rasoio e un paio di morse.

Si era ritagliato un tatuaggio mal concepito con una lama di rasoio e apriva bottiglie di birra con l'orbita oculare. Teneva un coccodrillo addomesticato che quasi si mangiò un gattino dei compagni di squadra e si era ricucito da solo, dopo un altro combattimento, con del filo da pesca. Era anche noto per mangiare sigarette accese.

Molto prima che Dennis Rodman entrasse in scena, Charboneau divenne famoso per tingersi i capelli.

Forse l'incidente più bizzarro avvenne durante lo spring training, quando gli Indians giocarono una serie di partite di esibizione a Città del Messico. Charboneau e due compagni di squadra stavano aspettando fuori dall'hotel l'autobus della squadra quando un uomo si avvicinò a loro e chiese a Joe da dove venisse.

Joe rispose che era della California. L'uomo estrasse un temperino e pugnalò Charboneau. Il coltello penetro per circa 10 centimetri nel lato sinistro del petto di Charboneau e colpì una costola. I compagni di squadra di Charboneau bloccarono l'uomo e arrivò la polizia. Circa 45 minuti dopo, un'ambulanza portò Charboneau in ospedale dove gli fu ricucita la ferita. Il suo aggressore, Oscar Billalobos Martinez, venne processato e multato di 50 pesos. "Sono 2,27 $ per aver accoltellato una persona", disse Charboneau.

29/8/1980, Joe Charboneau (# 34) in azione, alla battuta contro i Chicago White Sox al Cleveland Stadium

A metà stagione, a Charboneau gli venne dedicata una canzone, da una band chiamata Section 36 intitolata "Go Joe Charboneau". Parlava di Super Joe e scalò le classifiche delle stazioni radio locali, raggiungendo alla fine il numero 3 a Cleveland.

Chi è il ragazzo più nuovo in città?

Vai Joe Charboneau.

Capovolge il campo da baseball.

Vai Joe Charboneau.

Chi è quello che mantiene vive le nostre speranze, direttamente dal settimo posto alla corsa al pennant?

Alza il bicchiere, fai il tifo per il Rookie of the Year di Cleveland!

La canzone "Go Joe Charboneau"

29/8/1980, Joe Charboneau negli spogliatoi mentre firma autografi sulle palline prima della partita contro i Chicago White Sox. Charboneau indossa un cappello da cowboy in schiuma di grandi dimensioni

Charboneau continuò a colpire quando iniziò la stagione.

Ad aprile batteva .354 e, sebbene non potesse mantenere quel ritmo, concluse la stagione a .289 mentre guidava la squadra negli HR con 23 e gli RBI con 87. Anche la sua % slugging di .488 fu la migliore dei Tribe.

Uno slump a maggio lo mise in panchina, ma alla fine tornò nel lineup alzando la media a .326 con tre homer a giugno. Un infortunio di fine stagione lo privò del tempo di gioco e il dibattito per il Rookie of the Year nell'American League si accese.

A Chicago, Tony LaRussa esercitò forti pressioni per uno dei suoi lanciatori, Britt Burns. "Se quel ragazzo non è Rookie of the Year, non esiste una cosa del genere", disse LaRussa a The Sporting News, "Non c'è modo che Charboneau abbia un anno migliore".

A Boston, il manager dei Red Sox Don Zimmer perorò la causa per il seconda base Dave Stapleton. "Il ragazzo di Cleveland sarà difficile da battere perché batte più fuoricampo", aveva detto Zimmer, "C'è molta più azione in seconda base ed è una posizione molto più difficile rispetto all'esterno. Charboneau gioca a sinistra ed è un battitore designato, ma il mio ragazzo deve stare al primo posto".

Peter Gammons, nella sua colonna di Sporting News del 6 settembre, scrisse che il seconda base dei Blue Jays Damaso Garcia poteva essere il candidato principale.

Anche i fans dissero la loro. In una lettera del 27 settembre all'editore di The Sporting News, un fan sosteneva il caso di Super Joe: "Charboneau è eccitante e la gente parla di lui. Quante persone parlano di Garcia e Stapleton?".

Il momento clou del suo anno fu un homer nel terzo anello dello Yankee Stadium il 28 giugno. Solo due giocatori avevano precedentemente raggiunto quella sezione: Jimmie Foxx e Frank Howard. Joe in seguito ricordò l'esplosione:

"Lo ricordo come fosse ieri. Tom Underwood, un mancino, stava lanciando per gli Yankees. Era la prima volta che l'affrontavo, sono andato in vantaggio nel conteggio 3 e 1 e ho cercato una palla veloce, che è arrivata. Ho sventolato e non ho mai colpito una palla meglio di così. Mentre stavo girando intorno alla seconda base, ho guardato in alto dove era atterrata la palla e ho pensato tra me e me che probabilmente non avrei mai più colpito un'altra palla del genere. E non l'ho mai più fatto. È stato uno swing irripetibile. Più tardi mi dissero che era uno dei tre HR più lunghi mai battuti allo Yankee Stadium. Immaginalo! Yankee Stadium, la "House That Ruth Built". Il tutto era incredibile. Sembrava che la palla fosse volata via per sempre".

La sua performance gli valse l’AL Rookie of the Year, primo con il 73% dei voti distaccando largamente il secondo Dave Stapleton (28.6 %).

Joe Charboneau il 3 dicembre del 1980 dopo essere stato eletto Rookie of the Year dell'American League

Il premio, insieme alla sua enorme popolarità a Cleveland, gli permise di triplicare il suo stipendio a 90.000 $ nel 1981.

Ma a metà stagione 1981, tornò nelle minor.

Si era fatto male alla schiena scivolando in seconda base a testa in avanti durante lo spring training.

"Quella mattina aveva piovuto e praticamente mi sono bloccato nella terra. Le mie gambe scalciavano all'indietro sopra la mia testa e sapevo di essermi fatto qualcosa. Ho avuto molto dolore e scioccamente ho continuato a giocare. Ma non avevo lo stesso swing e non l'ho mai recuperato".

Il problema non fu mai risolto nonostante due operazioni.

Joe Charboneau al Lutheran Hospital di Cleveland dopo l'intervento chirurgico per correggere un'ernia del disco nel 1981

In sole 48 partite con gli Indians nell'81, battè solo .210 con 4 HR. Fu mandato nelle minor proprio quando uscì un libro intitolato Super Joe: The Life and Legend of Joe Charboneau. Secondo Joe, il libro era di facile lettura con un sacco di cose divertenti, anche se molte storie erano solo in parte vere, alcune molto esagerate e altre forse inventate.

Il libro Super Joe: The Life and Legend of Joe Charboneau

Si infortunò alla schiena di nuovo nell'82, dopo 22 partite in cui produsse solo 2 HR, 9 RBI e una media di .214.

Dopo 11 partite con il AAA di Buffalo nell'83, durante le quali colpì solo .200, fece un "osceno saluto" ai fans e fu subito rilasciato.

Charboneau segnò solo sei fuoricampo nei due anni successivi e si ritirò nel 1984 dopo alcuni tentativi di ritornare. Detiene il record per il minor numero di partite giocate nelle Major League da un Rookie of the Year, con appena 201.

"Certo, ho molti rimpianti, ma nessuna lamentela per nessuno e nessuna amarezza. Ho sempre saputo che poteva succedere un infortunio e, per me, è successo. Qualcuno ha scritto un articolo su di me nel 1980 e ho detto che tutto ciò che volevo davvero fare era rimanere in salute. Ma non l'ho fatto".

Dal 2016, Charboneau è il batting coach del Notre Dame College di South Euclid, nell'Ohio, e riveste per gli Indians il prestigioso titolo di Ambassador for Baseball. Il suo più grande ricordo non è uno dei suoi fuoricampo o il suo Rookie of the Year Award e nemmeno la canzone scritta in suo onore, ma piuttosto un momento in cui non è stato nemmeno il protagonista: il perfect game di Len Barker del 15 maggio 1981.

Ammettendo che "non era il miglior esterno", Charboneau così descrive quel momento:

"Al settimo inning, il manager Dave Garcia va da Barker e gli dice: tolgo Charboneau dall'esterno sinistro. Barker risponde: se togli lui, dovrai togliere anche me. Quindi rimango all'esterno sinistro per tutta la partita perché Barker mi voleva in campo. Pensava che tutti quelli che avevano iniziato dovevano essere in campo se avesse lanciato un perfect game. Alla fine ero contento di essere in campo, ma ciò non significava che non fossi nervoso. Ero terrorizzato ma non dovevo esserlo: l'ultima pallina della partita volò verso l'esterno centro Rick Manning".

Certo, poteva ritagliarsi un tatuaggio, aprire birre con l'orbita e farsi rompere dei sassi contro il petto, ma giocare in un perfect game? "È stato terrificante".

Un grande anno da archiviare - Parte 15a: Wes Parker, Los Angeles Dodgers 1970

Continua la serie degli articoli che raccontano delle storie speciali. Storie in cui una squadra è finita in un solo anno molto più in alto di quanto non avesse fatto nel recente passato o nell'immediato futuro. Storia di un giocatore che superò di gran lunga qualsiasi altro anno della sua carriera.

Wes Parker

Mentre i Dodgers erano impegnati a vincere le World Series del 1963, Parker stava giocando la sua unica stagione completa di baseball della minor league, dividendo il tempo tra Santa Barbara e Albuquerque.

Il manager dei Dodgers Walter Alston, notoriamente avaro di complimenti, lodò Parker durante lo Spring Training nel 1964 e quando iniziò la stagione, i campioni in carica avevano un nuovo prima base.

Parker trascorse solo nove stagioni nelle Majors e vinse un Gold Glove in ciascuno dei suoi ultimi sei anni. Nel suo secondo anno aiutò i Dodgers a vincere le World Series del 1965 fornendo un'importante punto di sicurezza in Gara 7 all’ace Sandy Koufax, impegnato a contenere il lineup dei Twins.

7 ottobre 1965: (da sinistra) Lou Johnson, Don Drysdale e Wes Parker negli spogliatoi durante la seconda partita delle World Series 1965 contro i Minnesota Twins al Metropolitan Stadium di Minneapolis, Minnesota

Il suo aspetto hollywoodiano e la sua straordinaria difesa lo resero uno dei preferiti dai fans e ottenne dei ruoli in diversi film e programmi TV tra cui: Pleasure Cove, The Courage and the Passion, Cry From The Mountain, The Brady Bunch, The Six-Million Dollar Man e Police Story.

Morganna Roberts, la Kissing Bandit del baseball, corre incontro a Wes Parker che sta per battere nel 2° inning. Parker si nasconde dietro l'arbitro di casa base Bill Williams, ma inseguito per il campo, viene raggiunto e baciato

Nonostante tutti i suoi successi, però, la sua eredità era la difesa.

Parker giocò 10380 defensive chances in quattro diverse posizioni (1B, LF, CF, RF) durante la sua carriera e commise solo 49 errori.

Nel 1968, fece un solo errore su un brutto rimbalzo su 1009 chances che giocò in prima base (.999 fielding %). Quando si ritirò, la sua percentuale di fielding in carriera di .996 in prima base era un record di tutti i tempi.

All'inizio della stagione 1970, Wes Parker disse: "ero così stanco che le persone dicessero che ero un grande difensore ma un battitore mediocre … Volevo che le persone sappessero che potevo battere".

Il primo Gold Glove vinto da Wes Parker nel 1967

Vinse il Gold Glove come prima base per tre anni consecutivi (e lo avrebbe vinto anche nei tre successivi). Le sue medie in campo erano incredibili.

1967: .996 (4 E in 112 G)

1968: .999 (1 E in 114 G)

1969: .996 (6 E in 128 G)

Eppure la sua produzione offensiva non era all'altezza di quanto ci si aspettava da un prima base.

1967: .247, 31 RBI, 5 HR

1968: .239, 27 RBI, 3 HR

1969: .278, 68 RBI, 13 HR

Wes attribuisce il suo miglioramento del '69 all'hitting coach "Dixie" Walker, che aveva corretto i difetti della meccanica nel suo swing: "Ero uno swinger uppercut".

Parker attribuisce anche a Tommy Lasorda il merito di avergli dato una prospettiva più positiva durante lo spring training del 1970.

All'epoca il coach della minor league, Lasorda disse: "che avevo le caratteristiche fisiche della vista e della coordinazione, e mi convinse che potevo essere un battitore altrettanto bravo quanto un difensore".

Wes decise di eliminare tutte le distrazioni durante la stagione e di concentrarsi sul baseball.

Il prima base Wes Parker, dei Los Angeles Dodgers, in difesa durante una partita nel luglio 1971 contro i Pittsburgh Pirates al Three Rivers Stadium di Pittsburgh

Da scapolo, smise completamente le frequentazioni. "Interferiva con la concentrazione. Non ho risposto al telefono quasi per niente, perché non volevo sapere nulla di lasciare i biglietti per lo stadio alle persone, non frequentavo ragazze ... Quindi sono praticamente diventato un recluso e un eremita".

In viaggio e a casa trascorreva più tempo a letto. Quindi si presentava prima allo stadio per rilassarsi e concentrarsi per la partita.

"Prima della partita facevo un pisolino di dieci minuti. Non che mi addormentassi ... Pensavo solo a chi stava lanciando contro di noi quella notte e a come potevo batterlo".

La dedizione di Parker venne ripagata.

Produsse queste cifre per il 1970, tutti i massimi della sua carriera: 161 partite, .319 BA, .392 OBP, 47 doppi, 111 RBI

Con i suoi 47 doppi fu leader della National League.

I Dodgers erano saliti dal 4° al 2° posto nella NL West.

Wes giocò altri due anni, ritirandosi all'età relativamente giovane di 32 anni.

1971: .274, 24 doppi, 62 RBI

1972: .279, 14 doppi, 59 RBI

Sport Illustrated del 22 marzo 1971 dedica la copertina a Wes Parker. Foto scattata durante lo spring training a Dodgertown, Vero Beach, FL

Perché il ritiro? Che fine aveva fatto tutta quella concentrazione?

"Dopo averlo fatto per una stagione, ho deciso che non ne valeva la pena ... Sono tornato a vivere … a lasciare abbonamenti alle persone, avere ragazze alle partite e poi uscire con loro. Ora alcune persone possono fare tutto questo e giocare ancora bene a baseball. Io non posso".

"È stata una decisione consapevole da parte mia che i sacrifici e gli sforzi, la quantità di energia che doveva essere impiegata, erano più di quanto pensassi fosse giustificato. Il 1970 è stato per una sola stagione. Sono contento di averlo fatto una volta, ma volevo godermi tutti gli aspetti della mia carriera, parte della quale era uscire di nuovo in compagnia e divertirsi con le persone. Non volevo vivere di nuovo come un eremita …".

Quando si trattava di background e interessi, Wes Parker non era certo il giocatore medio di baseball.

Nato da genitori milionari, era cresciuto con la musica classica. amava leggere e aspirava a diventare uno scrittore.

Dopo il ritiro, diventò un commentatore delle partite di baseball e lavora ancora per il dipartimento delle relazioni con la comunità dei Dodgers. Colleziona opere d'arte e libri rari. Scriveva racconti e sognava di scrivere un romanzo sul baseball.

Il 14 dicembre, i Dodgers lo reintegrarono dalla Voluntary Retired List, quindi gli concessero il rilascio incondizionato sei giorni dopo in modo che potesse giocare a baseball in Giappone nel 1974.

Voleva sperimentare una nuova cultura e firmò per i Nankai Hawks della Nippon Professional Baseball League (NPB).

Parker si era adattato bene alla vita in un nuovo paese.

Giocò in 128 partite e riuscì a raggiungere una media battuta di .301 con 15 fuoricampo.

Gli attributi e le abilità difensive di Wes Parker non erano svanite. Anche in Giappone, divenne rapidamente famoso per la sua strepitosa difesa. Di conseguenza, vinse il Diamond Glove: la versione giapponese dei Golden Gloves.

Il Diamond Glove (Nippon Professional Baseball Gold Glove) Award vinto da Wes Parker nel 1974

Nonostante un periodo piacevole in Giappone, Parker sentiva la solitudine di essere un americano in una terra straniera. Inoltre, Parker, una persona gioiosa, riscontrava difficoltà a comunicare in modo efficiente a causa delle barriere linguistiche. Di conseguenza, tornò in America.

"Vivere in Giappone è una vita solitaria per un giocatore di baseball americano", disse, "È così lontano da casa tua e dai suoi amici e la barriera linguistica è sempre lì. Non fraintendetemi, però. Le persone in Giappone mi hanno trattato semplicemente in modo eccellente. Non potrei chiedere un trattamento migliore".

Ma per una stagione, nel 1970, Wes Parker fu un giocatore di baseball a tutto tondo dimostrando che oltre ad essere un grandissimo difensore sapeva anche battere.

Il 21 agosto 2007, Parker è stato votato il miglior prima base difensivo nel baseball dall'inizio del premio Gold Glove nel 1957 e nominato nella squadra di tutti i tempi Gold Glove della Major League Baseball. È l'unico membro della squadra che non è e non sarà nella Baseball Hall of Fame (Non può entrare nella Hall of Fame come giocatore perché ha giocato solo nove stagioni, una in meno rispetto al minimo richiesto per la valutazione).